• Dr. Günter Kast

Abandonner ? Pas question.

Virunga 1La philanthropie. Le noble belge Emmanuel de Merode a fait du sauvetage du célèbre parc national des Virunga, la réserve naturelle la plus ancienne et la plus riche en espèces d'Afrique, l'œuvre de sa vie. Avec l'aide de mécènes internationaux et sans être perturbé par une tentative d'assassinat, il met en œuvre pas à pas son plan Marshall pour l'Est du Congo. Les rebelles, Ebola, les compagnies pétrolières cupides et les politiciens corrompus ne peuvent pas l'arrêter.

Le trajet d'une heure et demie en voiture entre le siège du parc national des Virunga à Rumangabo et la centrale hydroélectrique de Matebe montre rapidement pourquoi le paradis et l'enfer sont si proches dans cette région. Pourquoi le parc national est l'un des plus terribles et en même temps l'un des plus beaux endroits du monde.

La route est une route boueuse qui tremble, avec des nids de poule aussi grands que des cratères de bombes. La pauvreté règne dans les villages. Il y a un manque d'eau propre, de toilettes, d'électricité, de postes de santé, d'écoles, d'emplois. Les personnes traumatisées par la guerre sont assises de manière apathique devant des baraquements en bois. Ils ont échappé au génocide du Rwanda, pour finir comme réfugiés au Congo oriental, "l'abattoir" de l'Afrique, où les milices avec leurs enfants soldats répandent la peur et la terreur depuis des décennies.

Mais si vous regardez plus loin vers l'horizon, vous verrez une idylle verte et luxuriante. Dans les forêts denses, vivent plusieurs centaines des derniers gorilles de montagne, d'innombrables espèces d'oiseaux, des papillons colorés, des antilopes rares comme les bongos et les okapis. Les volcans s'élèvent jusqu'à 4500 mètres dans le ciel. Les touristes peuvent escalader le Nyragongo et s'émerveiller du lac de lave liquide depuis le bord du cratère. C'est le plus grand du monde - un spectacle fascinant la nuit et un point culminant pour chaque photographe.

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Arrivée à Matebe. La zone est sécurisée par du fil de fer barbelé et de lourdes portes. Le directeur du parc, Emmanuel de Merode, sort du Landcruiser, ses gardes du corps ne le quittent pas des yeux une seconde. Les gardes tiennent un thermomètre en forme de pistolet sur la tête de chaque visiteur - contrôle Ebola. Dans le nord du parc, l'épidémie qui a éclaté en 2018 a fait des milliers de victimes. Les contrôles de la fièvre et le lavage des mains dans une solution désinfectante sont destinés à prévenir une nouvelle poussée.

La centrale hydroélectrique de Matebe est le projet phare des Virunga. Ici, de Merode veut prouver que la formule "développement économique = paix = survie du parc" peut fonctionner. La rivière Rutshuru n'a même pas besoin d'être endiguée pour cela. La différence de niveau aux seules écluses génère jusqu'à 14 mégawatts d'électricité à l'aide de turbines allemandes. Aujourd'hui, 600 personnes travaillent déjà ici. Des lumières clignotent dans un centre de contrôle ultramoderne, de jeunes hommes contrôlent l'usine de haute technologie. Dans les salles voisines, il y a des ateliers de modélisme où l'on fabrique, par exemple, des meubles pour les nouvelles auberges de jeunesse. L'électricité produite par l'énergie hydraulique fait fonctionner les scies et les machines à affûter. Plus loin, il y a même un jardin modèle. Un sourire flotte sur le visage de De Merode. Il aime ce qu'il voit. Au milieu de la misère et du chaos, Matebe semble être un projet d'une autre star.

Emmanuel de Merode est né en 1970 à Carthage, en Tunisie. Il est le deuxième fils de Charles Guillaume, le prince de Mérode, chef de la famille Mérode, et de son épouse, la princesse Hedwige de Ligne. La famille est l'une des plus anciennes et des plus influentes familles aristocratiques de Belgique. Parce que ses parents travaillent pour les Nations unies, de Merode a grandi au Kenya, où il a développé une passion pour les savanes et les montagnes de l'Afrique de l'Est. Il est venu pour la première fois en République démocratique du Congo en 1993 pour un projet de recherche dans le parc national de la Garamba. Après un intermezzo au Gabon, il est revenu pour mettre en œuvre le programme de conservation du parc des Virunga initié par la London Zoological Society - d'abord comme coordinateur du programme de développement de l'UE pour l'Est du Congo à Goma, puis comme directeur général de l'ONG de conservation WildlifeDirect et à partir de 2007 comme responsable du parc.

