Le survivant.

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024 NorCom 1 143922795Innovation. Au cours des 30 dernières années, NorCom a dû surmonter de nombreuses situations difficiles. Mais à chaque fois, le fondateur Viggo Nordbakk a réussi à réinventer son entreprise. Maintenant, il veut secouer le marché de l'automobile avec le logiciel Big Data.

Les données sont le pétrole du futur. Ce principe directeur de la quatrième révolution industrielle s'applique particulièrement à l'industrie automobile. "La quantité de données générées par les véhicules d'aujourd'hui est énorme ", explique Viggo Nordbakk, PDG et fondateur de la société NorCom, basée à Munich. "Lorsqu'une entreprise teste un véhicule, elle intègre souvent plusieurs milliers de capteurs. Ils fournissent une large gamme de données de mesure, telles que la température du lubrifiant, du moteur, des freins et bien plus encore. Dans un test comme celui-ci, 30 gigaoctets de données sont générés après huit heures de conduite."

Cependant, si des véhicules autonomes doivent être testés, le volume de données atteint une toute autre dimension. "Vous pouvez multiplier ça par 2 000."

Il n'y a pas de doute - qui est capable de contrôler ces énormes quantités de données ouvre un énorme potentiel commercial. Viggo Nordbakk veut une grosse part de cette tarte. "Nous avons investi de nombreuses années de travail de développement dans nos produits logiciels EAGLE et DaSense, qui peuvent analyser de telles quantités de données. et avoir quelques années d'avance sur les concurrents potentiels."

Nordbakk recherche cette avance depuis la création de NorCom en 1989 : "En fait, nos développements nous ont permis à plusieurs reprises d'ouvrir de nouveaux marchés avant tous les autres. Cela nous a permis d'y générer de bonnes ventes et de bons profits. Mais il y a toujours eu des changements sur le marché, donc nous avons toujours dû chercher de nouveaux sujets et de nouvelles idées".

C'est l'une des raisons pour lesquelles l'histoire entrepreneuriale de Viggo Nordbakk est si intéressante. Tout a commencé au milieu des années 1980. A l'époque, Siemens cherchait désespérément des ingénieurs. Né en Norvège, il a commencé à travailler pour l'entreprise dans le laboratoire de recherche de Munich. Mais son existence d'employé ne le rendait pas heureux. "Au bout de trois ans, j'ai compris que je voulais créer ma propre entreprise."

Il démissionne et participe à un concours mondial. Il s'agit de développer un concept pour connecter tous les ordinateurs d'un réseau à un système homogène. "En fait, c'était le début d'Internet et l'aube d'une nouvelle ère." Nordbakk est le seul d'Europe parmi les gagnants. Ce qui est vraiment remarquable, cependant, c'est qu'il a eu accès à toutes les propositions qui lui ont été soumises. "C'était une quantité gigantesque de documents, environ 50 mètres de dossiers, à travers lesquels je me suis frayé un chemin. Mais ça valait le coup. Finalement, j'ai pu développer un concept qui a permis de construire un réseau unifié à partir de plusieurs ordinateurs avec différents systèmes."

Avec cette idée dans sa mallette, il part à la recherche d'un client - et le trouve chez Dresdner Bank. La banque lui verse un million de marks - et Nordbakk fonde NorCom, embauche des employés et commence à construire le système, qui doit également répondre aux normes de sécurité les plus élevées. "Au bout d'un an, nous avons pu installer notre middleware DAP, comme nous l'appelions, sur 40000 ordinateurs de Dresdner Bank dans le monde.

C'est un premier grand succès. Et qui lui ouvre non seulement la porte à d'autres banques, mais aussi à l'administration publique - en particulier à l'Office fédéral du travail, qui est encore aujourd'hui l'un de ses plus gros clients, et aux services fiscaux en Allemagne, dont il équipe bientôt 70 % de son logiciel.

C'est à NorCom. En 1999, le chiffre d'affaires s'est élevé à 14,7 millions d'euros, le résultat opérationnel à 2,2 millions d'euros et la croissance à trois chiffres. En fait, les choses vont si bien que Microsoft veut parler à l'entreprise munichoise. "Mais mon employé, qui avait pris l'appel de Redmond, a simplement refusé et ne me l'a dit que deux mois plus tard ", se souvient Nordbakk, qui est encore clairement en colère aujourd'hui.

