• Dr. Günter Kast

I killer del clima.

(Tempo di lettura: 7 - 13 minuti)

Carbonauten1Innovazione. La start-up carbonauten del Baden-Württemberg ha sviluppato una plastica la cui produzione utilizza materie prime che altrimenti produrrebbero gas nocivi per l'effetto serra. In dieci anni, i fondatori Torsten Becker (l.) e Christian Hiemer sperano di generare più di un miliardo di euro di vendite con questo super materiale.

Come ex giocatore di hockey nazionale per l'ex club della Bundesliga SSV Ulm, Torsten Becker è abituato a correre rischi, a lavorare sodo, a combattere. A questo proposito, non era particolarmente irritato dal fatto che il modello di business della carbonauten GmbH, che lui e Christoph Hiemer hanno fondato nel 2017 a Giengen an der Brenz, è stato inizialmente commentato con disappunto da alcuni, ma respinto da altri semplicemente come una fiaba moderna. Come dovrebbe funzionare? Per produrre una plastica, fare un miliardo di euro di vendite e salvare il clima allo stesso tempo, almeno un po'.

Il materiale miracoloso che la giovane azienda sta brevettando si chiama OCM (Organic Carbon Material). Per produrlo in un processo di conversione termochimica di sei ore a temperature comprese tra i 400 e i 700 gradi Celsius in contenitori simili a cilindri, sono sufficienti i biocarburanti come ingrediente. "Come materia prima, utilizziamo segatura, trucioli di legno e rifiuti verdi, ma anche materiali problematici come i rifiuti di legno e i portainnesti. Anche le erbe a crescita lenta, i gusci delle noci e i semi delle piante sono molto adatti, così come i residui di pressatura della produzione di olio. Possiamo lavorare tutto ciò che è secco, cioè contiene al massimo il 35% di acqua, e può essere tagliato in piccoli pezzi", spiega Becker. Questo funziona anche in altri paesi. "In Cina possiamo usare canna e bambù, nel Sudest asiatico gusci di cocco e arachidi e semi di palma da olio". Le sostanze che altrimenti finiscono nell'incenerimento dei rifiuti o nella compostiera, rilasciando gas serra nocivi - CO2, protossido di azoto e metano - vengono convertite in diversi biocarburanti, specificati, certificati e precisi in lotti, in un processo altamente efficiente. "Poiché questi biocarboni sono molto stabili e non marciscono né si metabolizzano, questo previene le emissioni. Una singola tonnellata immagazzina da 3,0 a 3,3 tonnellate di CO2".

Come funziona? "Questo è esattamente il nostro know-how, il nostro unico punto di forza", ci invita Becker. Lui rivela solo questo: tutto dipende dalle temperature esatte, dai giusti leganti che devono essere aggiunti e dalla loro combinazione. "Attualmente stiamo documentando questi processi in una vasta biblioteca di biocarburante", dice il fondatore, "perché questa conoscenza non deve esistere solo nella testa delle persone. È tutta una questione di dettagli, si tratta di processi molto sofisticati".

Gli esperti la chiamano "Tecnologia ad emissioni negative" (NET). In combinazione con diversi leganti come bioplastiche, plastiche a base di petrolio, silicati e minerali, vengono creati nuovi materiali con proprietà speciali. E come sottoprodotto, viene generata un'energia rinnovabile in eccesso e di base, sotto forma di calore ed elettricità, che può essere utilizzata per rifornire l'industria locale e le famiglie in modo rispettoso del clima.

Becker si mette davvero in moto quando mostra cosa può fare con l'OCM rispettoso del clima. "Può essere fuso, pressato, formato e rilavorato in modo convenzionale". Ecco perché le possibili applicazioni sono quasi illimitate. "Alla fine della giornata, otteniamo due gruppi di OCM: biodegradabile e non degradabile, ma particolarmente stabile e quindi riciclabile".

