• Dr. Günter Kast

La neige de demain.

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Innovation. Jens Reindl développe des tapis de glisse textiles dans sa Mr. Snow GmbH, qui permettent de pratiquer le ski sans neige et aussi en été. En ces temps de changement climatique, l'avenir pourrait appartenir au modèle économique de Chemnitz.

Si cela dépendait de Jens Reindl, l'hiver pourrait durer douze mois. Pouvoir dévaler une pente raide avec sa planche à neige tous les jours. C'est pourquoi l'ingénieur industriel de Chemnitz s'est immédiatement rendu sur place lorsqu'il a eu l'occasion, en 2009, de prendre une piste de ski d'été en Angleterre sous les bords. "Les nattes avaient une sorte de structure en brosse et devaient être arrosées. Dans l'ensemble, tout cela a été très difficile. Je me suis dit :"Ça doit être mieux."

C'est une bonne chose qu'un nouveau projet démarre à l'université technique de Chemnitz et soit même financé par le ministère fédéral de l'économie. Son objectif : développer des solutions alternatives en l'absence de chutes de neige. Il faut trois ans avant que le groupe de recherche, qui comprend également Reindl, ne présente les premiers tapis pour une piste de ski textile.

Le spécial : Les prototypes n'ont besoin ni de neige ni d'eau. Ils sont simplement disposés et ancrés dans le sol à l'aide de vis. Des milliers de boutons avec de l'air entre les deux agissent comme un coussin doux et procurent une "sensation de neige" aussi authentique que possible.

Quand il voit à quel point la technologie fonctionne bien, Reindl perçoit un modèle d'affaires. En 2013, avec Arndt Schumann et Felix Neubert, deux sympathiques ingénieurs du groupe de recherche, il a fondé M. Snow GmbH en tant que spin-off de la Chemnitz Technical University. Tous les trois sont des moniteurs de sports de neige certifiés par l'Association allemande des moniteurs de ski. La passion de Schumann appartient au bon vieux style Telemark, Neubert est un skieur de fond passionné - les grands intérêts dans la neige devraient encore être un avantage.

Le trio sait qu'il doit développer un plastique de haute technologie avec le moins de perte de charge possible. "Le coefficient de frottement entre la surface du ski et le tapis est la mesure de tout pour nous. La neige idéale a un coefficient de frottement de 0,01 - le défi est de s'en approcher le plus possible. En même temps, le plastique ne doit pas être coupé par le bord tranchant du ski ou du snowboard."

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C'est pourquoi M. Snow a besoin de fibres spéciales et sophistiquées pour ses tapis de ski. Bien sûr, ils ne peuvent pas être achetés dans les magasins de bricolage. Les entrepreneurs développent donc une technologie web spéciale. "D'abord, nous avons utilisé cinq vieux métiers semi-automatiques. Cependant, ils n'étaient pas assez robustes pour le fil rigide et lisse. Entre-temps, nous avons acheté une nouvelle machine à tisser pour environ un million d'euros, qui fonctionne tout aussi bien, mais beaucoup plus vite.". Les fils d'un fil spécial sont tissés ensemble sur 1500 bobines de telle sorte qu'un tissu ondulé en forme de bouton est créé. Celui-ci est ensuite enduit d'un adhésif spécial qui maintient les structures de fibres ensemble de manière encore plus compacte.

"Aujourd'hui, notre matériau a déjà un coefficient de frottement moyen de 0,1 et nous nous efforçons constamment de réduire encore cette valeur. Parfois, on peut faire 0,09."

Déjà, les skis glissent bien sur les tapis composés de trois couches - la taille standard est de deux mètres sur dix. Les remontées mécaniques permettent aux skieurs alpins d'effectuer de véritables virages car les planches peuvent s'encastrer. Il est intéressant pour les skieurs de fond qu'ils puissent se faufiler dans la neige de la même façon. Même le carving sur les derniers panneaux de tissu se rapproche de plus en plus de la conduite sur neige naturelle ou artificielle. Reindl et ses collègues détiennent maintenant plusieurs brevets pour la structure du tissu multicouche et perméable à l'air.

