Art. De la dope.

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014 Bio on 1 P1010252coverRévolution. En quelques années, deux Italiens ont transformé une idée en une entreprise valant des milliards. Et pourrait ainsi résoudre l'un des problèmes les plus urgents du présent.

Marco Astorri est un homme courageux. Il y a onze ans, il a fondé une entreprise avec son partenaire Guido Cicognani. Pas un seul produit dans le portefeuille. C'est juste une idée. Et un paquet de cinq brevets achetés sur une île du Pacifique. Sept ans plus tard, à l'automne 2014, ils ont introduit en bourse une partie de leur entreprise. Le prix d'émission était de cinq euros. Aujourd'hui, la valeur d'une action fluctue entre 50 et 60 euros. Dix fois plus en quatre ans. Et comme Astorri et Cicognani détiennent toujours 60 % des actions, les deux hommes sont maintenant aussi riches.

L'évaluation boursière de Bio-on à elle seule est déjà une indication que quelque chose d'assez inhabituel, quelque chose d'important s'y passe. La valeur de marché de l'entreprise a atteint un milliard d'euros. Et ce malgré le fait que l'entreprise a clôturé 2017 avec un bénéfice de seulement 5,2 millions d'euros. Le marché semble croire que l'entreprise a un bel avenir.

En fait, Marco Astorri et Guido Cicognani sont en train de résoudre un des grands problèmes actuels. Ils vendent le savoir-faire pour produire du plastique biologique. Substance qui croît complètement naturellement et qui est biodégradable à 100 % à la fin de sa vie utile.

"Ce n'est pas, dit Marco Astorri, un plastique à base d'une ressource naturelle comme l'amidon de maïs, qui est ensuite produit par un procédé chimique. Le bioplastique dont je parle est produit dans la nature et à la fin de sa vie utile, il est également réabsorbé par la nature. Sans résidus. Sans pollution. Il peut même être utilisé pour générer un nouveau bio-plastique."

Ça a l'air génial ? Cela semble trop beau pour être vrai ?

Pour comprendre cette histoire presque incroyable, il faut retourner là où tout a commencé. Après Bologne en 2002, c'est une histoire où les coïncidences jouent un certain rôle. Une histoire dans laquelle deux amis font preuve presque autant d'entêtement que de courage. Et c'est avant tout l'histoire d'une intuition visionnaire qui a commencé il y a cent ans en France, qui a été invitée à Honolulu et qui a atteint son apogée pour le moment dans l'arrière-pays de Bologne.

Marco Astorri fonde avec son partenaire Guido Cicognani la société Lab-ID. Lab-ID travaille dans le domaine de la technologie dite RFID, l'identification sans contact au moyen de cartes. "Autrement dit, explique Marco Astorri, nous avons fabriqué des billets. Notre marché s'étendait de Londres à Venise. Les quantités étaient énormes. Mais la marge était ridiculement petite."

Lab-ID est rapidement devenu le leader du marché européen. L'un des clients est Dolomiti Superski, un réseau de douze stations de ski dans les Alpes italiennes. "Rien que pour Dolomiti Superski, nous avons produit quatre millions de billets de ski par saison ", explique Marco Astorri. "C'est ce client qui a changé ma vie."

Quatre millions de billets de ski, c'est beaucoup de gaspillage. Surtout ces centaines de milliers qui ne finissent pas dans les poubelles, mais restent allongés sur les prairies et dans les bois après que la neige ait fondu.

Les responsables de Dolomiti Superskis veulent savoir s'il y a d'autres matériels disponibles. Un billet qui n'est ni en plastique ni en carton ? Le plastique pollue l'environnement. Le carton se dissout dans des conditions humides et mouillées. Il doit y en avoir plus, non ?

Y en a-t-il d'autres ? Marco Astorri ne peut pas lâcher cette question.

Cela peut paraître fou, mais le problème est tellement présent dans l'esprit de l'Italien qu'il finit son travail pour Lab-ID et vend les actions de son entreprise. Il doit trouver une réponse. Son partenaire d'affaires Guido Cicognani fait la même chose pour lui.

"Nous nous sommes enfermés dans le bureau", dit Astorri. "Nous avons cherché sur Internet. Pendant des jours. Depuis des semaines. Nous avons fait des recherches page par page. On vivait dans le bureau. Du matin au soir, nous avons recueilli des informations. Nous avons rassemblé des preuves circonstancielles. Nous avons suivi les traces. Nous avons suivi chaque piste."