Biodegradabili, ad esempio, sono vasi per piante in OCM, che vengono utilizzati nei vivai, ma anche nei supermercati, ad esempio per le erbe da cucina. "Ogni giorno usiamo 20 milioni di questi vasi nell'UE, creando grandi quantità di rifiuti di plastica". I suoi vasi, invece, potrebbero essere facilmente smaltiti in compost organico o piantati nel terreno. "Il successivo processo di decomposizione non rilascia CO2. I leganti si decompongono anche nel terreno senza lasciare residui, fornendo alle piante azoto per la crescita. Per questo motivo anche i nostri biocarburanti costituiscono la base del superfertilizzante Terra Preta". Le stoviglie monouso, le capsule per il caffè senza alluminio e plastica, le tazze per il caffè da portare via, le cannucce e gli imballaggi per alimenti possono essere realizzati anche in plastica di carbonaut. "Sembra una follia, ma più prodotti usa e getta facciamo con OCM, meglio è per l'ambiente".

Le varianti OCM non degradabili sono utilizzate per produrre alloggiamenti e componenti come pareti, mattoni, pannelli per pavimenti, pareti e soffitti, pannelli e strutture di supporto rinforzate con fibre. Si possono anche produrre schiume che ammortizzano, isolano acusticamente e termicamente, filtrano o sono utilizzate in costruzioni leggere. "I telai delle finestre in OCM sono più resistenti di quelli in plastica e alluminio", afferma Becker. Vuole anche fornire un film barriera per la costruzione di strade che si posa tra la ghiaia e l'asfalto e si dissolve da solo. E pensa a una facciata nera dell'edificio e a una copertura in monomateriale, in cui i canali sono già integrati nelle lastre quando vengono pressati sotto pressione - la cosiddetta estrusione - in cui l'acqua può essere riscaldata e poi immagazzinata in serbatoi di calore. "Questo funziona meglio della tecnologia termosolare convenzionale!" Anche il vetro di carbonio da OCM è concepibile. "È resistente agli influssi ambientali, resistente al calore e predestinato all'industria delle costruzioni". Anche nei cosmetici, l'OCM potrebbe sostituire i tubi di plastica delle penne per il trucco, così come nell'industria della cartoleria.

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Il materiale presenta vantaggi non solo in termini di ambiente e di bilancio di CO2: L'OCM è anche più economico, più leggero e più durevole di molte materie plastiche, dura per molti decenni - a seconda del legante - e la conducibilità elettrica può essere variata. Può anche fornire facilmente il colore nero, dice Becker. Nel caso delle materie plastiche, ciò è possibile solo con l'aggiunta di fuliggine industriale dannosa. Inoltre, le "sue" materie prime biologiche non sono in concorrenza con il cibo. E non hanno rivali in termini di prezzo.

"In questo Paese, una tonnellata della nostra "materia prima" costa circa 70 euro". Per oltre 25 anni, il designer industriale Torsten Becker ha sviluppato prodotti per le piccole e medie imprese fino a quando non si è imbattuto per la prima volta nei biocarburanti nel 2013. Da allora, non riesce a immaginare nulla di più eccitante che portare sul mercato nuovi materiali realizzati con questi materiali.

Trova un compagno d'armi appassionato in Christoph Hiemer che, dopo aver studiato legge, ha lavorato in quella che era la più grande società di ingegneria tedesca per la cogenerazione di energia elettrica e termica, che suo padre dirigeva. Per 20 anni ha lavorato come esperto di flussi di biomassa e del loro utilizzo. Grazie ai suoi contatti sui mercati e con i clienti, è ora responsabile dello sviluppo del sito, della pianificazione finanziaria, dei flussi di biomassa, della vendita di biocarburanti, dell'utilizzo dell'energia e del funzionamento degli impianti di carbonauten. In qualità di amministratore delegato, Becker è responsabile dell'innovazione e della comunicazione.

Quindi sembra che i due abbiano sviluppato un prodotto superiore. E ha avuto una grande idea. Ora non devono far altro che metterlo in viaggio. Dopo tutto, i carbonauten sono attualmente un'azienda parzialmente virtuale - una classica start-up. Ma i preparativi sono in corso. Nel frattempo, hanno affittato per due anni 300 metri quadrati di uffici per poter aumentare il loro personale e creare un laboratorio di ricerca.

Becker spiega che saranno necessari più personale e più spazio solo quando quest'anno inizierà la produzione nell'impianto pilota. Deve essere situato a Eberswalde, dove il progetto può ricevere fino al 40% di finanziamenti pubblici.

Sono previsti tre moduli, in cui saranno prodotte 4800 tonnellate di OCM all'anno in tre turni di lavoro. Altri prodotti vendibili sono: 24 gigawattora di energia termica (850 gradi Celsius), 24000000 litri di olio di pirolisi e 15000 tonnellate di certificati di CO2. Un impianto come questo costa cinque milioni di euro in un sito vergine", calcola Becker, "e può essere gestito da otto a dieci dipendenti". I costi di investimento verrebbero ammortizzati al più presto dopo tre anni e al più tardi dopo sei anni.

