• Gerd Hübner

L'alchimiste.

IbuTec 1La technologie. Ulrich Weitz transforme des matériaux simples en matériaux de haute technologie. Et a ainsi transformé une petite entreprise, autrefois publique, en un fournisseur de l'industrie qui connaît un succès mondial. Les produits de sa société IBU-tec sont particulièrement bien accueillis sur le futur marché de la technologie des batteries.

Le réacteur à pulsation est l'une de ces choses. Les ingénieurs peuvent en parler pendant des heures sans que les profanes ne comprennent un mot. Ulrich Weitz rend les choses faciles. "Je préfère expliquer cela en utilisant l'exemple d'une lasagne. Lorsque vous le mettez au four, la garniture est à l'état relativement liquide. Un processus thermique ajoute alors de l'énergie à la lasagne et modifie son état d'agrégation. Plus le four est bon, plus il a bon goût à la fin".

Weitz et sa société IBU-tec ont le meilleur four avec le réacteur à pulsation, qui est unique au monde. "Nous possédons tous les brevets essentiels. Grâce à cela et à nos fours rotatifs, nous sommes en mesure de produire des poudres ultrafines et d'influer sur leurs propriétés". Les clients de Weitz peuvent alors traiter les matériaux respectifs encore plus rapidement et plus efficacement. "En d'autres termes, les lasagnes sont tout simplement meilleures."

Basée dans la paisible ville de Weimar en Thuringe, l'entreprise produit des matériaux catalytiques pour la purification de l'air et l'industrie chimique, des matériaux céramiques pour les articulations de la hanche ou les produits dentaires, ainsi que pour l'électromobilité et le stockage de l'énergie, entre autres.

Chaque année, elle traite et raffine des matériaux pour une valeur de 290 millions d'euros. Le domaine des matériaux pour batteries, en particulier, connaît une croissance rapide. "Parce que le processus de fabrication des matériaux utilisés dans une batterie détermine sa durabilité et son efficacité", explique M. Weitz. "Et nous pouvons influencer directement ce processus grâce à notre compréhension de la technologie.

Il ne fait aucun doute qu'Ulrich Weitz a construit quelque chose de très spécial au cours des 20 dernières années. "Ici, en Allemagne de l'Est, on trouve surtout de la production. Mais il faut chercher longtemps pour trouver un vecteur de savoir-faire comme IBU-tec, auquel les sociétés de DAX et les entreprises internationales s'adressent à Weimar", dit-il fièrement.

L'histoire aventureuse de la société a commencé 115 ans avant l'ère Weitz. En raison de la présence de travertin, une pierre calcaire de couleur claire, dans la région, une entreprise de taille de pierre y a été créée en 1885, non loin de la carrière où la chaux est extraite. Là, les dalles de calcaire sont broyées et utilisées comme appuis de fenêtre dans les maisons. Après la Seconde Guerre mondiale, une entreprise publique utilise la chaux très pure pour produire, entre autres, des filtres pour les masques respiratoires. En 1974, lorsque l'utilisation de la chaux pour cette application n'en vaut plus la peine, cette première partie de l'histoire se termine.

En conséquence, une installation de recherche et développement pour le ciment a été construite sur le site en coopération avec l'université Bauhaus de Weimar. "A cette époque, on y construisait des fours à ciment et des fours rotatifs. Les ingénieurs et les chimistes de l'université ont commencé à chercher comment améliorer et accélérer le réglage des produits", explique M. Weitz. Avec la chute du Mur, cet épisode est également terminé. Mais maintenant, l'ancien directeur de l'institut et un collègue d'Allemagne de l'Ouest ont décidé d'acheter le site, y compris les bâtiments et les installations. "C'était déjà courageux à l'époque. C'est encore comme ça après la guerre. Les bâtiments n'avaient jamais été restaurés ou rénovés", explique M. Weitz.

Les nouveaux propriétaires ont fondé l'Institut des matériaux de construction et des technologies environnementales - IBU-tec. Ils développent des idées de produits dans le secteur des matériaux, demandent des subventions - et si l'autorité publique compétente les juge suffisamment intéressantes, ils mettent de l'argent à disposition. "Le hic, c'est que personne ne pensait aux applications concrètes, et encore moins aux ventes", explique M. Weitz. Ainsi, jusqu'en l'an 2000, l'entreprise vivra grâce aux subventions de l'État. Cependant, dans la crise économique qui suit l'éclatement de la bulle de la nouvelle économie, le secteur public doit faire des économies. "Les subventions gouvernementales ont été réduites. Et comme la société était très endettée à l'époque, ils ont voulu la vendre".

