• Klaus Meitinger

"Se non lo faccio io, non lo farà nessuno".

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Teragnostica. Undici milioni di persone in tutto il mondo muoiono con o a causa della sepsi ogni anno. Covid-19 porta anche allo shock settico nei casi gravi e successivamente a un'insufficienza d'organo multipla. Tuttavia, non è stato possibile sviluppare una terapia contro di essa per 50 anni. Andreas Bergmann ha fatto di questo il lavoro della sua vita. Come scienziato e come imprenditore. "Soprattutto quando il compito è difficile e complesso", ha notato, "non si può aspettare gli altri. Allora devi diventare tu stesso imprenditore". Ecco perché fonda. Uno dopo l'altro. Ora due delle sue aziende - Adrenomed e SphingoTec - sono sul punto di una svolta.

Se tutto funziona come immagina Andreas Bergmann, l'imprenditore di Henningsdorf vicino a Berlino produrrà titoli spettacolari nei prossimi anni. Perché le sue aziende sono diventate davvero grandi. Perché gli investitori hanno ottenuto alti profitti con le loro azioni. Ma soprattutto, perché ha reso lo shock settico curabile e ha salvato la vita di milioni di persone.

"La sepsi è una malattia molto grave, spesso fatale. Si tratta di una reazione infiammatoria dell'organismo a virus, batteri o funghi, nel corso della quale si verifica spesso il fallimento di uno o più organi. Il 30-50% dei pazienti muore nonostante l'uso massimo di misure mediche intensive", spiega Konrad Reinhart, professore all'ospedale Charité di Berlino e presidente della Sepsis Foundation. Quello che pochi sanno: Il Covid-19 è anche così pericoloso perché può portare alla sepsi, che poi deve essere trattata in terapia intensiva.

Ma anche se il problema è noto da decenni, ad oggi c'è poca terapia specifica per la sepsi, a parte combattere l'infezione scatenante e le cure intensive. "La sepsi è stata a lungo chiamata la tomba da un miliardo di dollari dell'industria farmaceutica. Processo dopo processo è fallito in passato. Oggi, è quasi una sorta di indicazione bruciata che l'industria non osa più avvicinarsi", spiega Andreas Bergmann, scienziato e fondatore seriale di aziende che conducono ricerche intorno alla sepsi.

La difficoltà: ci sono centinaia di agenti patogeni e malattie infettive che possono portare alla sepsi. "Ma gli studi del passato si sono sempre concentrati su un solo farmaco che avrebbe dovuto aiutare tutti i pazienti - una taglia unica", spiega Reinhart. "Il risultato è stato poi sempre lo stesso. Alcuni dei pazienti ne hanno beneficiato. Altri sono stati danneggiati. E questo ha annullato il risultato di uno studio. Oppure il segnale positivo non era così grande come doveva essere per giustificare l'approvazione di un nuovo farmaco".

"Ecco perché abbiamo deliberatamente preso un approccio molto diverso", spiega Bergmann, "Non abbiamo iniziato cercando un farmaco, ma abbiamo fatto un passo indietro". Nel 2009, in collaborazione con quasi 100 istituzioni accademiche in tutto il mondo, ha lanciato un programma per rispondere alla domanda sul perché le persone muoiono effettivamente di sepsi. Qual è la causa esatta e rilevabile della morte? "Il nostro obiettivo era quello di capire la causa particolare e poi mirare solo a quella causa. Questa è la medicina di precisione - tutti ne parlano, ma non viene quasi mai messa in pratica. Abbiamo voluto applicare questa idea di terapeutica - una combinazione di terapia e diagnostica - in modo coerente".

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La lotta di Andreas Bergmann contro la sepsi è iniziata quasi esattamente 30 anni fa. Insieme a cinque colleghi, organizza il management buyout della divisione diagnostica di Henning Berlin. Gli scienziati crearono una società a responsabilità limitata, trovarono dei soci finanziatori, un venture capitalist, investirono essi stessi dieci milioni di marchi in azioni e chiamarono la società B.R.A.H.M.S. Diagnostica. Andreas Bergmann è la "A" nel mezzo (Private Wealth ha già riferito della "B", Bernd Wegener, a cui Bergmann si riferisce ancora come suo padre adottivo, nel numero 04/2015). Nel 1995, l'azienda sviluppa un biomarcatore innovativo per il rilevamento precoce della sepsi. Oggi, questo è considerato uno standard clinico. Nel 2009, B.R.A.H.M.S. viene venduta al gruppo americano ThermoFisher per 480 milioni di dollari. La quota di Andreas Bergmann è di circa 25 milioni. Questo è più che sufficiente per vivere per qualcuno che i confidenti descrivono come un "cavallo di battaglia". Soprattutto, però, è il biglietto per diventare lui stesso un imprenditore.