Gli imprenditori stanno attualmente esaminando dodici potenziali sedi in Germania, e dopo Eberswalde sarà probabilmente il turno di Kaiserslautern. Per mantenere le distanze di trasporto delle "materie prime" verso l'impianto il più breve possibile - per motivi di costo e per risparmiare energia - i fondatori si affidano a molte unità decentralizzate. "In Germania la produzione industriale inizierà nel 2021, a livello internazionale inizierà nello stesso anno. Entro il 2025 vogliamo essere leader del mercato mondiale, il principale fornitore di piattaforme per i biocarburanti".

Per il 2025, Becker prevede un fatturato di 120 milioni di euro - escluso il valore aggiunto dell'olio di pirolisi, dei certificati di CO2 e del calore residuo - attraverso la vendita di 160000 tonnellate di OCM. Entro il 2030, questa cifra dovrebbe raggiungere 1,35 miliardi di euro. E il profitto? "Il margine dipende dai biocarburanti, dalla lavorazione e dai mercati".

Un semplice esempio, che già oggi funziona, è il carbone di alta qualità. "I nostri costi di produzione sono di 450 euro, possiamo venderla a grossisti per 650 euro, e come venditori diretti per 1100-1300 euro. A ciò si aggiungono le entrate derivanti dalla vendita di energia e dai certificati di CO2". Becker parte dal presupposto che un impianto standard genera almeno il 30% di rendimento. Questo può essere espresso in modo più preciso attraverso l'Ebitda, "ma anche in questo caso dipende da vari parametri come i costi del personale: Con nove dipendenti possiamo gestire un solo modulo, ma anche sei moduli". L'obiettivo in ogni caso è "la realizzazione in massa dei luoghi - vogliamo averne 200 entro il 2030".

Qualcuno ha perso il controllo della situazione? Becker scuote la testa con veemenza. No, il mercato delle materie plastiche e dei materiali da costruzione è semplicemente gigantesco in tutto il mondo. Nel 2018, dice, sarà di 360 milioni di tonnellate con un volume di vendite di 360 miliardi di euro. Le bioplastiche rappresentano quasi un ridicolo quantitativo di 2,1 milioni di tonnellate. Si tratta quindi solo di assicurare una piccola parte di questa torta. E il fatto che il cambiamento climatico sia ormai visto come un problema serio li aiuta a farlo. Dopo tutto, nel 2018, 1781 miliardi di tonnellate di CO2 sono state immesse nell'aria durante la produzione di materie plastiche convenzionali.

Solo in Europa, ogni anno vengono prodotte oltre 50 milioni di tonnellate di plastica. Di questo, il 40 percento è utilizzato nel settore dell'imballaggio, il 20 percento nell'industria edile e il dieci percento nel settore automobilistico. "Possiamo avere successo in tutti questi settori", crede Becker. I carbonauti collaborano quindi con noti partner industriali. Insieme a Daimler, ad esempio, stanno esplorando la possibilità di sostituire la plastica con l'OCM. "La società di Stoccarda spera di ridurre il peso dei suoi veicoli". Altri partner sono Voith (fornitore dei sistemi), Züblin-Strabag, EnBW, MVV Energie, UPM (The Biofore Company), BSH Hausgeräte, 12Tree Finance GmbH e Forest Finance, un investitore strategico specializzato in investimenti forestali sostenibili.

Becker ritiene che il capitale necessario per finanziare la crescita sia gestibile. I tre milioni di euro per la costruzione dell'impianto pilota sono stati assicurati, e non ha bisogno di più di un altro milione di euro fino al 2021, in quanto si prevede che l'avvio sarà redditizio molto rapidamente, prima del 2021. L'amministratore delegato prevede poi di richiedere altri dieci milioni di euro di capitale fino al 2023. Intende raccogliere il capitale attraverso un altro ciclo di finanziamento o emettendo un'obbligazione di CO2.