Vous trouverez enfin ce que vous cherchez. "Pas l'homme, dit Marco Astorri, mais la nature a inventé le plastique. Le plastique - et ce fut ma grande surprise - existe dans la nature depuis des millions d'années."

Le biologiste et agronome français Maurice Lemoigne en avait déjà apporté la preuve en 1926. Seules les bactéries de la famille Bacillus Megaterium et les déchets alimentaires contenant du sucre, tels que les coquilles de betteraves sucrières, sont nécessaires pour produire du plastique. Si les bactéries sont nourries, elles produisent des réserves d'énergie dans leur intérieur, analogues aux réserves de graisse que les humains utilisent comme réserves d'énergie.

Les réserves énergétiques des bactéries sont constituées de polymères. Et les polymères sont la substance dont est fait le plastique.

Maurice Lemoigne n'avait découvert ni plus ni moins que les bactéries peuvent naturellement produire du plastique. Plastique identique au plastique que nous connaissons et qui est produit synthétiquement à partir du pétrole. Une révolution.

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Mais Lemoigne a fait sa découverte en plein boom pétrolier. Elle est donc passée inaperçue. Personne n'a pensé à les poursuivre. La production de plastique à partir de polymères synthétiques était trop simple et surtout trop bon marché.

Ce n'est qu'au début des années 2000, lorsque le monde a commencé à comprendre que le plastique à base de pétrole était non seulement une bénédiction mais aussi une malédiction, que les premiers brevets ont été déposés pour la découverte de Lemoigne.

Un peu plus tard, en 2007, Marco Astorri et Guido Cicognani se sont lancés dans la recherche d'un matériau alternatif - et sont tombés sur ces mêmes brevets. "Une poignée de scientifiques du monde entier ont travaillé sur ce sujet et testé la production de bioplastiques ", a déclaré Marco Astorri. "La chose la plus persuasive que nous ayons trouvée était le travail d'un Américain à Hawaï."

Astorri et Cicognani s'envolent donc avec leur avocat pour Honolulu et achètent un ensemble de cinq brevets. Le prix : quelques centaines de milliers de dollars, dit Astorri.

C'est aussi simple que ça ? Avant les Italiens, personne n'avait eu l'idée d'acheter les brevets et de développer des bioplastiques ? "Mais si, tu le sais", dit Astorri. "Le Hawaïen avait déjà reçu plusieurs offres de grandes multinationales - et les avait refusées. Nous nous demandions aussi pourquoi il nous avait choisis. Sa réponse a été : Vous, les Italiens, vous êtes simplement les meilleurs artisans. Croyez-moi, nous aussi, nous avons été surpris."

C'est la pierre angulaire de l'entreprise Bio-on, la pierre angulaire de la production industrielle de bioplastiques. Toujours sur le chemin du retour d'Honolulu Astorri et Cicognani formulent leur mission. Ils feront le meilleur bioplastique au monde. Pour la production, les bactéries ne doivent pas être nourries avec des aliments, mais exclusivement avec des déchets de l'industrie alimentaire. Les bioplastiques doivent être 100% biodégradables. Ni les bactéries ni leur nourriture ne peuvent être manipulées génétiquement. Le produit doit être entièrement compatible avec la santé humaine.

"Et ça, dit Marco Astorri, c'est ce que fait Bio-on aujourd'hui. L'entreprise de Bologne a développé et perfectionné la méthode de Lemoigne. Dans de grands réservoirs, les solutions nutritives contenant des bulles de sucre avec des bactéries. Toutes les douze heures, les bactéries doublent. 40 heures après leur naissance, ils commencent à produire des polymères. Le processus est très similaire à celui de la fermentation dans le brassage de la bière. Une fois que les réserves énergétiques des bactéries ont atteint la taille appropriée, les polymères sont extraits et séchés. Le résultat est une poudre granulée. La matière première des plastiques.

"Ce granulat, dit Marco Astorri, peut maintenant être utilisé pour produire des pare-chocs pour les voitures. Ou pour faire des objets dans l'imprimante 3D. Vous pouvez également en faire du matériel d'emballage. Ou des bouteilles de boisson. Ou des sacs jetables. Vous pouvez l'utiliser pour tout ce qui utilise du plastique. C'est du plastique." Avec une énorme différence. Si le bio-plastique se retrouve dans l'environnement, dans l'eau douce, dans l'eau de mer ou dans le sol, il se décompose. D'autres bactéries reconnaissent les polymères comme des aliments et les mangent. Une sensation.