"Sono uno scienziato, dopo tutto, ma ho capito che le università da sole non sono in grado di generare davvero valore". Molte menti intraprendenti, continua Bergmann, hanno idee innovative e poi aspettano che qualcun altro raccolga la palla. "Ma non è questo il caso. L'esperienza dimostra che l'industria farmaceutica è impegnata nei suoi progetti. E se il progetto è anche molto rischioso, diventa estremamente difficile. Dobbiamo fare in modo che l'idea arrivi a uno stadio in cui l'industria sia interessata. E l'unico modo per farlo è assumersi il rischio noi stessi all'inizio, diventando imprenditori e spingendo il progetto particolare in avanti".

Questo è esattamente il modo Bergmann. Lavorando con il proprio capitale, cercando l'aiuto finanziario di vecchi compagni dei suoi giorni alla B.R.A.H.M.S., avvicinandosi a uffici familiari - ecco come l'imprenditore nato a Berlino ha già fondato 15 aziende. E ha investito circa 20 milioni di euro del proprio patrimonio. "Il prerequisito è sempre quello di gestire le risorse finanziarie con molta prudenza. Se vedo che un'idea o un concetto non funziona bene, non lo alimento più. La maggior parte dei soldi si perde nel nostro settore cavalcando un cavallo quasi morto per troppo tempo. Non voglio che questo accada a me". Questo è un altro modo in cui Bergmann si differenzia da molti altri fondatori. "Mi guadagno da vivere con i miei progetti. E può quindi agire in modo indipendente e senza un conflitto di interessi", spiega, "probabilmente è anche per questo che sono stato in grado di rimanere sul tema della sepsi per così tanto tempo".

Ora questo sembra dare i suoi frutti. La prima startup - Adrenomed - è sul punto di una potenziale svolta. "Quattro anni fa, il programma per dimostrare le cause esatte della morte nello shock settico si è concluso. Da allora, abbiamo davvero preso velocità".

Bergmann e i suoi colleghi sono stati in grado di identificare tre cause principali, che a volte si verificano contemporaneamente. Il primo è l'insufficienza renale. Questo apparentemente colpisce un quarto dei pazienti che muoiono in terapia intensiva.

Il secondo - il più grande blocco al 70 per cento - è la perdita di quella che viene chiamata funzione endoteliale. "Sembra complicato, ma è abbastanza semplice. L'endotelio è una pelle sottile come la carta. Riveste l'interno dei nostri vasi sanguigni e li tiene sigillati come una camera d'aria di bicicletta". Se questo endotelio è danneggiato da un'infezione o da un'infiammazione, comincia a perdere. Il fluido fuoriesce dal vaso sanguigno, dove c'è un'alta pressione, verso il tessuto, dove non c'è alcuna pressione.

"L'edema si forma, gli organi diventano disfunzionali, l'acqua entra nei polmoni. Questo, tra l'altro, è il motivo principale per cui i casi gravi di Covid 19 richiedono la ventilazione. E alla fine, gli organi falliscono".

Bergmann cita l'insufficienza cardiaca acuta come terza causa di morte. "È causato dalle cellule morte. Si chiama necrosi - le cellule si rompono, il contenuto della cellula fuoriesce. Questo mette un enzima digestivo nel sangue. E questo elimina un ormone che è fondamentale per mantenere la funzione cardiaca. Anche se può essere perfettamente sano, il cuore smette di funzionare. Semplicemente smette di funzionare".

Ora Bergmann vede anche esattamente perché i precedenti tentativi di sviluppare un farmaco per la sepsi non potevano funzionare affatto. "Un farmaco che migliora la funzione del tubo non aiuta l'insufficienza cardiaca, e viceversa. Nelle prove di efficacia, che sono, dopo tutto, condotte in tutti i pazienti con sepsi, l'endpoint - una riduzione significativa della mortalità - non potrebbe quindi essere raggiunto, naturalmente". La ricerca di un agente diagnostico affidabile deve quindi precedere lo sviluppo del farmaco. "Il medico deve sapere in modo affidabile qual è il problema. E deve saperlo in fretta. Perché nello shock settico, la probabilità di sopravvivenza diminuisce del sette per cento ogni ora".

