• Dr. Günter Kast

Un cuore per l'Africa.

Babanango aufmacher

Passione. Per molti anni, Hellmuth Weisser è stato co-proprietario, presidente del consiglio di amministrazione e del consiglio di sorveglianza di Marquard & Bahls AG, un commerciante di energia globale e un operatore di parchi serbatoi con sede ad Amburgo. Ora sta costruendo un santuario per animali di 22.000 ettari in Sudafrica, investendo circa 30 milioni di euro nel progetto.

Hellmuth Weisser è seduto a casa ad Amburgo. Non che non gli piaccia lì. Ma in realtà vorrebbe finalmente tornare in Sudafrica. Per vedere con i suoi occhi come la sua Babanango Game Reserve sta diventando un giardino dell'Eden per gli animali e le piante e come le persone che vivono intorno stanno beneficiando della sua nuova area protetta.

Ma ora ha 73 anni. E in Sudafrica la pandemia sta imperversando con una devastazione simile a quella dell'Europa. "Negli ultimi dodici mesi, volevo viaggiare quattro volte, ma ho continuato a rimandare", dice con il rammarico nella sua voce. Fortunatamente, ha dei partner affidabili sul terreno che mantengono il suo progetto fiorente e lo aggiornano. "Quest'anno avremo i primi elefanti. I rinoceronti sono già lì. Poi nel 2022, i leoni saranno liberati". E recentemente 40 uomini hanno abbattuto gli eucalipti introdotti da tempo, una specie non nativa del Sudafrica ma popolare per la sua crescita veloce: "Questi alberi sono avidi di acqua. Da quando non ci sono più, i piccoli corsi d'acqua cominciano a trasportare di nuovo l'acqua, con specie dimenticate che ritornano sulle rive".

Chiunque senta l'imprenditore parlare del suo progetto del cuore percepisce una profonda connessione con il continente nero. Qualcuno sembra aver trovato la sua vocazione. I decenni precedenti, durante i quali ha lasciato il segno nell'azienda di famiglia fondata da suo padre e l'ha resa ancora più grande e di successo, sembrano in retrospettiva solo un galoppo. Come un tempo in cui ha fatto il suo dovere, a volte si è anche divertito a farlo, e lungo la strada ha raggiunto la libertà finanziaria che oggi gli permette di realizzare i suoi sogni.

Babanango 1

Weisser aveva quattro anni quando ha sentito parlare per la prima volta dell'Africa. I suoi genitori avevano viaggiato attraverso l'Africa nera per sei settimane nel 1951 - una vera e propria avventura così presto dopo la guerra. "Ricordo ancora oggi le loro storie: Quanto era difficile tutto, quanto era misterioso ed enigmatico". Più tardi, il padre è di nuovo lì per organizzare accordi di esportazione. "La posta ha cominciato ad arrivare a casa dall'Africa. Ho iniziato a collezionare francobolli di quel continente".

Nel 1971, dopo una piccola incursione come fondatore di un'azienda di tubi d'acciaio, il giovane entra nell'azienda del padre. Theodor Weisser aveva rilevato l'importatore di grano di Amburgo Marquard & Bahls nel 1947, perché gli occupanti britannici non avevano ancora permesso ai tedeschi di creare di nuovo delle imprese. Più tardi, l'anziano ha successo nel commercio di oli lubrificanti e di riscaldamento ed espande la divisione di stoccaggio dei serbatoi in un secondo pilastro. Già nel 1968, passò il testimone al fratello di Hellmuth Weisser, Hans, dodici anni più grande di lui.

Quando Hans si ritirò nel 1985 per motivi di salute, Hellmuth Weisser, che fino ad allora aveva gestito solo le aree non direttamente legate all'olio minerale, prese la direzione della holding insieme a Joachim Brinkmann. "È stata dura", dice in retrospettiva. Alcuni manager veterani credono di avere ora un giro facile. Ma Weisser ha una linea chiara. Insiste sulle strutture di gestione decentralizzate, delega le responsabilità e nel 2003 lascia persino che un manager non familiare, l'olandese Wim Lokhorst, prenda il comando - per suo padre, morto nel 1997, sarebbe stato un sacrilegio.

Weisser aveva solo 55 anni quando è passato al consiglio di sorveglianza. Nel 2013, ha rinunciato alla sua presidenza anche lì: "Sono stato felice di farlo. Non è mai stato difficile per me lasciare andare". Più tardi, si separa anche dalle sue azioni, conservando solo tre azioni simboliche. L'azienda sta andando bene senza di lui, ha impostato la rotta giusta: nel 2019, Marquard & Bahls ha fatturato 13,88 miliardi di euro con quasi 8000 dipendenti.

Infine, Hellmuth Weisser ora ha tempo per viaggiare. Insieme a sua moglie Barbara, che da tempo gestisce progetti di case indipendentemente dall'azienda, fa molti safari - in Africa orientale, ma anche nel sud del continente. Fa anche spesso visita a sua nipote, che si è trasferita in Sudafrica, dove ora governa l'ANC. All'inizio viene ogni due anni, poi ogni anno, poi due volte all'anno. "Durante quel periodo, ho avuto una scintilla", confessa.

