• Sabine Holzknecht

Les décharges sont mes mines d'or.

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Perpetuum mobile. On dirait un conte de fées. Giulio Bonazzi et sa société Aquafil transforment les déchets en fil de haute qualité. Et ce qu'il y a de mieux : ce processus peut être répété aussi souvent que vous le souhaitez, sans perte de qualité. Aquafil est encore au début. Mais le marché est énorme. Et la technologie est unique.

Comme de gigantesques toiles d'araignées, des filets de pêche défectueux traversent les océans. Ils représentent aujourd'hui près de dix pour cent des déchets plastiques qui aboutissent dans les océans du monde chaque année. Selon les estimations utilisées, cela représente entre 4,8 et 12,7 millions de tonnes par an.

Comme les réseaux ne se décomposent qu'après 600 ans, le problème ne cesse de s'aggraver. Les animaux marins se font prendre dans les bras d'un kilomètre de long et meurent misérablement. Même les nouveaux filets de pêche s'emmêlent et deviennent inutilisables. De nouvelles ordures sont créées. Un cercle vicieux.

Sur les 8,3 milliards de tonnes de plastique produites depuis son invention en 1950 selon une étude de l'Université de Californie, seulement 7 % environ ont été recyclées. Le reste s'est retrouvé sous forme de déchets dans notre environnement, principalement dans nos mers. Maîtriser de telles quantités semble une entreprise désespérée. Comment se débarrasser des esprits en plastique que nous appelions ?

Depuis quelques années, la société italienne Aquafil s'est fixé comme objectif de nettoyer les océans des vieux filets de pêche. Ses plongeurs parcourent la mer du Nord et la mer Méditerranée et récupèrent les filets rejetés ou abandonnés. Aux Philippines et au Cameroun, les pêcheurs reçoivent même des primes s'ils ne jettent même pas leurs filets à la mer, mais les remettent immédiatement.

Pourquoi Aquafil fait-il cela ? Après tout, Aquafil n'est pas un militant écologiste ou une organisation à but non lucratif, mais une entreprise à but lucratif dont les actions sont cotées à la Bourse de Milan depuis décembre 2017. "Pour nous, ce sont des matières premières précieuses", explique Giulio Bonazzi, patron et propriétaire principal d'Aquafil. Parce que l'entreprise produit des vêtements à partir de vieux filets en nylon. Ou de la moquette. Ou des housses pour sièges de voiture. "Les décharges, dit Bonazzi, sont mes mines d'or.

Derrière cela se cache le développement d'une innovation révolutionnaire. Giulio Bonazzi a réussi à faire ce que personne avant lui n'a fait. Il a inventé une technologie qui permet de transformer les déchets de nylon en matière première primaire, le nylon 6, sans perte de qualité. A partir de là, Aquafil produit du fil de nylon - Bonazzi l'a appelé Econyl, une symbiose d'écologique et de nylon. Les déchets deviennent des matières premières.

Les matières premières deviennent des déchets. Et les déchets redeviennent des matières premières. La procédure peut être répétée aussi souvent que souhaité. Giulio Bonazzi a ainsi créé un cycle de production parfait qui génère 100 % de matière première à partir de 100 % de déchets.

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Bonazzi collecte depuis longtemps non seulement les vieux filets de pêche en nylon, mais aussi les tapis en nylon inutiles et les déchets de production ainsi que les déchets plastiques industriels. A cette fin, il a mis en place un programme mondial de reprise qui s'étend des Etats-Unis et du Canada, en passant par la Turquie, la Grèce et la Norvège, l'Egypte, le Pakistan et la Thaïlande. "Quand j'ai commencé, beaucoup de gens pensaient que j'étais fou. Mais je n'étais pas fou. J'avais les yeux bleus. Et c'était une bonne chose."

Giulio Bonazzi a grandi dans une famille qui a grandi dans la production et la transformation des fils de nylon. Et où le travail passait toujours en premier. "J'ai été élevé comme ça", se souvient-il. "Voir mes parents, c'était les voir au travail. Passer du temps avec eux signifiait participer à des déjeuners d'affaires avec eux. Le thème des fils de nylon a déterminé toute mon enfance et ma jeunesse."

C'est une de ces histoires qui ont été possibles en Italie à l'époque et qui racontent l'initiative, la négligence et le bonheur des braves.

Giulio Bonazzi est né en 1963, le plus jeune de quatre enfants. Le père Carlo et la mère Silvana avaient commencé à coudre ensemble des morceaux de tissu pour imperméables en nylon dans un garage à Vérone en 1956. Leur capital de départ était de quatre machines à coudre et six ouvriers. "Pourquoi, se demandèrent-ils quelques années plus tard, devrions-nous simplement coudre des imperméables ensemble pour les autres ? Pourquoi ne pas faire des imperméables entiers ?"

Un peu plus tard, Carlo et Silvana Bonazzi ont réfléchi : " Pourquoi ne fabriquerions-nous que des imperméables en nylon ? Pourquoi ne produisons-nous pas le tissu nous-mêmes ?" Quelques années plus tard, ils se demandaient : "Pourquoi ne pas aussi faire nous-mêmes le fil pour notre tissu ?