Ora Andreas Bergmann e il suo team sono tornati su un terreno familiare. Nella sua azienda SphingoTec, ha ricercato test appropriati dal 2010. "Nel frattempo, abbiamo un agente diagnostico che mostra immediatamente la funzione renale attuale. Questo è fondamentale per il trattamento perché il deterioramento può essere molto rapido nei reni. Abbiamo un esame del sangue che è in grado di quantificare la funzione tubulare di una persona. E possiamo rilevare l'enzima che riduce la funzione del cuore".

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Con questo, lo scienziato ha posto le basi per cercare delle terapie. "Ora abbiamo prima considerato dove potremmo intervenire per sostenere la funzione endoteliale. O ripristinarlo. Per poi sviluppare un anticorpo. Questo è quello che abbiamo trovato. Si chiama adrecizumab".

Fino a questo punto, il capitale proprio dell'azienda e il sostegno di partner commerciali di fiducia sono ancora sufficienti. "Ma ora dovevamo andare dal paziente, testare la sicurezza e la tollerabilità, escludere gli effetti collaterali". Più di 40 milioni di euro sono necessari per gli studi necessari. Bergmann convinse due finanziatori di rischio - HBM dalla Svizzera, che era già a bordo per B.R.A.H.M.S., e Wellington Partners. "Il gruppo di Andreas Bergmann non solo ha identificato il fattore scatenante dello shock settico, ma ha anche trovato un anticorpo che funziona in poche ore. Ho visto subito che l'impatto di queste scoperte su tutta la medicina poteva essere enorme. Chiarire questa connessione è degno di un premio Nobel. E le prospettive economiche potrebbero essere enormi", dice Rainer Strohmenger, partner di Wellington Partners, spiegando perché ha deciso di farsi coinvolgere.

I risultati dello studio sono incoraggianti: il farmaco è sicuro, ben tollerato e non ha effetti collaterali. E alimentano la speranza che l'efficacia possa davvero essere dimostrata. "Conosco bene lo studio", dice Konrad Reinhart, "ciò che è interessante è che anche se Adrecizumab non ha avuto un effetto positivo statisticamente significativo sull'intero collettivo di tutti i pazienti, ha avuto un effetto positivo sul gruppo di pazienti che non avevano l'enzima che riduce la funzione cardiaca oltre al problema con la funzione del tubo. E che coloro che sono stati trattati entro le prime sei-dodici ore dall'inizio dello shock settico hanno risposto positivamente. Questa è un'informazione importante in termini di selezione dei pazienti per i prossimi studi. Penso che questo approccio valga la pena di essere studiato e perseguito".

"I risultati sono così positivi e forti che ora stiamo preparando con entusiasmo uno studio che dovrebbe portare all'approvazione del mercato", chiarisce Bergmann. Perché ora sa esattamente cosa bisogna fare per ottimizzare le possibilità di successo del suo farmaco. "Daremo l'anticorpo molto presto e lavoreremo esclusivamente con i pazienti in cui i nostri esami del sangue indicano una funzione endoteliale insufficiente ed escludono un problema cardiaco".

L'inizio del processo è previsto per la metà del 2022. In caso di successo, l'approvazione del mercato sarebbe possibile tre anni dopo, inizialmente in Europa, e poco dopo negli Stati Uniti e in Asia. "Queste sono prospettive affascinanti", giudica Rainer Strohmenger.

Per arrivare a questo punto, però, Strohmenger è ancora una volta richiesto come investitore. "Abbiamo bisogno di circa 80 milioni di euro per questo studio - solo per l'Europa. Perciò condurremo presto un altro giro di capitale", informa Bergmann. Nella ricerca - normalmente difficile - di finanziatori, potrebbe beneficiare oggi di una speciale situazione mista. "Covid-19 ha rivelato spietatamente che abbiamo trascurato le malattie infettive negli ultimi 60 anni", spiega Konrad Reinhart, "quindi l'interesse del mercato per queste ricerche è ora molto più grande che in passato".

In effetti, Andreas Bergmann può anche proporre un interessante aspetto collaterale di Covid-19. "All'ospedale universitario di Amburgo, i cosiddetti test curativi con Adrecizumab sono stati effettuati su otto pazienti con corona che non avevano alcuna prospettiva di recupero. Sette sono sopravvissuti". Naturalmente, si qualifica subito Bergmann, una tale prova di guarigione non è vera scienza. "Ma i risultati sono davvero notevoli".

Infatti, i medici in Germania stanno ora progettando di condurre ulteriori prove. "Sono convinti che questo farmaco possa risolvere gran parte del problema della corona. Non curerà il Covid-19, ma affronterà il vero problema - l'alta mortalità e la necessità di essere trattati in unità di terapia intensiva. Abbiamo anche ricevuto un impegno di finanziamento dal Ministero federale tedesco dell'istruzione e della ricerca alla fine di aprile e ora ci stiamo preparando a condurre i primi studi a breve termine e a completarli il più rapidamente possibile".