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300 millions de tonnes de plastique à base de pétrole sont produites chaque année. Plastique qui fait peser un lourd fardeau sur l'eau, les océans et les sols. Du plastique que l'on retrouve maintenant dans presque tous les organismes : dans l'estomac des oiseaux, dans les branchies des poissons, oui, même chez les humains. Plastique qui prend 500 ou 600 ans à pourrir.

Le bio-plastique de Bio-on se dissout en dix jours. "Ça, dit Astorri, c'est 100 % biodégradable. Aucun apport d'énergie n'est nécessaire. Aucune intervention humaine. La nature le fait, et la nature l'absorbe."

Les possibilités d'application des bio-plastiques sont pratiquement illimitées. N'importe quel plastique existant peut être remplacé. Sans sacrifier la fonctionnalité. Le bio-plastique est tout aussi résistant. Tout aussi élastique. Tout aussi facile.

Plus que cela. Les bioplastiques évitent également d'autres inconvénients des plastiques synthétiques. Comme il s'agit d'un produit 100 % naturel, il ne provoque pas d'allergies, de réactions de rejet ou d'intolérances. Des biopolymères peuvent être implantés. Ils peuvent être injectés. Ils peuvent être avalés comme une gaine de comprimés.

Le cœur de Bio-on n'est donc pas la grande usine de production de polymères organiques de Castel San Pietro Terme dans l'arrière-pays de Bologne. Le véritable cœur de Bio-on, ce sont ses laboratoires de recherche. Des chercheurs et des scientifiques y démontrent ce qui est possible et faisable avec les bio-polymères : les cosmétiques. Nanomédecine. Matériaux intelligents. Textiles. Emballage.

"Notre modèle économique, explique Marco Astorri, n'a jamais été la production directe de polymères, mais la vente de savoir-faire. Bio-on accorde des licences pour la production de bio-plastiques. Et Bio-on conseille les entreprises dans la construction d'installations adaptées. Mais bien sûr, nous devons d'abord montrer ce que notre bio-plastique peut faire. Nous fixons les normes pour le développement futur de nos produits."

Le premier produit à sortir de l'usine en Italie est le microbilles bio-plastique pour l'industrie cosmétique. Les crèmes pour la peau, les peelings, le dentifrice et la crème solaire contiennent de minuscules particules de plastique qui sont rejetées dans l'environnement par les eaux usées - avec des conséquences dramatiques pour la nature.

"Les particules de bio-polymères sont totalement inoffensives parce qu'elles sont complètement réabsorbées dans l'eau ", explique Marco Astorri. "Mais ce n'est pas tout. Les particules composées de bio-polymères peuvent transporter l'humidité ou les parfums beaucoup mieux que les polymères synthétiques. Ils sont plus intelligents, pour ainsi dire." Il va sans dire que tous les représentants de l'industrie cosmétique sont maintenant à Bologne pour se donner la poignée de porte.

L'industrie de la mode est un autre secteur qui recherche intensivement le contact avec les laboratoires de recherche italiens. C'est l'un des plus gros pollueurs. La production de textiles n'est pas la seule à poser problème. Au cours de chaque cycle de lavage, de minuscules fibres microplastiques pénètrent dans l'eau - avec des conséquences néfastes pour la santé humaine et la nature. Les polymères organiques de Castel San Pietro Terme peuvent également vous aider.

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"Actuellement, dit Astorri, nous avons développé plus d'une centaine de bio-polymères différents. Mais ce n'est que le début. Nos polymères organiques sont comme de la farine. Vous pouvez en créer des milliers de recettes différentes. On ne sait même pas où tout ça va nous mener."

En fait, les chercheurs italiens n'ont réalisé une nouvelle percée qu'en septembre. Jusqu'à présent, les bactéries se nourrissaient de déchets agricoles contenant du sucre : coquilles de betteraves sucrières, canne à sucre, pommes de terre ou fruits. Aujourd'hui, les chercheurs ont découvert une deuxième famille de bactéries qui se nourrissent de graisses, en particulier de vieilles graisses de friture.

"Un milliard de litres d'huile de friture désaffectée est produit chaque jour en Amérique du Nord et en Asie seulement, explique Marco Astorri. "Et il faut s'en débarrasser à grands frais. Imaginez un peu ça. Et on peut l'utiliser pour faire du bio-plastique."