Babanongo 2

La febbre dell'Africa lo attanaglia. Nel 2016, ha incontrato Jeffrey van Staden, con la cui agenzia di safari tedesco-sudafricana aveva viaggiato più volte. Van Staden è un veterano dell'industria della conservazione e dei safari. Nato nella provincia di KwaZulu-Natal (KZN), conosce intimamente la cultura zulu, e aveva persino un soprannome zulu da bambino. Racconta a Weisser di un trust comunitario che vuole convertire i suoi 17000 ettari di terra in un santuario della fauna selvatica a certe condizioni.

I Weissers vanno a vedere Babanango di persona - e sono immediatamente affascinati dalle colline ricoperte di pascoli, dalle rive densamente boscose del fiume Umfolozi bianco, da questo pezzo di natura selvaggia che sta diventando sempre più difficile da trovare anche in Sudafrica. Ciò che è particolarmente interessante è che qui si trovano su un terreno storico: 200 anni fa, il centro della nazione Zulu, a lungo considerato invincibile, e il suo carismatico re Shaka, si trovava lì. Un'altra carta vincente: Babanango è privo di malaria, il che è particolarmente apprezzato dai turisti europei, che Weisser ha in mente.

L'imprenditore di Amburgo e il professionista del turismo assumono un contabile sudafricano. Dovrebbe mostrare come un acquisto del paese possa essere legalmente avvolto in panni asciutti. "Quando il rapporto era pronto, dopo sei mesi, i punti più importanti erano nascosti nelle scritte in piccolo", racconta Weisser. "Era difficile leggere e interpretare correttamente il rapporto". Benvenuti nel Sudafrica ad alto rischio politico. Dove, da un lato, gruppi politici come gli Economic Freedom Fighters di Julius Malema sostengono l'espropriazione dei proprietari terrieri bianchi senza compensazione. Ma dove, d'altra parte, progetti come l'Umfolozi Biodiversity Economy Node incoraggiano le partnership tra comunità locali, investitori privati e conservatori.

La soluzione di Weisser: nel 2017 ha affittato 17000 ettari dal community trust e ha comprato altri 5000 ettari da allevamenti privati. Si sta abituando al fatto che non tutto andrà subito liscio. Per esempio, il trust aveva promesso che non ci sarebbero state persone a vivere sulla terra. Ma in realtà c'erano quattro famiglie. "Abbiamo dovuto trasferirli a nostre spese per un sacco di soldi".

Ora, finalmente, Barbara e Hellmuth Weisser possono iniziare a pensare a come vogliono che sia la loro riserva di caccia un giorno: Quali specie animali dovrebbero essere reintrodotte? Quanti lodge di quale categoria di prezzo dovrebbero ospitare i turisti? Come si fa a coinvolgere le comunità circostanti? Come si vince la lotta contro i bracconieri? La coppia è stata aiutata dal fatto che avevano già visto molti progetti di conservazione durante il safari. Una delle migliori che avevano apprezzato era la Phinda Private Game Reserve, sempre nel KZN. "Phinda è la mia stella guida", dice Weisser. "Voglio che anche Babanango brilli così tanto, un giorno".

Il prossimo passo è che il trio si divida i compiti. Van Staden è responsabile delle operazioni come COO della neonata African Habitat Conservancy (AHC), Barbara Weisser gestisce la costruzione e il funzionamento dei lodge e Hellmuth Weisser si occupa della strategia e delle finanze. Un totale di 550 milioni di rand sudafricani, poco meno di 30 milioni di euro, deve essere investito entro il 2024. "In realtà, volevamo essere pronti per il 2022, che è quando avrò 75 anni", dice, aggiungendo che Corona ha ritardato i piani, con strozzature nei materiali da costruzione in particolare. Tuttavia, tre lodge - Babanango Valley, Zulu Rock e Matatane - sono già operativi, e un quarto dovrebbe essere lanciato a Pasqua del 2022. "Prevediamo di raggiungere il pareggio di cassa nel 2023, ma non è certo che ciò possa avvenire nonostante la pandemia. Nel 2020 abbiamo avuto quasi solo ospiti nazionali. Ci sono purtroppo molti casi di Covid 19 nel KZN, anche tra conoscenti e amici".

C'è molto da fare nonostante la mancanza di clientela. "Babanango è una grande start-up in un settore che è nuovo per me", ammette Weisser. "Sto investendo molto più tempo di quanto pensassi". Non ha in mente solo gli animali, ma anche il progresso sociale dei partner della riserva, le comunità di Emcakwini, KwaNgono e Esibongweni. Essi, soprattutto, dovrebbero beneficiare del turismo sostenibile. "Abbiamo creato 180 posti di lavoro fino ad oggi, di cui 165 per persone nate qui". Tuttavia, ha detto che è stato sobrio vedere "quante poche competenze ci sono". Avremmo potuto usare un meccanico, per esempio, ma non c'era".