Peut-être que ça aurait été une grande chance. Peut-être un gros risque, aussi. Entre-temps, l'entrepreneur a fondé une joint-venture avec Dresdner Bank. "Il s'agissait de développer de nouvelles applications pour notre middleware. C'était une très bonne affaire pour nous. Ils ont payé pour le développement pendant dix ans. Et nous avons aussi été autorisés à vendre l'un ou l'autre produit qui en est sorti à d'autres banques." Cela semble tellement bien qu'il décide d'introduire NorCom en bourse afin d'apporter du capital à la coentreprise et d'embaucher suffisamment d'employés.

Au milieu de l'euphorie du Neuer Markt, en octobre 1999, l'entreprise s'introduit en bourse. Le cours de l'action passe rapidement du prix d'émission de 19 euros à 155 euros. NorCom s'élève soudainement à plus de 1,5 milliard d'euros. Mais la bulle de la nouvelle économie éclate. Bien que NorCom ait réussi à doubler ses ventes une fois de plus au cours de l'année qui a suivi l'introduction en bourse, l'enthousiasme technologique s'est évaporé. Dans la période de ralentissement économique qui a suivi, de nombreux projets d'investissement ont été suspendus. Un problème particulier se pose également pour NorCom : la Dresdner Bank sera reprise en 2001. "Mais l'acheteur, Allianz, avait ses propres idées sur ce à quoi devait ressembler l'informatique de la Dresdner Bank. Et nous étions sortis ", se souvient Nordbakk.

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C'est une situation difficile pour l'entrepreneur. Il a accumulé un énorme bloc de coûts, comme beaucoup d'autres nouvelles entreprises du marché ont fait des acquisitions coûteuses - et maintenant les ventes s'effondrent. Les chiffres de NorCom restent dans le rouge, avec un recul de 3,6 millions d'euros en 2003. Les mesures de restructuration engagées n'ont pris effet qu'en 2004 et les sociétés de Nordbank ont de nouveau réalisé un petit plus. Bien qu'il bénéficie encore de contrats de conseil et de maintenance continue, le fantasme de croissance lui fait défaut. Ce n'est pas ce que les investisseurs attendent d'une société de technologie. Fin 2004, le cours de l'action n'était plus que de 2,39 euros, la valeur de l'entreprise s'élevait à 17 millions d'euros, soit une fraction seulement du poids qu'elle pesait quelques années auparavant.

Viggo Nordbakk a un besoin urgent d'un nouveau champ d'activité. Il profite du fait qu'il dispose toujours d'un confortable coussin de liquidités grâce à l'introduction en bourse. "Nous avons alors vu comment l'Internet et la numérisation étaient en train de changer les médias et la télévision en particulier ", se souvient-il. "Nous avons donc repris MaxiMedia Technologies GmbH et commencé à développer un système éditorial pour la production numérique de programmes de télévision, une sorte de programme de bureau pour la télévision. Cela a permis de planifier et de contrôler l'ensemble d'un programme avec tout ce qu'il comporte - texte, vidéo, téléprompteur ou même la lumière - et NCPower, comme on appelait le produit, a été un succès. Il n'est pas seulement utilisé par les radiodiffuseurs allemands, mais aussi distribué avec succès dans le monde entier - en Russie ainsi qu'au Proche et au Moyen Orient.

Tout ça n'a qu'un seul piège : "C'était une affaire relativement gérable." Pour les clients de taille moyenne, ce n'est pas environ 40000 ordinateurs comme chez Dresdner Bank, mais environ 40 ou 50 postes de travail qui sont équipés du logiciel. "A un moment donné, la plupart des chaînes de télévision étaient sous contrat, mais les maisons de presse elles-mêmes manquaient également d'argent. C'était trop peu pour vivre et trop pour mourir." Encore une fois, le fantasme de la croissance est absent.

L'année 2013 sera serrée. Le chiffre d'affaires n'est plus que d'environ 18 millions d'euros, soit deux fois moins qu'en 2010, le manque à gagner s'élève à près de quatre millions d'euros et les liquidités autrefois abondantes ont fondu pour atteindre environ 1,7 million d'euros. Le cours de l'action s'élève à un peu moins de 1,60 euros. La capitalisation boursière n'est que de 3,5 millions d'euros. Nordbakk doit maintenant agir de toute urgence. S'il ne parvient pas à insuffler rapidement une nouvelle vie à son entreprise, il la perdra probablement.