C'est précisément à ce moment qu'Ulrich Weitz, né à Weimar, cherche lui-même une entreprise. "J'ai toujours eu l'intention de me lancer en affaires à l'âge d'environ 40 ans". Après des études de génie mécanique, Weitz a d'abord travaillé pour le fabricant d'ascenseurs Otis à Berlin, puis au siège d'Otis à Paris, où il était responsable de 22 usines au total. Il est ensuite passé à l'entreprise de construction mécanique Winkler und Dünnebier. "Ma tâche principale consistait à mettre la société en forme pour une introduction en bourse".

En 2000, il avait acquis toutes les connaissances nécessaires pour créer et gérer lui-même une entreprise. "J'ai immédiatement vu quel atout précieux IBU-tec avait - ils avaient développé et breveté le réacteur à pulsation. J'ai pensé qu'avec une gestion et des ventes professionnelles, on pouvait en tirer une entreprise qui fonctionne".

L'année de la reprise, IBU-tec, qui emploie 13 personnes, réalise un chiffre d'affaires d'environ 15 000 euros. Weitz contracte un prêt et achète l'entreprise. Le prix d'achat n'est - bien sûr - pas divulgué. "Ce qui était important, c'est qu'il y avait des biens immobiliers sur les lieux de l'usine", dit-il. "J'avais donc des titres qui me permettaient de contracter un emprunt."

Ses compétences en matière de gestion sont désormais recherchées. "La première étape consistait à élaborer une stratégie prometteuse pour l'entreprise afin de garantir les ressources financières, mais aussi à mettre en place un système de contrôle, de ressources humaines ou de gestion de la qualité". Les idées scientifiques étaient nombreuses. Séparer le blé de l'ivraie n'est pas facile, dit-il. "Je ne suis pas ingénieur de procédé, mais j'ai pu acquérir cette expertise, et la proximité de l'université du Bauhaus a été utile à cet égard. Notre premier produit était une poudre catalytique pour l'industrie automobile. Nous avons donc commencé à fabriquer des corps céramiques pour les pots catalytiques".

La stratégie entrepreneuriale d'Ulrich Weitz reposait déjà sur le solide département de recherche et développement (R&D). L'entrepreneur le met à la disposition de ses clients. Voici comment cela fonctionne : par exemple, une entreprise veut produire des matériaux pour les batteries de moteurs électriques. "Elle a ensuite des idées précises sur les propriétés du matériau dont elle a besoin pour la production. Le partenaire connaît donc le résultat final, mais ne sait pas exactement comment y parvenir. Et la mise en place de leur propre laboratoire d'essai est généralement trop coûteuse. C'est là que nous intervenons", explique l'entrepreneur. Dans ses laboratoires, les experts de l'entreprise travaillent avec le client jusqu'à ce que le matériau ait les propriétés souhaitées.

IbuTec 2

"Les contrats de R&D sont donc en fin de compte nos portes ouvertes. Après tout, nous voulons bien sûr produire les matériaux et substances correspondants en plus grandes quantités. Après tout, les marges de profit y sont beaucoup plus élevées. C'est pourquoi nous avons continuellement augmenté la capacité de nos fours et de nos réacteurs ces dernières années. Et le réacteur à pulsation en particulier, parce qu'il est unique, nous apporte de grands avantages.

Ce n'est que lorsqu'un produit arrive sur le marché de masse et dépasse les capacités d'IBU-tec que les clients investissent généralement dans leurs propres installations de production, plus importantes. La planification et la construction de ces usines font alors également partie de la gamme de services d'IBU-tec.

Weitz a déjà parcouru un long chemin dans la mise en œuvre de cette stratégie. En 2000, la division R&D contribuait encore à 90 % des ventes ; aujourd'hui, elle n'en représente plus que 70 %. Et de 13 employés et 150000 euros de chiffre d'affaires, l'entreprise est passée à 250 employés, 48,5 millions d'euros de chiffre d'affaires et 7,1 millions d'euros de bénéfices.

La condition préalable à cela était un investissement constant. Au fil des ans, Weitz a investi un total de 33 millions d'euros dans onze fours rotatifs et neuf réacteurs à pulsation ainsi que dans de nouveaux entrepôts et dans l'agrandissement du site. Mais en même temps, il a toujours été attentif à la stabilité financière de son entreprise. "Nous avons financé tout cela exclusivement à partir du bénéfice net de l'année. Notre ratio de fonds propres est toujours d'environ 60 %".

Cependant, comme il est rapidement devenu évident que la croissance ne pouvait pas être financée par des acquisitions, M. Weitz a commencé à se préparer, lui et sa société, à une introduction en bourse en 2008. "Pour moi, le marché des capitaux offre les conditions idéales pour une croissance inorganique.