En fait, c'est une histoire presque incroyable. La société a déjà vendu 13 licences. Sept autres accords de licence sont sur le point d'être signés.

Les bio-plastiques font déjà sensation dans l'industrie des cosmétiques et de l'habillement. Les premiers jouets pour enfants en bio-plastique seront bientôt lancés sur le marché. Les premiers verres en bio-plastique seront bientôt disponibles. Des négociations sont en cours avec les fabricants de produits alimentaires et l'industrie de l'emballage.

Bio-on gagne de l'argent avec chaque produit qui sera fabriqué à partir de bioplastiques à l'avenir. Et deux fois. La construction d'une usine de production de bioplastiques coûte environ 20 millions d'euros. Bio-on recevra environ deux millions d'euros pour chaque usine construite selon les plans de construction de Bio-on. La production des biopolymères générera alors des revenus de licence supplémentaires. Plus il y aura d'entreprises qui se concentreront sur la production de bio-plastiques, plus les bénéfices de Bio-on seront élevés. C'est un peu comme une presse financière.

Avec une idée commerciale aussi lucrative, Astorri ne doit-elle pas avoir peur des concurrents et des imitateurs ? "Je suis détendu", dit-il. "Presque vingt ans de recherche ont été consacrés à notre bio-plastique. C'est beaucoup moins cher d'acheter une licence que d'essayer de nous imiter."

L'homme de Bologne a aussi eu un peu de chance. Il a finalement démarré son entreprise en 2008 au milieu de la grande crise financière. Un prêt bancaire n'était même pas possible à l'époque. Il a donc dû chercher d'autres moyens de financement et a trouvé une audition dans quatre usines sucrières italiennes. Ils soutiennent ses recherches avec dix millions d'euros. Ils devraient pouvoir utiliser sa technologie gratuitement par la suite. Mais les quatre sucreries ont fait faillite au cours de la crise économique mondiale. Et Astorri a réussi à garder pour lui les succès de ses recherches.

Le fait qu'Astorri et Cicognani n'aient jamais succombé à la tentation de s'endetter encore plus tard leur a permis de ne vendre dans un premier temps qu'une petite partie de leur entreprise - dix pour cent - lorsqu'ils sont entrés en bourse en automne. Par la suite, les deux sociétés ont procédé à une augmentation de capital dont la part a été ramenée à 30 % chacune. "Nous avons investi tout le capital que nous avons reçu dans la recherche et le développement ", déclare M. Astorri. "C'est notre atout le plus important."

Et puis il sort avec sa découverte la plus étonnante. "Il y avait une autre question qui me tenait en haleine : Si les bactéries peuvent manger des graisses, ne peuvent-elles pas manger de l'huile ?" La réponse est oui. Les bactéries Bio-ons sont même capables de consommer du pétrole. Si les bactéries sont dispersées sur un tapis de pétrole dans l'eau, elles ont disparu en trois semaines. "Nos bactéries, dit Marco Astorri, peuvent nettoyer les océans. Qu'en dites-vous ?" Enfin, le pétrole brut est également une matière naturelle constituée d'hydrocarbures. Plus de nourriture pour les bactéries Bio-ons.

Mille tonnes de bio-plastique par an sont produites dans une usine de production comme celle de Castel San Pietro Terme. Si seulement un pour cent de la production mondiale de plastiques devait être convertie en bio-plastiques dans les années à venir, cela signifierait la construction de 3000 usines. Le chiffre d'affaires des licences de Bio-on s'élèverait alors à six milliards d'euros. "Il y a des problèmes pour lesquels les gens n'ont pas encore trouvé de solution. Mais nous avons maintenant la solution au problème du plastique entre nos mains ", déclare Marco Astorri. "La rapidité avec laquelle le bio-plastique remplacera le plastique conventionnel dépend maintenant des efforts de l'industrie et de la volonté des consommateurs.

Il va sans dire que le bio-plastique est d'abord utilisé là où les marges sont les plus élevées, comme dans l'industrie cosmétique. Mais elle trouvera progressivement des applications dans de plus en plus de domaines. Et à un moment donné, les dernières bouteilles et tasses peuvent être en plastique organique. Marco Astorri ne serait pas seulement un homme très riche. Mais aussi très heureux.

Auteur : Sabine Holzknecht

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