Le gros truc de cette époque, c'est Big Data. Avec la généralisation et l'utilisation croissante de l'Internet mobile, les volumes de données augmentent également. "Même si cela n'a pas été une réussite économique, notre voyage dans le secteur des médias nous a montré que nous pouvions traiter de si grandes quantités de données ", explique Nordbakk. Enfin, NCPower inclut également des fonctions de montage vidéo : "Cela nécessite une puissance de calcul énorme. En même temps, notre logiciel permettait à de nombreux éditeurs de travailler sur une vidéo à la fois, donc il s'agissait essentiellement d'une grosse application de données."

Viggo Nordbakk est actuellement en contact avec le constructeur automobile Audi. "En fait, nous voulions y vendre NCPower. Partout dans le monde, lorsqu'un nouveau véhicule arrive, les monteurs de l'entreprise doivent pouvoir accéder et monter une vidéo en même temps. Et ce, avec les plus hautes exigences en matière de sécurité. Mais quelqu'un nous a alors demandé si nous pouvions faire quelque chose de semblable pour quelques centaines de millions de documents. C'est donc une sorte de système de gestion documentaire, mais il est soutenu par l'intelligence artificielle."

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Le contexte : Les employés passent entre 15 et 20 minutes par jour à chercher des documents. Cela coûte au groupe environ 60 millions d'euros par an. La tâche de Nordbakk était de développer un logiciel qui réduisait ce temps de recherche à quelques millisecondes. "Vous pouvez le faire en demandant à une centaine d'ordinateurs ou plus de faire des recherches en parallèle. En outre, cela peut également être personnalisé. Le système se souvient de qui fait la recherche et ajuste les résultats en conséquence."

Si, par exemple, un ingénieur recherche un airbag, l'ordinateur lui proposera une liste de priorités différente de celle d'un employé du service juridique qui recherche des documents sur le même sujet. "Ce n'est rien de plus qu'un apprentissage automatique, explique Nordbakk, nous avons développé un algorithme capable de comprendre et d'interpréter un document.

Nordbakk et son équipe consacrent quatre ans au développement. Le résultat est le logiciel de gestion documentaire EAGLE, avec lequel il peut s'affirmer contre des groupes informatiques comme IBM ou SAP et qu'il installera avec succès chez Audi en 2017. Le coût du contrat est estimé à environ cinq millions d'euros. "Mais nous en sommes encore à la phase de projet." Actuellement, le constructeur automobile a mis en place une équipe qui recueille les besoins des employés et les transmet à NorCom, où ils sont mis en œuvre. "Grâce à ce projet, nous avons un développement payant pour les années à venir et une référence qui, nous l'espérons, ouvre la porte à plus de clients.

Mais comme l'immobilisme dans le secteur de la technologie est synonyme de régression, le fondateur de NorCom a simplement développé cette idée plus avant. "Nous avons pensé que nous pourrions simplement transférer l'idée de base d'EAGLE aux données de mesure. Après tout, peu importe qu'il s'agisse de documents, de températures ou de quelque chose comme ça." EAGLE devient DaSense. "Avec DaSense, nous sommes en mesure d'évaluer les données recueillies pendant les essais routiers à Dubaï - sur site et en 20 minutes environ ", explique Nordbakk. Jusqu'à présent, les choses ont été tout à fait différentes : "Les données ont été envoyées en Allemagne par avion et n'ont été évaluées qu'à cet endroit. Si quelque chose n'allait pas, cela peut avoir été déterminé des jours ou des semaines plus tard. Puis les tests ont recommencé. Ça a pris du temps et beaucoup d'argent."

L'abondance des données n'est pas un problème pour DaSense. "Plus il y a de données, plus la machine est intelligente et plus on a de chances de trouver des anomalies."