En 2017, il décide alors de franchir cette étape. IBU-tec est la première entreprise à être incluse dans le segment boursier de Scale, qui a été créé spécialement pour les petites entreprises. Une augmentation de capital - Ulrich Weitz détient depuis lors 70 % d'IBU-tec - génère 16,5 millions d'euros. Avec ce capital, il rachète la société BNT Chemicals GmbH, spécialisée dans les procédés chimiques par voie humide. Cela signifie qu'IBU-tec est désormais également en mesure d'utiliser des procédés chimiques liquides pour produire des poudres, par exemple pour l'industrie pharmaceutique. "Cela nous a permis d'élargir notre gamme de produits dans le domaine du génie des procédés thermiques".

L'entreprise dispose aujourd'hui de quatre sites et occupe d'importants marchés d'avenir. "C'est particulièrement important pour nous car nous savons que l'activité des pots catalytiques automobiles ne continuera pas à se développer après le scandale du diesel", déclare M. Weitz. "La production de catalyseurs pour la purification de l'air dans l'industrie chimique, l'approvisionnement de l'industrie pharmaceutique et surtout le domaine des matériaux pour batteries deviennent donc de plus en plus importants". Le fait que ce concept porte ses fruits était déjà évident l'année dernière lorsque la croissance des matériaux pour batteries a compensé le déclin des catalyseurs automobiles.

En fait, c'est pour cette raison qu'ils auraient voulu écrire un autre chapitre de leur histoire à succès à Weimar cette année. Après tout, Weitz avait mis en place des capacités de production. Il se prépare à un boom de la demande des fabricants de batteries. Mais avec le déclenchement de la pandémie de Corona, toute l'activité économique est désormais paralysée. Et la suite des perspectives est d'abord marquée par un grand point d'interrogation.

Ce n'est pas le premier défi entrepreneurial auquel Weitz doit faire face. "Pendant la crise financière, nous avons eu une baisse de 45 % des ventes en seulement 14 jours", dit-il. "À l'époque, il s'agissait de garantir des liquidités. Aussi douloureux que cela ait été, nous avons dû licencier des employés, mais nous avons ainsi pu générer un flux de trésorerie positif même pendant l'année de crise".

Par rapport à cette époque, la situation à l'IBU-tec ne semble pas si dramatique cette fois-ci. Il n'y a eu jusqu'à présent que des modifications et des reports mineurs des commandes annoncées par les clients pour les mois à venir, a informé M. Weitz en avril. "La large diversification de notre entreprise, avec plusieurs centaines de projets individuels par an et un grand nombre de clients issus d'un large éventail de secteurs, porte aujourd'hui ses fruits.

Ce qui compte maintenant pour lui, c'est avant tout une politique d'information cohérente et ouverte à l'égard de ses employés. Il veille également à ce que la santé de ses employés soit protégée et que des mesures de précaution appropriées soient prises. Et si la situation s'aggrave ? "Je pense que notre base financière saine nous aiderait alors à obtenir des financements qui assureraient la survie de l'entreprise".

L'entrepreneur n'a donc pas perdu de vue ses objectifs stratégiques. "Nous voulons continuer à nous développer et, en particulier, poursuivre l'internationalisation", dit-il. À cet égard, il peut déjà faire état de premiers succès. Alors qu'au moment de son introduction en bourse, IBU-tec réalisait encore 95 % de son chiffre d'affaires avec des clients allemands, 15 à 20 % des commandes proviennent désormais de l'étranger. Et Weitz a déjà gagné son premier client asiatique dans le domaine important des matériaux pour batteries. "Bien sûr, tout est désormais empreint de beaucoup d'incertitude, mais je ne peux pas imaginer que la mégatendance de l'électromobilité va maintenant prendre fin. Nous avons construit ici une capacité de production annuelle de 3 000 à 4 000 tonnes, dont nous n'utilisons actuellement qu'environ dix pour cent. Quand ce sujet reprendra de la vitesse, nous serons là".

// Comment investir dans IBU-tec.

Le prix d'émission des actions IBU-tec en 2017 était de 16,50 euros. Cela a porté la valeur marchande de l'entreprise à 66 millions d'euros.

En 2019, Ulrich Weitz avait réussi à faire passer les ventes de 16,8 à 48,5 millions d'euros, principalement grâce à l'achat de BNT. Le cours de l'action a grimpé d'un peu plus de 21 euros.

Lors de la crise de Corona, les actions IBU-tec ont perdu une valeur considérable. Au plus bas, à la mi-mars, l'action n'était cotée qu'à 7,70 euros. À la mi-mai, IBU-tec valait à nouveau 46 millions d'euros au prix de 11,50 euros. Si l'entreprise parvient à retrouver son ancienne voie de croissance en 2021 et à réaliser le potentiel de croissance dans le domaine de la mobilité électrique, des ventes de plus de EUR 50 Millionen seraient possibles à l'avenir. Un investissement au niveau actuel serait alors intéressant.

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Auteur : Gerd Hübner

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