"Mes parents, dit Giulio Bonazzi, n'avaient pas à s'inquiéter des acheteurs potentiels à ce stade. Tu as déjà eu ça : toi-même. Aujourd'hui, ça s'appelle l'intégration verticale."

Lorsque Giulio Bonazzi a rejoint l'entreprise en 1989 en tant que dernier enfant, l'entreprise avait depuis longtemps quitté l'ère des imperméables en nylon. A cette époque, Aquafil produisait des fils de nylon pour tapis. L'entreprise emploie 450 personnes et réalise un chiffre d'affaires annuel compris entre 40 et 45 millions d'euros.

Aujourd'hui, l'effectif est de 2746 personnes et le chiffre d'affaires consolidé du groupe a décuplé pour atteindre près d'un demi-milliard d'euros. La société compte 15 succursales réparties sur trois continents et dans huit pays. Ce saut quantique est l'œuvre de Giulio Bonazzi.

Giulio a été le seul à avoir la chance de pouvoir étudier. A l'âge de 23 ans, il a terminé ses études d'administration des affaires à l'Université de Venise, l'une des cinq meilleures de son année. Puis il part à l'étranger pour acquérir de l'expérience. Il travaille pour des fabricants de tapis en Belgique et aux Etats-Unis. Lorsqu'il a finalement rejoint l'entreprise, Aquafil était encore une entreprise très régionale. Le marché, c'est l'Italie et un peu d'Europe. Bonazzi se rend compte qu'il doit internationaliser l'entreprise. Il achète une usine en Slovénie.

Afin d'intégrer l'usine dans les structures existantes, il envoie non seulement ses meilleurs employés d'Italie en Slovénie, mais il s'y installe également pendant plusieurs années. Aujourd'hui, l'usine en Slovénie joue un rôle clé dans le succès d'Aquafil, puisque la première usine de dépolymérisation d'Econyl a été mise en service ici en 2011.

En 1999, Bonazzi a fondé une usine à Cartersville, en Géorgie, pour le traitement et la vente de fils de nylon sur le marché américain. L'année 2007 verra la construction d'une nouvelle usine pour développer le marché Asie-Pacifique à Rayong, en Thaïlande. Aujourd'hui, Aquafil est un point incontournable sur le marché mondial du nylon. Le marché est maintenant énorme. Le nylon 6 se trouve presque partout : dans les textiles et les vêtements, dans les moquettes et les housses de sièges d'auto, dans les articles ménagers, les chevilles, les brosses à dents, les cordes, les filets, les tentes ou les cordes des instruments à cordes. Rien qu'en 2017, plus de cinq millions de tonnes de Nylon 6 ont été produites dans le monde.

Aquafil produit deux types de fils de nylon : les fils pour la production de revêtements de sol textiles (BCF) et les fils pour la production de vêtements (NTF).

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Dans le secteur du BCF, Aquafil est le deuxième fabricant mondial et le leader du marché en Europe. Aujourd'hui, les Italiens réalisent plus de 80 % du chiffre d'affaires du groupe, soit 400 millions d'euros dans ce domaine. Les fils sont principalement utilisés dans les tapis pour les bureaux, les hôtels ou les pièces d'habitation, ainsi que dans l'industrie automobile pour les garnitures de sièges d'auto et de sièges.

Aquafil fabrique 20000 produits différents par an dans cette business unit, développant de nouveaux fils aux propriétés innovantes : ils inhibent le feu, ont un effet antibactérien et repoussent la saleté.

Le deuxième pilier est la production de fils pour l'habillement. Elle représente près de 20 % du chiffre d'affaires du Groupe. Le fil NTF d'Aquafil est utilisé pour fabriquer des textiles conventionnels, en particulier des vêtements de sport et de bain.

En chemin, Giulio Bonazzi pose un problème qui peut difficilement être résolu. Comme tout ce qui est synthétique, le produit de base nylon 6 est fabriqué à partir de pétrole et n'est pas biodégradable. Le recyclage du nylon 6 n'est pas rentable non plus. Le processus est tout simplement trop coûteux et consomme trop d'énergie. Dans le même temps, à partir du début des années 2000, le marché exigeait de plus en plus des matériaux produits de manière durable et présentant un meilleur équilibre écologique.

Faire quoi ? "La production durable, dit Giulio Bonazzi, n'est plus optionnelle dans une entreprise comme la mienne. Ceux qui ont besoin de beaucoup d'énergie et de matières premières fossiles doivent produire de manière durable s'ils veulent survivre sur le marché dans 20 ans. On devait trouver quelque chose." Mais penser à quelque chose - la recherche et le développement - coûte cher au départ. Bonazzi a besoin d'argent. L'argent qu'il n'a pas. En 2009, il a vendu 22,5 % des actions du fonds de capital-investissement Hutton Collins pour 45 millions d'euros. Pourquoi ne s'est-il pas financé avec des prêts bancaires ? "Tout simplement, dit Bonazzi, les banques ne croyaient pas en mon idée du recyclage. Ils pensaient que j'étais fou."