Bergmann è ora anche sulle tracce di un arresto cardiaco. "Attualmente stiamo sviluppando un anticorpo che inibisce l'enzima responsabile e ripristina immediatamente la funzione cardiaca. Si chiama Procizumab. Ho anche fondato una società per questo - 4TEEN4 Pharmaceuticals. L'anno prossimo inizieremo i primi test clinici".

Sul lato, Adrenomed ha anche un progetto in corso per mostrare il beneficio di adrecizumab nell'insufficienza cardiaca acuta. "Se il malfunzionamento del tubo si aggiunge all'insufficienza cardiaca e l'acqua entra nei polmoni, anche questo può diventare pericoloso per la vita. Quindi è ovvio usare l'adrecizumab anche per quel problema".

Quello che sta succedendo a Brandeburgo lascia senza fiato. Non è solo in termini di medicina che le aziende di Bergmann stanno diventando grandi fari di speranza. Anche le prospettive economiche sono entusiasmanti.

A SphingoTec, l'imprenditore sta ora mettendo in uso un dispositivo di test che funziona quasi come un test rapido Corona. "Abbiamo messo il sangue su un cuscinetto di plastica che assomiglia a un CD musicale. Poi lo mettiamo in un lettore, e in 20 minuti il medico ottiene un chiaro risultato dei nostri biomarcatori sulla funzione renale, tubarica e cardiaca. E ora può decidere: Mi occupo del rene, do l'adrecizumab, do il procizumab o entrambi. Così potremmo aiutare la maggior parte dei pazienti nel contesto della sepsi - che è dove volevo andare da molto tempo".

Ognuno di questi tre marcatori di SphingoTec, Bergmann spera, potrebbe sviluppare a lungo termine almeno un potenziale economico simile a quello del biomarcatore B.R.A.H.M.S. che ha sviluppato all'epoca - "ora fa circa un miliardo di dollari di vendite in tutto il mondo".

Il potenziale di guadagno di Adrenomed dipende in definitiva dal prezzo che può essere raggiunto per un trattamento con adrecizumab e da quanti pazienti l'azienda può fornire con esso. Ma ci sono solo indicazioni approssimative di questo oggi. In passato, altri farmaci che non funzionavano, ha detto Bergmann, erano nell'ordine dei 10.000 euro per applicazione. In Germania, almeno 50.000 persone soffrono di shock settico ogni anno, anche se questa cifra è probabilmente troppo bassa a causa della scarsa documentazione nel nostro sistema sanitario. In tutto il mondo, diversi milioni di persone sono colpite. La metà di queste persone potrebbe essere aiutata con Adrecizumab nel migliore dei casi. "Anche se calcoliamo con molta attenzione e facciamo enormi deduzioni, escono ancora numeri fantastici", dice Bergmann, facendo un bel respiro: "Anche il mondo farmaceutico la vede così. Adrecizumab è un candidato blockbuster".

Per essere in grado di mettere davvero i cavalli sulla strada, Bergmann ha ristrutturato la sua azienda Adrenomed negli ultimi mesi. Con Wolfgang Baiker, già della Boehringer Ingelheim USA, l'azienda è stata in grado di reclutare un esperto comprovato come CEO che è estremamente ben collegato all'industria biofarmaceutica. E Mirko Scherer, il nuovo CFO, ha una vasta esperienza con le IPO.

Questo suggerisce che una IPO nel prossimo futuro o un accordo di licenza con Big Pharma potrebbe anche giocare un ruolo nei piani di Bergmann. "Almeno ora abbiamo la capacità di gestione che ci permetterebbe di condurre noi stessi la prova di approvazione del mercato per l'adrecizumab. Tutto il resto è aperto. Ma chiaramente - ci stiamo preparando per essere pronti ad agire".

Per Bergmann stesso, questo significherebbe poi anche il grande guadagno finanziario. "Oh, sai, personalmente non sono così interessato al denaro", ha detto lo scienziato e imprenditore.

Inoltre - probabilmente - non ha semplicemente il tempo di spendere una fortuna. "Ti ho già parlato del mio nuovo progetto? L'Alzheimer è un'altra storia senza speranza su cui tutti hanno le dita bruciate. Abbiamo scoperto che il responsabile è un disturbo della barriera emato-encefalica che si sviluppa lentamente e una carenza di un certo enzima. Si chiama peptidylglycine α-amidating monooxygenase. Abbiamo già sviluppato un test del sangue e ora stiamo cercando un farmaco. Ho fondato la PAM Theragnostics per questo scopo". ®

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// Come investire in Andreas Bergmann.

