• Dr. Günter Kast

Un cœur pour l'Afrique.

Babanango aufmacher

La passion. Pendant de nombreuses années, Hellmuth Weisser a été copropriétaire, président du conseil d'administration et du conseil de surveillance de Marquard & Bahls AG, un négociant mondial en énergie et un exploitant de parcs de stockage basé à Hambourg. Aujourd'hui, il construit un sanctuaire animalier de 22 000 hectares en Afrique du Sud et investit environ 30 millions d'euros dans ce projet.

Hellmuth Weisser est assis chez lui, à Hambourg. Non pas qu'il n'aime pas être là-bas. Mais il aimerait en fait retourner définitivement en Afrique du Sud. Pour voir de ses propres yeux comment sa réserve de chasse de Babanango est en train de devenir un jardin d'Eden pour les animaux et les plantes et comment les personnes vivant tout autour profitent de sa nouvelle zone protégée.

Mais il a maintenant 73 ans. Et en Afrique du Sud, la pandémie fait rage avec les mêmes ravages qu'en Europe. "Au cours des douze derniers mois, j'ai voulu voyager quatre fois, mais j'ai sans cesse remis à plus tard", dit-il avec du regret dans la voix. Heureusement, il a des partenaires fiables sur le terrain qui font prospérer son projet et le mettent au courant. "Cette année, nous recevons les premiers éléphants. Les rhinocéros sont déjà là. Puis en 2022, des lions seront libérés." Et récemment, 40 hommes ont coupé les eucalyptus introduits depuis longtemps, une espèce non indigène à l'Afrique du Sud mais populaire pour sa croissance rapide. "Ces arbres sont avides d'eau. Depuis leur départ, les petits ruisseaux recommencent à charrier de l'eau, et les espèces oubliées reviennent sur les berges."

Quiconque entend l'entrepreneur parler du projet de son cœur ressent un lien profond avec le continent noir. Quelqu'un semble avoir trouvé sa vocation. Les décennies précédentes, au cours desquelles il a marqué de son empreinte l'entreprise familiale fondée par son père et l'a rendue encore plus grande et plus prospère, apparaissent rétrospectivement comme un simple galop. Comme une époque où il a fait son devoir, où il s'est même parfois amusé en le faisant, et où il a atteint en chemin la liberté financière qui lui permet aujourd'hui de réaliser ses rêves.

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Weisser avait quatre ans lorsqu'il a entendu parler de l'Afrique pour la première fois. Ses parents avaient parcouru l'Afrique noire pendant six semaines en 1951 - une véritable aventure si peu de temps après la guerre. "Je me souviens encore aujourd'hui de leurs histoires : Comme tout était difficile, mystérieux et énigmatique." Plus tard, le père est de retour pour mettre en place des accords d'exportation. "Le courrier a commencé à arriver à la maison en provenance d'Afrique. J'ai commencé à collectionner les timbres de ce continent."

En 1971, après une petite incursion en tant que fondateur d'une entreprise de tubes d'acier, le junior rejoint l'entreprise de son père. Theodor Weisser avait repris l'importateur de céréales Marquard & Bahls à Hambourg en 1947, car les occupants britanniques n'avaient pas encore autorisé les Allemands à reprendre leurs activités. Plus tard, l'aîné réussit à négocier des huiles de graissage et de chauffage et fait de la division de stockage en réservoir un deuxième pilier. Dès 1968, il passe le relais à Hans, le frère de Hellmuth Weisser, de douze ans son aîné.

Lorsque Hans a pris sa retraite en 1985 pour des raisons de santé, Hellmuth Weisser, qui n'avait jusque-là géré que les secteurs non directement liés à l'huile minérale, a repris la direction de la société holding avec Joachim Brinkmann. "C'était dur", dit-il rétrospectivement. Certains managers chevronnés pensent qu'ils ont désormais la voie libre. Mais Weisser a une ligne claire. Il insiste sur les structures de gestion décentralisées, délègue les responsabilités et, en 2003, laisse même un dirigeant non familial, le Néerlandais Wim Lokhorst, prendre la relève - pour son père, décédé en 1997, cela aurait été un sacrilège.

M. Weisser n'avait que 55 ans lorsqu'il est entré au conseil de surveillance. En 2013, il y a également renoncé à sa présidence : "J'ai été ravi de le faire. Il ne m'a jamais été difficile de lâcher prise." Plus tard, il se sépare même de ses parts, ne conservant que trois actions symboliques. L'entreprise se porte bien sans lui, il a fixé le bon cap : en 2019, Marquard & Bahls a réalisé un chiffre d'affaires de 13,88 milliards d'euros avec près de 8000 salariés.

Enfin, Hellmuth Weisser a désormais le temps de voyager. Avec son épouse Barbara, qui gère depuis longtemps des projets de maisons indépendamment de l'entreprise, il effectue de nombreux safaris - en Afrique de l'Est, mais aussi dans le sud du continent. Il rend également souvent visite à sa nièce, qui a déménagé en Afrique du Sud, où l'ANC est désormais au pouvoir. Au début, il vient tous les deux ans, puis tous les ans, puis deux fois par an. "Pendant cette période, j'ai eu une étincelle", avoue-t-il.