Attualmente Becker detiene ben l'86% delle azioni, il 9,98% è detenuto dalla Forest Finance di Bonn da ottobre. Il co-partner strategico è Andreas Jacob con il quattro per cento. È amministratore delegato dell'ufficio di ingegneria per la pianificazione urbana FIRU GmbH di Kaiserslautern e può quindi valutare molto bene dove si trovano i potenziali siti di produzione in Germania. Anche Sony e un altro "super-investitore", che non è stato specificato in dettaglio, hanno espresso interesse ad entrare a far parte dell'azienda.

Tutto questo suona troppo bello per essere vero. Cosa può andare storto? Becker scuote la testa e poi dice: "Non può succedere niente a nessuno di noi due". E aggiunge: "Naturalmente, l'approvazione di un impianto in un luogo specifico può fallire se un uccello raro vi nidifica. Ma questo non ci spezza la schiena, perché siamo molto decentralizzati".

Cantieri di riciclaggio, segherie e impianti per la produzione di pellet, aziende ad alto consumo energetico, attività agricole o anche "greenfield" - i potenziali siti sono molteplici e variegati. "Ideali sono quelli in cui la biomassa viene prodotta direttamente, nelle immediate vicinanze o nel raggio di 50 chilometri. Dove l'energia rinnovabile è necessaria 24 ore su 24, 7 giorni su 7, a prezzi bassi. E dove si creano sinergie grazie alla condivisione di infrastrutture, spazi, edifici e personale. Questo riduce i costi di investimento e di gestione".

Non c'è dubbio: Becker e Hiemer sono uomini con grandi visioni e molte idee. Alcuni esperti del settore si lamentano: con troppe idee. Due anni fa, ad esempio, si diceva che la carbonauten stava lavorando con il produttore di utensili da giardino Gardena di Ulm sul "futuro del mondo delle materie plastiche" e che a tale scopo aveva sviluppato un granulato di stampaggio ad iniezione ecologico in OCM. Oggi, dice Becker, alla Gardena manca "il coraggio e la visione". Tuttavia, siamo in discussione con altri partner".

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Nelle cronache dei media si è parlato ripetutamente di "colloqui preliminari" sulla costruzione di impianti in vari Paesi emergenti (Namibia, Ghana, Kenya, Cile, Nicaragua, Cina, Vietnam, Pakistan, India) - senza però specificare i progetti e il calendario. "In Cina probabilmente nei prossimi mesi firmeremo un accordo", annuncia ora Becker. Un governo provinciale vuole investire una somma di due milioni di euro. In cambio, riceverebbe una quota del 40 per cento della filiale cinese di carbonauten. L'obiettivo è un'IPO tra tre o cinque anni e la creazione di una "Carbon Valley Asia".

E poi c'è la questione del brevetto. Becker è fiducioso che presto avrà il via libera per questo, ma questo non è ancora stato deciso. Dice: "Se non fosse concesso, non sarebbe un disastro. Nessuno ha accumulato così tanta conoscenza. Nessuno può produrre a così poco prezzo".

A volte vengono espresse critiche sulla gamma forse troppo ampia di prodotti e applicazioni. I carbonauti si impantanerebbero se volessero introdurre il loro OCM in troppi mercati che non potrebbero nemmeno rilevare. Becker, la cui start-up ha già vinto diversi premi per il fondatore e l'ambiente, tra cui il Premio tedesco per l'innovazione 2020 nella categoria materiali, è ben consapevole di questi argomenti. E li contesta con la frase: "Vorrei vedere un po' più di mentalità americana". Soprattutto, è necessaria una buona sensazione di budella; i tedeschi hanno bisogno di tabelle Excel dettagliate".

Ha questo istinto. E sì, anche un sogno: un mondo migliore, più rispettoso dell'ambiente, che non venga distrutto dal cambiamento climatico. Ecco perché non è interessato solo a fare soldi: "Possiamo immaginare di poter un giorno rivelare a tutti il nostro brevetto, le nostre ricette per il mix di leganti. Non abbiamo un problema di condivisione, vogliamo dare un contributo attivo alla protezione del clima.

La sua visione: un giorno, dopo la fine della pandemia, tornare su un aereo alimentato dall'idrogeno degli impianti di carbonatazione, le cui ali sono fatte di OCM dal carbonato di sodio, e farsi servire cibo e bevande a bordo, naturalmente con vassoi, piatti, posate e tazze di OCM. "Credetemi, funzionerà. Dopotutto, ho cinque figli da sfamare" ®.

Autore: Dr. Günter Kast

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