Ci sono due modi per investire nelle attività imprenditoriali di Andreas Bergmann - direttamente o attraverso un veicolo quotato.

Nel corso dell'anno, Bergmann sta pianificando un round di finanziamento per Adrenomed, SphingoTec e 4TEEN4 Pharmaceuticals, a cui possono partecipare soprattutto i family office. Come finanziamento ponte fino a questo round, le aziende stanno attualmente emettendo obbligazioni convertibili con un investimento minimo di 50000 euro. Le condizioni sono interessanti. Il convertibile ha un interesse del cinque per cento all'anno e permette la partecipazione al prossimo round di finanziamento con uno sconto del 20 per cento.

La seconda opzione è l'acquisto di azioni della società quotata DBI - Deutsche Biotech Innovativ AG. DBI è stata originariamente fondata da Bernd Wegener, Andreas Bergmann e Metod Miklus - la BAM di B.R.A.H.M.S. - per creare un veicolo biotech ampiamente diversificato per gli investitori al fine di raccogliere fondi per l'ulteriore sviluppo delle diverse idee del triumvirato.

Tuttavia, questo non ha funzionato perché gli investitori interessati hanno preferito investire direttamente in Adrenomed e anche altri progetti non sono andati avanti. Ecco perché Wegener, Bergmann e Miklus detengono ancora oggi il 97% di DBI. La stessa azienda ha una partecipazione del 10,54% in Adrenomed. Possiede il 27,27 per cento di Angiomed - una società che sviluppa anticorpi per disaccoppiare i tumori dal flusso sanguigno, il 5,38 per cento di PAM Therapeutics e quote inferiori all'uno per cento in 4TEEN4 Pharmaceuticals e SphingoTec. Attualmente, però, DBI è molto apprezzata con un valore di mercato di circa 90 milioni di euro.

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// "Viviamo nel mondo dei sogni".

"È pazzesco", riflette il professor Konrad Reinhart, presidente della Sepsis Foundation, "ad ogni fermata dell'autobus c'è un'educazione sulle malattie sessualmente trasmissibili. Solo sulla sepsi nessuno lo sa. Eppure probabilmente in Germania, come negli Stati Uniti, almeno 500 persone su 100000 abitanti sono colpite ogni anno".

La missione di Reinhart è di cambiare questo. Prima di tutto, questo significa educare la gente sulla malattia. "La sepsi può colpire chiunque. È la prima causa di morte prevenibile in tutto il mondo. In Germania, 75000 persone muoiono con o per sepsi ogni anno. Tra loro ci sono diverse centinaia di neonati, bambini e adolescenti. Fino al 75% dei sopravvissuti alla sepsi soffrono di conseguenze a lungo termine. Da 15000 a 20000 morti sarebbero prevenibili solo con la diagnosi precoce, trattando come un'emergenza e seguendo le norme igieniche e le raccomandazioni di vaccinazione".

Che noi, come società, accettiamo semplicemente questo, ritiene Reinhart, è uno scandalo. La Sepsis Foundation organizza quindi campagne, fa pressione a livello politico e vuole ottenere che - come per esempio nello Stato di New York - le informazioni sulle malattie infettive e la sepsi siano già fornite nelle scuole. "Solo circa il 20% delle infezioni si verificano in connessione con il trattamento ospedaliero. L'80% arriva già in ospedale con la sepsi. Ecco perché il pubblico ha bisogno di conoscere i primi sintomi in modo da poterli far controllare rapidamente se sospettano un'infezione - confusione, mancanza di respiro, battito cardiaco rapido, febbre, brividi, sudorazione e pelle umida".

Reinhart chiede anche che gli ospedali siano tenuti a intraprendere determinate azioni quando si sospetta una sepsi - "fare immediatamente colture di sangue, dare antibiotici, dare liquidi". Questo da solo, dice, ha ridotto la mortalità negli Stati Uniti dal 30% al 20% in cinque anni. L'affermazione pluridecennale dei rispettivi ministri della sanità di ogni schieramento politico che "la Germania ha uno dei migliori sistemi sanitari del mondo" è una delle bugie della vita di questa repubblica. Attualmente, la sepsi non appare nemmeno nel rapporto annuale sulla salute federale. È stato menzionato per la prima volta dal Centro federale per l'educazione sanitaria nel 2021. Pensavamo di aver battuto le malattie infettive. Ora ci stanno raggiungendo con una vendetta. Dobbiamo fare qualcosa al riguardo".

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Autore: Klaus Meitinger

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