"Nous l'appelons montagnes et vallées ", explique l'entrepreneur. "Sur les sommets arrondis de la montagne, le ski glisse, tandis que l'arête du ski plonge dans la vallée voisine et que tout le ski trouve un pied." Seul le ski dans la neige profonde ne peut se faire avec un tel tapis. "Nous ne pouvons pas et ne voulons pas battre la nature ", rit Reindl. "Mais au moins depuis cette année, notre produit est comparable à une piste fraîche et bien préparée."

Reindl ne se lasse jamais de souligner les avantages et le potentiel commercial des tapis M.-Snow : La fonction d'amortissement des chocs des voies augmente non seulement le confort de roulement, mais aussi la sécurité. Il n'est pas nécessaire d'avoir des planches spécialement préparées - des skis normaux sont suffisants. Le plastique n'égratigne pas les skis. Les stations de ski dans lesquelles la neige est produite avec un apport énergétique élevé deviendraient superflues. Et les tapis assureraient l'existence des opérateurs de petites pistes à basse altitude et raccourciraient les voies d'accès pour de nombreux skieurs :

"Nous ne serons pas un substitut si, par exemple, il n'y a pas du tout de neige dans les Alpes. On ne peut pas faire de magie hivernale. Mais nous pouvons soutenir des zones plus petites avec les tapis et permettre aux écoles de ski de les enseigner. Cela rend l'importante activité de Noël plus sûre. Et les clubs de ski peuvent s'entraîner plus tôt."

Il est particulièrement intéressant de noter qu'il est également possible de mélanger la neige et le tapis "à condition que la dameuse soit utilisée avec précaution". Le produit de M. Snow devient ainsi le complément idéal pour les endroits où les canons à neige n'ont pas de sens, ou pour les périodes où il fait tout simplement trop chaud pour la fabrication de neige. En outre, les tapis peuvent être utilisés à des points névralgiques, par exemple à des endroits étroits sur les pentes. Ou dans le sillage des téléskis. Les canons pourraient alors tirer là où la neige artificielle est la plus urgente : sur la piste.

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L'utilisation de la nouvelle technologie est également intéressante en termes de prix. Préparer 5000 mètres carrés avec de la neige mécanique et les garder praticables, selon Reindl, coûte environ 250000 euros par hiver. "Les tapis coûtent environ deux fois plus cher, mais durent facilement dix ans et peuvent être utilisés toute l'année."

Reindl voit un grand potentiel dans le pays du ski qu'est l'Allemagne - avec 15 millions de skieurs actifs, le deuxième plus grand au monde après les Etats-Unis. Parmi les clients figurent des écoles de ski, des remontées mécaniques, des pistes de luge, des sauts à ski, des clubs de ski de fond et des exploitants de pistes de ski de fond, des associations touristiques, des associations internationales et des organisateurs de courses et d'événements. La station de ski Augustusburg en Saxe vient de commander 3000 mètres carrés. Une autre commande vient d'Adelboden en Suisse. Les écoles de ski du Danemark courraient également sur les tapis.

A Geilo, la plus ancienne station de ski de Norvège, la saison de ski débutera fin septembre à l'aide de tapis. Au marché de Noël de Berlin sur la Potsdamer Platz, un toboggan pour enfants sera à nouveau équipé cette année par M. Snow avec des tapis. "Même de l'Indonésie, nous avons un ordre."

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Un très grand marché pourrait en effet se développer en Asie pour Jens Reindl et ses partenaires. Après tout, le chef de l'Etat Xi Jinping avait annoncé en décembre 2017 qu'il voulait augmenter le nombre de skieurs dans son propre pays de sept à 300 millions d'ici les Jeux Olympiques d'hiver de Pékin 2022. Pour atteindre cet objectif, il faut aussi créer des pistes dans le sud chaud.