Lorsque M. de Merode devient directeur du parc en 2008, il sait qu'il assume une tâche presque impossible. Comment est-il censé protéger les animaux ici, alors que les gens sont déjà impossibles à protéger ? D'abord, il licencie les gardes forestiers qui braconnent et vendent illégalement du bois. Puis il augmente les salaires des employés, crée des uniformes appropriés, des véhicules à quatre roues motrices, des ordinateurs.

Le patron lui-même s'installe dans une petite tente de trois mètres sur quatre, laisse le grand bâtiment de l'époque coloniale à ses employés. La plupart des jours, il mange du riz et des haricots. Il aime la vie simple. En même temps, il collecte des dons dans le monde entier pour construire des routes, des écoles de village et des postes de santé. Il veut faire du parc un modèle pour un Congo meilleur.

À cette fin, de Merode a créé l'Alliance Virunga, un partenariat public-privé (PPP) dans lequel les institutions gouvernementales, la société civile et le secteur privé travaillent ensemble. La moitié des bénéfices ainsi générés sont réinvestis dans la conservation de la nature et l'autre moitié dans des projets de développement. En consultation avec les ONG, les citoyens décident eux-mêmes lesquels doivent l'être.

En tant que directeur du parc, le Belge est officiellement subordonné à l'autorité de conservation de la nature ICCN, mais il agit de facto de manière largement indépendante, compte tenu des circonstances politiques. "Notre objectif est de mettre en œuvre quatre projets fondamentaux, étape par étape : l'électrification, l'agriculture, la pêche durable et le tourisme. En 2013, la production économique du parc a été estimée par le WWF à un peu moins de 49 millions de dollars. Dans des circonstances idéales, nous pourrions en tirer 1,1 milliard. Et créez 45000 emplois ! Indirectement, encore plus de personnes vivraient du parc et de ses ressources.

La production d'électricité à partir de l'énergie hydraulique joue un rôle clé dans ce concept, car le parc lui-même devient un entrepreneur. Dès cette année, les centrales électriques existantes - et d'autres encore à construire - devraient être rentables sur le plan opérationnel. "Virunga est déjà la deuxième plus grande compagnie d'électricité de la ville de Goma, qui compte 1,5 million d'habitants", explique M. de Merode. "Si toutes les centrales produisent de l'électricité, nous serons même le deuxième plus grand fournisseur de tout le Congo."

Les ménages privés et les petites entreprises telles que les meuniers, les mécaniciens automobiles, les boulangers et les coiffeurs en bénéficient. Actuellement, 150 entreprises comptent parmi les clients. Les fournisseurs de poissons pêchés de manière durable dans le lac Édouard ont besoin d'électricité pour les refroidir. L'usine de torréfaction de café biologique et la savonnerie, dans laquelle l'huile de palme de la production locale est traitée, sont également des clients. "Le potentiel agricole est énorme", s'enthousiasme M. de Merode. "L'Est du Congo peut devenir le grenier et le grenier à blé de toute l'Afrique".

de Merode utilise le fait que le développement commercial des sociétés affiliées est lié à la consommation d'énergie comme une sorte de système d'alerte précoce. "Si la consommation baisse, nous envoyons des consultants aux entreprises et leur demandons ce qui se passe."

Un effet secondaire important de l'électrification est que de moins en moins de locaux cuisinent désormais avec du charbon de bois. Cela affaiblit la base de pouvoir des rebelles qui font le commerce du charbon et protège la forêt où vivent les gorilles. Néanmoins, il n'est pas facile de persuader les gens de changer, car l'électricité est plus chère que le charbon de bois.

Le tourisme joue un rôle particulier dans le concept de parc national. En comparaison avec les centrales électriques, elle contribue encore peu au chiffre d'affaires de l'Alliance des Virunga. Mais sa puissance symbolique ne peut être surestimée. "Le tourisme est le changeur de jeu par excellence", confirme M. de Merode. "Tout le monde aime les gorilles. Nous avons le seul orphelinat de gorilles de montagne au monde à Rumangabo, et plusieurs groupes habitués aux visites humaines dans les forêts". Pendant la saison des pluies, un permis de visite ne coûte que 200 dollars - comparé aux 1500 dollars du Rwanda voisin, c'est très peu et une bonne raison pour les amoureux des animaux moins fortunés de se rendre au Congo.