Giulio Bonazzi utilise l'argent de Hutton Collins pour payer ses frères et sœurs et achète aussi les actions de l'entreprise de son père. Il met le reste dans le développement d'Econyl.

La nouvelle technologie coûte 25 millions d'euros et quatre ans de recherche. Mais ça vaut chaque centime et chaque minute. Parce que maintenant le recyclage du nylon 6 est plus rentable que la production de nylon neuf d'origine fossile.

"Il n'y avait rien de tel", dit-il. "Nous avons donc dû tout repenser et tout réinventer : la méthode, l'équipement et les installations industrielles." Le procès est si secret que Bonazzi ne l'a même pas breveté. "Si nous l'avions fait breveter, dit-il, nous aurions dû divulguer la technologie. C'était vraiment trop dangereux pour nous."

Ce qui est fascinant, c'est que le nylon recyclé a exactement les mêmes propriétés et la même qualité que le nylon nouvellement fabriqué. C'est identique. Et ce, malgré le fait qu'il est produit à 100 % à partir de déchets. Et à la fin de sa vie utile, il est recyclable à 100 %. Ce que Bonazzi fait n'est donc pas à proprement parler de recycler, mais de régénérer. Et cela ouvre un marché de plusieurs milliards de dollars et une toute nouvelle forme d'économie à flux circulaire.

Les grands fabricants de vêtements et de vêtements de sport ont depuis longtemps pris conscience d'Econyl. Le fabricant allemand d'articles de sport Adidas produit sa nouvelle collection de maillots de bain Econyl. Speedo de Grande-Bretagne fabrique également ses maillots de bain à partir d'Econyl et a également lancé le premier programme de reprise au monde pour cette marque. Hennes & Mauritz utilise le tissu pour sa collection Conscious Exclusive. Avec Levi Strauss & Co, Aquafil développe une nouvelle collection dans laquelle Econyl est ajouté au tissu denim.

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"Le coton, explique Giulio Bonazzi, est une matière première très problématique. Bien qu'il s'agisse d'une fibre naturelle renouvelable, sa production est également très gourmande en eau et lessive le sol. "Et il faut encore beaucoup de chimie pour teindre le coton. Le remplacement partiel par Econyl pourrait également apporter de grands avantages pour l'environnement.

La production d'Econyl ne représente encore que 35 % de la production annuelle d'Aquafil. Mais selon Giulio Bonazzi, tous les fils de nylon Aquafil seront à terme constitués de nylon régénéré. "Le but n'est pas de prendre les ressources de la planète, mais de recycler tous les déchets."

En 2017, Aquafil contenait 35 000 tonnes de déchets contenant du nylon. L'entreprise a produit 32000 tonnes d'Econyl à partir de celui-ci. Cela a permis d'éviter l'émission de près de 175 000 tonnes de CO2. Cela correspond à la quantité de dioxyde de carbone produite par 30 000 voitures qui tournent autour de l'équateur.

Le processus préserve également les ressources à d'autres égards. La production d'Econyl a permis d'économiser plus de 200 000 barils de pétrole brut en 2017. Et plus de trois millions de gigajoules d'énergie. C'est tout ce que la ville de Rome consomme en 15 jours.

Les États-Unis et l'UE produisent à eux seuls plus de 15 millions de tonnes de déchets textiles par an, contenant un million de tonnes de nylon 6. Matière première précieuse pour les usines de dépolymérisation d'Aquafils. "Toute forme de production industrielle, dit Giulio Bonazzi, génère des déchets. Nous réduisons les déchets mondiaux en ramassant les matières recyclables des décharges et en pêchant dans les océans pour les remettre dans le cycle de production."

Afin de régénérer encore plus de déchets de nylon à l'avenir, Bonazzi a besoin de plus de plantes et d'argent supplémentaire. C'est pourquoi, l'année dernière, il a fait entrer près de 40 % d'Aquafil à la Bourse de Milan. Le fonds de private equity Hutton Collins vend ses actions dans le cadre de l'introduction en bourse. La société recevra plus de 40 millions d'euros de liquidités. Toutefois, avec 58 pour cent des actions détenues et plus de 69 pour cent des droits de vote, Giulio Bonazzi reste actionnaire majoritaire et décideur d'Aquafil.

Une nouvelle usine est en construction à Phoenix, Arizona, USA. Et en Chine, Aquafil se développe grâce à l'acquisition récente de la division nylon de la société américaine Invista, l'un des plus grands producteurs mondiaux.

Pour Giulio Bonazzi lui-même, l'expansion ne pourra jamais aller assez vite.

Sur le mur au-dessus de son bureau est accrochée une immense photographie. On peut y voir le ciel, une bande d'eau et beaucoup d'incrustations de sel, un sol stérile et mort. Au milieu, entre les branches décolorées par les intempéries et les branches blanchies par le soleil, il y a un petit crâne humain - et un sablier. "Le temps presse, dit Giulio Bonazzi, le compte à rebours a commencé depuis longtemps. ®

Auteur: Sabine Bûcheron

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