Bien sûr, les habitants de Chemnitz voudraient se couper une grosse part de ce gâteau. Mais ils savent aussi qu'il n'est pas si facile de prendre pied en Chine. "Nous avons pré-produit pour un travail il y a quelque temps, qui a ensuite éclaté. Le résultat : des milliers de mètres carrés de rails dans l'entrepôt. Et il ne reste presque plus d'argent."

Maintenant, M. Snow a engagé un Chinois comme conseiller stratégique. "On peut imaginer produire sur place un jour. Mais nous ne voulons pas nous focaliser unilatéralement sur la République populaire. L'activité dans les Alpes connaît actuellement une croissance très dynamique."

La start-up a réalisé un chiffre d'affaires d'environ un million d'euros en 2018, générant pour la première fois un léger bénéfice. D'ici 2020, le chiffre d'affaires devrait atteindre deux à trois millions d'euros.

Reindl ne croit pas que des concurrents italiens, autrichiens et britanniques puissent devenir dangereux pour lui. "Ils produisent principalement de petites feuilles de plastique qui ne sont pas aussi molles que nos tapis. L'expérience de conduite sur unserem Produkt surpasse de loin tout ce qui est familier. De plus, les structures aérées ne se dilatent pas lorsqu'elles sont exposées à la chaleur. Ils ne glissent pas et ne jettent pas de vagues. Et les matériaux de Grande-Bretagne ont encore besoin d'irrigation permanente."

Cependant, une critique demeure : la matière première de Reindl est le plastique. Une substance qui a fait l'objet de tirs et qui est à l'origine d'énormes problèmes environnementaux. "Nous ne produisons pas d'articles jetables ", défend l'entrepreneur, " parce que nous garantissons au moins dix ans de vie utile. Et les experts confirment que les tapis qui ont été nominés pour le Prix Saxon de l'Innovation et qui ont remporté le Prix ISPO 2019 sont recyclables."

Il était également important de tenir compte de l'ensemble de l'analyse du cycle de vie des solutions de rechange. "La consommation d'énergie des canons à neige est énorme. À l'avenir, de moins en moins de consommateurs toléreront que des quantités gigantesques d'énergie soient soufflées pour produire de la neige artificielle. Pourquoi les clients exigeants ne voudraient-ils pas rouler sur nos pistes alors qu'ils voient que les canons courent moins souvent et que les dameuses n'ont pas à fourmiller chaque nuit ?"

Reindl et ses compagnons d'armes ont une idée claire de ce qu'il faut faire de M. Snow : "Dans cinq ans, nous voulons être le premier fournisseur mondial de pistes de ski artificielles. Pour ce faire, ils doivent convaincre non seulement les acheteurs des tapis, mais aussi les consommateurs, c'est-à-dire les athlètes. Ils ont de bons arguments et une vision claire : " Notre principale préoccupation est la localisation et la régionalisation du ski. Il s'agit de permettre aux gens de s'entraîner sur place en fin de journée et le week-end, puis de glisser sur la pente de neige parfaite pendant leurs vacances d'hiver, qui peut aussi être soutenue par nos tapis."

Peut-être qu'à l'avenir, l'entrepreneur pense qu'il ne sera tout simplement plus écologiquement acceptable de parcourir des centaines de kilomètres en voiture (souvent surdimensionnés) juste pour un week-end dans la neige. Les opérateurs de remontées régionales et bon marché ont alors pu bénéficier d'une montée en puissance grâce aux tapis. "Il suffit de s'y habituer. Dans un avenir pas trop lointain, le tapis sera aussi normal que l'est aujourd'hui le siège chauffant du télésiège. Il y a 20 ans, personne ne pouvait vraiment l'imaginer." ® ®

Auteur : Dr. Günter Kast

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