Dans cette partie du projet également, le parc n'est pas seulement un intermédiaire, mais lui-même un entrepreneur, un propriétaire de lodge et un tour opérateur. En 2010 et 2011, 5000 visiteurs sont venus chacun après que Virunga ait construit un confortable lodge d'environ un million de dollars à Rumangabo. En novembre 2012, cependant, le groupe rebelle M23 a envahi le quartier général et a pris Goma. Le parc est resté fermé pendant toute une année. En 2018, de Merode a dû à nouveau fermer le parc.

Julie Williams, directrice du tourisme des Virunga, reste optimiste. En 2019, il y a eu 2000 visiteurs après tout. "Virunga n'est pas pour tous les voyageurs. Tout le monde ne veut pas être escorté par des rangers armés. Nous voulons des randonneurs et des milliardaires, mais surtout des gens avec la bonne attitude et un intérêt réel".

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Elle fait actuellement construire de nouveaux logements et des camps de tentes. Elle envoie ses cuisiniers se former dans des restaurants gastronomiques. Et pour se détendre après les visites de volcans et de singes, il y a maintenant un camp de tentes sur une île du lac Kivu. Dans la partie centrale et nord du parc, actuellement encore contrôlée par les rebelles et donc trop peu sûre pour les touristes, de nouveaux logements sont également en cours de construction.

A un moment donné, rêve Williams, un grand tour du Congo sera possible, avec des touristes visitant les autres parcs uniques du pays, qui n'ont actuellement aucune infrastructure touristique.

Cependant, c'est encore un rêve d'avenir. De Merode a dû découvrir par lui-même que le Congo oriental est un endroit dangereux après avoir tenté de persuader la compagnie pétrolière britannique Soco International d'arrêter ses forages d'essai dans le parc. Il a profité du public. Leonardo DiCaprio a produit le film documentaire "Virunga" pour Netflix, qui dépeint la lutte de de Merode contre le forage pétrolier dans le parc. Le 15 avril 2014, deux jours avant la première, le véhicule de M. de Merode a essuyé des tirs alors qu'il revenait de Goma pour se rendre au siège de Rumangabo.

Quatre balles l'ont touché au ventre et aux jambes. Il a riposté, a réussi à s'échapper avec l'aide des habitants et a subi une intervention chirurgicale d'urgence dans un hôpital de Goma. Son état était critique, mais il a survécu. Les auteurs n'ont jamais été attrapés, le contexte n'a jamais été éclairci. "Heureusement, je n'ai pas d'effets à long terme", dit-il. "Les seules fois où je ressens ses blessures, c'est sur les vols long-courriers et quand je cours." Les personnes qui portent l'uniforme sont parfois blessées, poursuit-il, cela fait partie du travail. "Je le regretterais terriblement si j'abandonnais à cause de cela."

Après la première du documentaire Netflix, un public mondial indigné, l'UNESCO, l'UE, le Royaume-Uni, l'Allemagne et de nombreux autres parlements ont augmenté la pression sur Soco à tel point que la licence de la société a expiré en 2015. "Il n'y a aucun doute dans mon esprit que sans le film Netflix, le parc n'existerait pas aujourd'hui."

De Merode utilise la popularité supplémentaire qu'il gagne ainsi pour collecter des dons. En 2017, par exemple, il courra le marathon de Londres pour attirer l'attention sur les problèmes des veuves des gardes-parc déchus. Plus d'un million de dollars américains sont collectés, qui sont doublés par le philanthrope suédois Paul Leander-Engström.

Cet engagement de la part de sponsors privés est important pour le parc. Actuellement, l'UE finance encore 60 % des investissements de l'Alliance. Les 40 % restants sont répartis à parts égales entre les recettes du tourisme et les dons. L'argent pour le développement du système électrique de Matebe provient principalement de la Fondation de la famille Schmidt (TSFF) du fondateur de Google, Eric Schmidt, et de sa femme Wendy. Six des onze millions de dollars investis ont été accordés par le TSFF sous forme de don, le reste sous forme de prêt. Le principal mécène des centrales électriques et des pipelines est Howard Buffett. Le fils de l'investisseur légendaire, qui est venu pour la première fois au Congo pour voir des gorilles au milieu des années 1990, a fait un don total de 39 millions de dollars. "Quand il s'est approché de nous, je n'avais aucune idée de qui il était", reconnaît de Merode.