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La fièvre de l'Afrique le saisit. En 2016, il a rencontré Jeffrey van Staden, avec l'agence de safaris germano-sud-africaine duquel il avait voyagé à plusieurs reprises. Van Staden est un vétéran chevronné du secteur de la conservation et des safaris. Né dans la province du KwaZulu-Natal (KZN), il connaît intimement la culture zouloue, et avait même un surnom zoulou dans son enfance. Il parle à M. Weisser d'un trust communautaire qui veut convertir ses 17 000 hectares de terres en une réserve naturelle sous certaines conditions.

Les Weisser vont voir Babanango de leurs propres yeux et sont immédiatement fascinés par les collines couvertes de prairies, par les rives densément boisées de la rivière blanche Umfolozi, par ce morceau de nature sauvage qui devient de plus en plus difficile à trouver, même en Afrique du Sud. Ce qui est particulièrement intéressant, c'est qu'ils se trouvent ici sur un terrain historique : Il y a 200 ans, le centre de la nation zouloue, longtemps considérée comme invincible, et son charismatique roi Shaka, s'y trouvaient. Autre atout : Babanango est exempt de malaria, ce qui est particulièrement apprécié des touristes européens, que Weisser a en tête.

L'entrepreneur hambourgeois et le professionnel du tourisme engagent un comptable sud-africain. Il est censé montrer comment un achat du pays peut être légalement emballé dans des linges secs. "Lorsque le rapport a été prêt après six mois, les points les plus importants étaient cachés dans les petits caractères", raconte M. Weisser. "Il était difficile de lire et d'interpréter correctement le rapport". Bienvenue dans l'Afrique du Sud politique à haut risque. Où, d'une part, des groupes politiques comme les Economic Freedom Fighters de Julius Malema prônent l'expropriation des propriétaires fonciers blancs sans compensation. Mais où, à l'inverse, des projets comme le nœud économique de la biodiversité d'Umfolozi encouragent les partenariats entre les communautés locales, les investisseurs privés et les défenseurs de l'environnement.

La solution de Weisser : en 2017, il a loué 17000 hectares à la fiducie communautaire et acheté 5000 autres hectares à des fermes à gibier privées. Il s'habitue au fait que tout ne se passera pas tout de suite comme sur des roulettes. Par exemple, le trust avait promis qu'aucune personne ne vivrait sur les terres. Mais en fait, il y avait quatre familles. "Nous avons dû les reloger à nos frais et pour beaucoup d'argent".

Maintenant, Barbara et Hellmuth Weisser peuvent enfin commencer à réfléchir à ce à quoi ils veulent que leur réserve de gibier ressemble un jour : Quelles espèces animales devraient être réintroduites ? Combien de lodges de quelle catégorie de prix devraient accueillir les touristes ? Comment obtenir l'adhésion des communautés environnantes ? Comment gagner la lutte contre les braconniers ? Le couple a été aidé par le fait qu'il avait déjà vu de nombreux projets de conservation lors de safaris. L'une des meilleures qu'ils ont aimées est la réserve privée de Phinda, également dans le KZN. "Phinda est l'étoile qui me guide", dit Weisser. "Je veux que Babanango brille aussi de cet éclat, un jour."

L'étape suivante consiste à répartir les tâches au sein du trio. M. Van Staden est responsable des opérations en tant que directeur de l'African Habitat Conservancy (AHC) nouvellement créé, Barbara Weisser gère la construction et l'exploitation des lodges, et Hellmuth Weisser s'occupe de la stratégie et des finances. Un total de 550 millions de rands sud-africains, soit un peu moins de 30 millions d'euros, doit être investi d'ici 2024. "En fait, nous voulions être prêts pour 2022, c'est-à-dire quand j'aurai 75 ans", dit-il, ajoutant que Corona a retardé les plans, avec notamment des goulots d'étranglement dans les matériaux de construction. Néanmoins, trois lodges - Babanango Valley, Zulu Rock et Matatane - sont déjà opérationnels, et un quatrième devrait être lancé à Pâques 2022. "Nous prévoyons d'atteindre le seuil de rentabilité en 2023, mais nous ne savons pas si cela sera possible malgré la pandémie. En 2020, nous avons eu presque uniquement des invités nationaux. Il existe malheureusement de nombreux cas de Covid 19 dans le KZN, y compris parmi les connaissances et les amis."

Il y a beaucoup à faire malgré le manque de clientèle. "Babanango est une grosse start-up dans un secteur qui m'est inconnu", admet M. Weisser. "J'investis beaucoup plus de temps que je ne le pensais." Il ne pense pas seulement aux animaux, mais aussi à la promotion sociale des partenaires de la réserve, les communautés d'Emcakwini, KwaNgono et Esibongweni. On attend surtout d'eux qu'ils bénéficient du tourisme durable. "Nous avons créé 180 emplois à ce jour, dont 165 pour des personnes nées ici". Cependant, il a déclaré que cela donnait à réfléchir de voir "le peu de compétences qu'il y a". Nous aurions pu utiliser un mécanicien, par exemple, mais il n'y en avait pas."