Era più facile reclutare personale femminile per il servizio nelle logge, dice: "Sono orgogliose del loro lavoro". Vorrebbe anche dare compiti di gestione alla gente del posto, ma non è così facile, dice. Almeno van Staden è stato in grado di rubare il vicepresidente del benessere degli animali di Phinda. Alla domanda se potrebbe immaginare che Babanango un giorno si gestisca autonomamente, senza nuovi arrivati, Weisser dà una risposta onesta: "Probabilmente non in questa generazione".

Per aiutare le comunità che confinano con la riserva, i Weisser hanno fondato la African Habitat Conservancy Foundation (AHCF) a metà del 2020 e l'hanno dotata di sei milioni di rand sudafricani, circa 326000 euro. Altri soldi provengono dagli ospiti dei safari: metà della loro quota di conservazione viene utilizzata per la fondazione e metà per il benessere degli animali. L'AHCF lo usa per finanziare forniture scolastiche, pozzi con acqua pulita, eventi sportivi, visite veterinarie per gli allevatori di bestiame o l'acquisto di semi per gli agricoltori che vogliono coltivare lattuga e verdure per i lodge.

Al culmine della pandemia, sono stati distribuiti anche pacchi alimentari contenenti porridge di sorgo ad alta energia. Eric Buthelezi, uno stimato portavoce delle comunità, è quindi pieno di lodi per l'investitore tedesco. "Si preoccupa molto che lo sviluppo dei nostri villaggi e il benessere degli animali vadano di pari passo. Quello che il signor Weisser fa per noi non può essere assolutamente espresso a parole. Quando stavo crescendo qui, la nostra gente e la nostra regione erano nel migliore dei casi ignorate e trascurate dal governo dell'apartheid. A volte le nostre case sono state distrutte, gli uomini sono scomparsi per lunghi periodi di tempo. Quando vedo come bianchi e neri lavorano insieme oggi, è come un sogno per me".

Babanango 3

Weisser è chiaro che la realtà non è così rosea. Ha familiarità con la critica del cosiddetto filantrocapitalismo e la relativa richiesta di decolonizzare la conservazione perché l'influenza dei ricchi animalisti andrebbe troppo oltre, per quanto ben intenzionata. L'autrice statunitense Stephanie Hanes, per esempio, si lamenta in "White Man's Game" che questo crea solo nuovi parchi da bianchi per i bianchi, e tiene troppo poco conto dei bisogni delle comunità rivierasche. L'accusa che la donazione privata a volte porta ad una cattiva allocazione del capitale è anche sentita ancora e ancora. Un cucciolo di leone, ha detto, attira più soldi che, diciamo, il destino dei Rohingya costretti a fuggire in Myanmar. "Sì, suppongo che sia vero", riflette Hellmuth Weisser, "ma ho ancora la coscienza pulita. Penso che la creazione della African Habitat Conservancy Foundation sia una buona cosa".

E sì, è semplicemente contento che i leopardi e persino i caracal siano stati nuovamente avvistati a Babanango. Che bufalo, kudu, gnu, nyala, zebra, bushbuck, waterbuck e impala vagano sulle colline della riserva recintata. E che, allo stesso tempo, i fan dei rettili e delle farfalle avranno i loro soldi. "Vogliamo ritrasformare la terra in una natura incontaminata con la flora e la fauna che era qui centinaia di anni fa".

Ha detto che un "bio-blitz", un recente "censimento" della fauna selvatica, ha dimostrato che il 40% di tutte le specie di uccelli in Sudafrica sono ora di nuovo native qui. La natura si sta riprendendo, in parte perché il bestiame non può più pascolare nella Game Reserve.

Hellmuth Weisser sorride che la vita è diventata un po' più facile anche per la sua famiglia grazie alla sua avventura africana. "Prima non sapevano mai cosa regalarmi per il mio compleanno. Ora ho quattro ippopotami dal mio più grande. Cosa c'è di meglio?". ®

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Una visita alla Babanango Game Reserve.

// Arrivo: Con un volo charter da Durban o Johannesburg diretto all'aeroporto di Ulundi, dove sarete accolti dal team del lodge. In auto il viaggio da Johannesburg dura sette ore, da Durban tre ore e mezza. La riserva dispone di un eliporto. Quindi si può anche arrivare con un elicottero proprio o noleggiato.

// Entrata e uscita: Osservare gli attuali protocolli Covid-19!

// Siti web: https://africanhabitat.org,https://babanango.co.za, https://babanangovalleylodge.co.za, https://zulurock.co.za, https://matatanelodge.co.za

// Attività: game drive, tour in mountain bike, trekking e safari a piedi, tour speciali per gli appassionati di uccelli e farfalle, cene nel bush, escursioni per la storia e il patrimonio, trattamenti spa.

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Autore: Dr. Günter Kast

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