On dirait qu'il a encore une fois touché le nerf du temps avec son produit. Daimler veut utiliser DaSense dans tout son département de développement. "C'était, bien sûr, une sorte de reconnaissance pour nous. Nous espérons que cela nous rendra également intéressants pour d'autres constructeurs automobiles." L'entreprise pourrait alors être très lucrative pour NorCom. En effet, l'entreprise reçoit non seulement une redevance de location, mais aussi un paiement qui dépend de la quantité de données.

Comme il y a 20 ans, l'atmosphère au siège social de l'entreprise à Munich est de nouveau optimiste. Cela n'a pas été caché aux investisseurs sur le marché boursier. Au cours des trois dernières années, le cours de l'action NorCom est passé d'un peu moins de 4 euros à plus de 66 euros. La valeur de l'entreprise est passée de 8 à 130 millions d'euros. Après un dernier semestre mouvementé, le titre revient aux alentours de 20 euros.

L'une des principales raisons de ces hauts et de ces bas pourrait aussi avoir été la spéculation sur une éventuelle prise de contrôle. "Bien sûr, notre développement technologique éveille les désirs ", se souvient Nordbakk. "Les entreprises d'Inde et de Chine, en particulier, n'arrêtent pas de nous demander." Mais une vente n'a jamais été une option pour lui. "Je contrôle toujours environ 30% du capital. Toutefois, il ne s'agit pas d'une protection contre une prise de contrôle. C'est pourquoi nous avons transformé l'entreprise en GmbH & Co KGaA."

C'est une bonne idée pour l'entrepreneur. Dans le cadre de la transformation de la forme juridique, Nordbakk Investment GmbH, dont Viggo Nordbakk est l'unique actionnaire, rejoindra la KGaA en tant que commandité. Bien qu'elle ne détienne pas de participation dans la KGaA, elle reprendra à l'avenir la gestion et la représentation de la KGaA. En clair : grâce à cette construction, Viggo Nordbakk reste le maître incontesté de la maison.

Il accepte le fait que certains actionnaires qui avaient espéré une reprise n'aiment pas cela, de même que la baisse du cours de l'action qui y est associée. "Je me concentre sur la recherche de nouveaux clients pour mes produits. Alors la valeur de l'entreprise augmentera à nouveau", explique Nordbakk. En effet, un partenariat avec AVL List GmbH, l'un des plus importants équipementiers automobiles au monde, a été annoncé en octobre de cette année. Toutefois, NorCom n'a pas encore d'estimations quant à l'importance des ventes potentielles de ce projet.

Un problème demeure : "Nous ne sommes pas vraiment une entreprise de vente et de marketing, mais une entreprise de technologie innovante", admet Nordbakk de manière autocritique. Une stratégie future consisterait donc à collaborer avec un partenaire commercial. "Cela pourrait fonctionner en développant la plate-forme, en ayant un partenaire technologique qui s'occupe des clients et en implémentant les applications personnalisées."

Bien que Viggo Nordbakk ne souhaite pas commenter le potentiel de vente de son entreprise, il a parlé lors de l'Assemblée générale annuelle du fait que les constructeurs automobiles atteindraient un volume de données de plusieurs 100 pétaoctets dans les années à venir. Un pétaoctet fait 1 000 téraoctets.

Il n'est pas possible de prévoir à quel point Norcom peut se couper de ce gros gâteau. Selon l'association professionnelle Bitkom, plus de six milliards d'euros sont reversés chaque année en Allemagne avec le logiciel Big Data. Étant donné que NorCom a déjà le pied dans la porte chez Audi via EAGLE et chez Daimler via DaSense, un chiffre d'affaires annuel proche de la barre des trois millions à long terme ne semble pas irréaliste.

Il n'est pas impossible que Nordbakk réinvente son entreprise en chemin. "Je trouve la chaîne de blocs incroyablement excitante ", dit-il avec des yeux pétillants. "Imagine comment ça va se passer dans le futur : Vous disposez d'un véhicule autonome avec des coûts de production de 40000 Euro. Il faut maintenant gagner de l'argent pour récupérer les coûts pour le propriétaire de la flotte. Il peut, par exemple, donner la priorité à d'autres véhicules pour une somme modique. La base sur laquelle cela se produit est la chaîne de blocs, car les machines peuvent ainsi conclure des contrats les unes avec les autres. J'oserais développer le logiciel nécessaire pour le faire." ®

Auteur : Gerd Hübner

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