Il a été plus facile de recruter du personnel féminin pour le service dans les lodges, dit-il : "Elles sont fières de leur travail." Il aimerait également confier des tâches de gestion aux locaux, mais cela n'est pas si facile, dit-il. Au moins, Van Staden a pu débaucher le vice-président du bien-être animal de Phinda. Lorsqu'on lui demande s'il peut imaginer que Babanango se gère un jour de manière autonome, sans que des gens viennent s'y installer, Weisser donne une réponse honnête : "Probablement pas dans cette génération."

Pour aider les communautés qui bordent la réserve, les Weisser ont fondé la African Habitat Conservancy Foundation (AHCF) à la mi-2020 et l'ont dotée de six millions de rands sud-africains, soit environ 326000 euros. Des fonds supplémentaires proviennent des clients des safaris : la moitié de leurs frais de conservation est utilisée pour la fondation et l'autre moitié pour le bien-être des animaux. L'AHCF l'utilise pour financer des fournitures scolaires, des forages d'eau potable, des événements sportifs, des visites vétérinaires pour les éleveurs de bétail ou l'achat de semences pour les agriculteurs qui veulent cultiver des salades et des légumes pour les lodges.

Au plus fort de la pandémie, des colis alimentaires contenant de la bouillie de sorgho à haute valeur énergétique ont également été distribués. Eric Buthelezi, porte-parole respecté des communautés, ne tarit donc pas d'éloges sur l'investisseur allemand. "Il veille à ce que le développement de nos villages et le bien-être des animaux aillent de pair. Ce que M. Weisser fait pour nous ne peut pas du tout être exprimé en mots. Lorsque j'ai grandi ici, notre peuple et notre région étaient au mieux ignorés et négligés par le gouvernement d'apartheid. Parfois, nos maisons ont été détruites, des hommes ont disparu pendant de longues périodes. Quand je vois à quel point blancs et noirs travaillent ensemble aujourd'hui, c'est comme un rêve pour moi."

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Weisser est clair : la réalité n'est pas aussi rose. Il connaît bien la critique de ce que l'on appelle le "philanthrocapitalisme" et l'appel connexe à décoloniser la conservation parce que l'influence des riches militants des droits des animaux irait trop loin, quelles que soient leurs bonnes intentions. L'auteure américaine Stephanie Hanes, par exemple, se plaint dans "White Man's Game" que cela ne fait que créer de nouveaux parcs par les Blancs pour les Blancs, et ne tient pas suffisamment compte des besoins des communautés riveraines. L'accusation selon laquelle les dons privés conduisent parfois à une mauvaise allocation du capital est également entendue à maintes reprises. Un bébé lion, a-t-il dit, attire plus d'argent que, par exemple, le sort des Rohingyas contraints de fuir au Myanmar. "Oui, je suppose que c'est vrai", réfléchit Hellmuth Weisser, "mais j'ai toujours la conscience tranquille. Je pense que la création de l'African Habitat Conservancy Foundation est une bonne chose."

Et oui, il est tout simplement heureux que des léopards et même des caracals soient à nouveau observés à Babanango. Que le buffle, le koudou, le gnou, le nyala, le zèbre, le bushbuck, le waterbuck et l'impala parcourent les collines de la réserve clôturée. Et qu'en même temps, les amateurs de reptiles et de papillons en auront pour leur argent. "Nous voulons faire en sorte que le terrain redevienne une nature sauvage et vierge, avec la flore et la faune qui étaient là il y a des centaines d'années."

Il a déclaré qu'un "bio-blitz", un récent "recensement" de la faune, avait montré que 40 % de toutes les espèces d'oiseaux d'Afrique du Sud étaient à nouveau indigènes. La nature se rétablit, en partie parce que le bétail n'est plus autorisé à paître dans la réserve.

Hellmuth Weisser sourit que la vie est aussi devenue un peu plus facile pour sa famille grâce à son aventure africaine. "Avant, ils ne savaient jamais quoi m'offrir pour mon anniversaire. Maintenant, j'ai quatre hippopotames de mon aîné. Qu'est-ce qui pourrait être mieux ?" ®

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Visite de la réserve de chasse de Babanango.

Arrivée : Par vol charter depuis Durban ou Johannesburg, directement à l'aéroport d'Ulundi, où vous serez accueillis par les équipes du lodge. En voiture, le trajet dure sept heures depuis Johannesburg et trois heures et demie depuis Durban. La réserve de chasse dispose d'un héliport. Vous pouvez donc arriver par vos propres moyens ou par un hélicoptère affrété.

// Entrée et sortie : Respectez les protocoles actuels de Covid-19 !

// Sites web : https://africanhabitat.org,https://babanango.co.za, https://babanangovalleylodge.co.za, https://zulurock.co.za, https://matatanelodge.co.za

Activités : safaris en 4x4, circuits en VTT, treks et safaris à pied, circuits spéciaux pour les amateurs d'oiseaux et de papillons, dîners dans la brousse, excursions historiques et patrimoniales, soins de spa.

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Auteur : Dr. Günter Kast

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