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En 2022, de Merode voulait être indépendant du financement public. Cela ne semblait pas impossible. Car alors la centrale hydroélectrique de Matebe produirait des excédents. Mais maintenant, le virus a également contrecarré ses plans. Le parc est initialement fermé jusqu'en juin, et il n'y a pas de revenus provenant du tourisme. "Nous avions tant espéré pouvoir marcher sur le gaz maintenant. Mais cette nouvelle crise ne nous fera pas tomber", s'encourage M. de Merode.

Il est donc d'autant plus important pour lui et son ambitieux projet de gagner de nouveaux sponsors privés. Depuis que l'acteur et producteur américain Edward Norton a versé les premiers 10000 dollars dans la cagnotte de la Fondation Virunga en 2007, il a en effet déjà accompli beaucoup de choses à cet égard. "Les sponsors peuvent soutenir des projets spécifiques ou, par exemple, stipuler que leur argent doit aller exclusivement à des projets particulièrement durables", explique le directeur du parc. Par exemple, le Suédois Leander-Engström fait un don aux veuves des gardes forestiers tombés au combat par l'intermédiaire de sa fondation "The World We Want Foundation (3W)". Et il soutient également une chocolaterie de producteurs de cacao locaux dans le cadre d'une entreprise commune. Malheureusement, selon de Merode, il n'y a pas de particuliers allemands parmi les parrains. Cependant, l'ambassadeur allemand à Kinshasa a fait part de son intérêt pour un soutien financier.

Sur le chemin du retour de Matebe vers le siège du parc, il commence à pleuvoir avec une intensité qui n'est possible que sous les tropiques. En quelques minutes, la piste se transforme en un toboggan d'argile, les fossés se transforment en torrents torrentiels. A cela s'ajoute la nouvelle que des casques bleus ont tiré sur un manifestant à Beni, la situation sécuritaire précaire menace de basculer à nouveau. De Merode en prend note avec stoïcisme. Il sait que le ciel et l'enfer sont très proches ici. Un peu plus de paradis, un peu moins d'enfer - cela le rendrait très heureux. Il dit presque avec défi : "J'ai le meilleur travail au monde dans le plus beau et le plus passionnant des parcs d'Afrique !

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C'est ainsi que vous soutenez le parc national.

// 01. donner et donner

Toute personne souhaitant soutenir financièrement la Fondation Virunga doit contacter directement Emmanuel de Merode. L'éditeur se chargera d'établir le contact. En outre, toute personne qui vient au parc en tant que visiteur aide le parc, car toute l'infrastructure touristique est gérée par le parc lui-même. La moitié des droits de permis pour l'ascension du volcan et le pistage des gorilles est reversée à l'ICCN, l'autorité nationale de protection de la nature à Kinshasa, 20 % couvrent les frais de fonctionnement du parc et 30 % sont investis dans des projets villageois.

// 02. voyage

Les touristes soutiennent le projet Virunga par leurs voyages. Turkish Airlines (www.turkishairlines.com) dessert Kigali/Rwanda depuis douze aéroports allemands via Istanbul. Un visa à entrées multiples d'un montant de 70 dollars américains peut être obtenu à l'entrée. De là, le voyage se poursuit en voiture jusqu'à la frontière de la République démocratique du Congo, près de Goma. Le visa congolais pour le parc des Virunga sera fourni par l'organisateur. Heike van Staden, responsable d'Elangeni African Adventures (www.elangeni.de) monte des forfaits complets avec vol ou depuis Kigali.

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Médias et liens

Emmanuel de Merode a écrit plus d'une douzaine de livres scientifiques et a été l'un des auteurs du livre "Virunga : The Survival of Africa's First National Park". Le documentaire "Virunga" de DiCaprio sur Netflix a été nominé pour un Oscar dans la catégorie "Meilleur documentaire" (https://virungamovie.com)

Plus d'informations : Fondation/Alliance Virunga et site web du parc : https://virunga.org ; Andrea Böhm : "Dieu et les crocodiles : Un voyage à travers le Congo", Pantheon Verlag ; Tim Butcher : "Blood River - Into the Dark Heart of the Congo", Frederking & Thaler ; David Van Reybrouck : "Congo - A History", Suhrkamp.

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Auteur : Dr. Günter Kast

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