• Mariella Bauer

Coloré.

Kremer 1Exclusivité. Lorsque la première ligue de musées et d'artistes internationaux est à la recherche de couleurs historiques, elle se rend dans la province de Souabe. L'entreprise familiale Kremer y réalise des millions de ventes avec des pigments de couleur uniques.

Enfant, David Kremer dit qu'à un moment donné, il n'était plus capable de voir les carrières. Entre-temps, cela a heureusement disparu. Lorsque le jeune patron de l'entreprise Kremer Pigments, basée dans l'Allgäu, part en voyage aujourd'hui, il apporte des tonnes de pierre ou de terre colorée à Aichstetten, dans la profonde province de Souabe. Car ce photographe de formation, âgé de 37 ans, est tout aussi fasciné par ce que l'on peut en faire que son père, le fondateur de l'entreprise, Georg Kremer, âgé de 72 ans : les pigments de couleur.

"Notre spécialité est la production de pigments, dont certains ont été oubliés pendant des siècles, à partir de matières premières telles que la terre, la pierre, les os, les plantes ou les minéraux", explique David Kremer, qui dirige aujourd'hui l'entreprise avec son père. Des pigments qui sont convoités par des artistes comme l'Allemand Anselm Kiefer ou des musées comme le Guggenheim de New York, le Getty Research Institute de Los Angeles, le Louvre français, le Prado espagnol et la Pinacothèque de Munich.

Cette idée d'entreprise lucrative est née plutôt par hasard. Au milieu des années 1970, un ami restaurateur cherchait un certain bleu pour la représentation du ciel dans une église anglaise médiévale. Un bleu que l'industrie, qui se concentrait sur les peintures chimiques, ne produisait plus. Georg Kremer, alors employé au département de chimie analytique de l'université de Tübingen, "n'avait aucune idée de la production de peinture". Mais son intérêt a été éveillé.

Kremer a cherché dans les livres et a trouvé une recette de 1820 pour le "smalt" utilisé par les peintres baroques. Ce pigment peut être obtenu à partir de verre de cobalt teinté d'un bleu intense. Plus le verre est finement moulu, plus le ton de la couleur est pâle. Dans sa cave, transformée en laboratoire, le docteur en chimie a travaillé sur la production des pigments de smalt. Avec succès. Le pigment de couleur complétait parfaitement la voûte sacrée du ciel.

Le réseau des restaurateurs a rapidement été informé qu'il y avait un chimiste à Tübingen qui aimait se plonger dans la production de pigments historiques. En fait, Kremer avait acquis le goût du smalt grâce à la production de ce dernier. "Mon père est parti en voyage pour peindre", dit David Kremer. Il a joué avec des pigments de couleur qu'il pensait avoir oubliés et a visité toutes les grandes foires commerciales d'Europe avec une petite valise pleine de pigments. Le passe-temps de la cave est devenu une entreprise.

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En 1977, le chimiste a fondé Kremer Pigments avec environ 25 000 marks de fonds propres. Pendant les 15 premières années, l'entreprise n'était composée que du fondateur et de deux employés. Elle compte aujourd'hui près de 50 employés, deux bureaux de vente à New York et à Munich et réalise un chiffre d'affaires d'environ quatre millions d'euros par an. "Avec un taux de croissance annuel de cinq pour cent", déclare David Kremer. "Le tout financé par ses propres ressources, sans un seul prêt bancaire."

Le chiffre d'affaires se répartit presque également entre l'Allemagne et l'étranger, avec en tête les États-Unis, puis la France, l'Italie, l'Angleterre et la Suisse. Au départ, la gamme de produits était limitée à une page du catalogue, mais aujourd'hui elle comprend 260 pages avec environ 6000 produits. "Cependant, nous ne produisons nous-mêmes que ce que nous ne pouvons pas acheter de meilleure qualité sur le marché", explique David Kremer. Par exemple, sur plus de 1500 pigments, environ 250 sont produits à la main dans notre propre usine de peinture. Kremer vend également des pigments modernes produits synthétiquement, ainsi que de vieilles peintures et huiles, de la résine synthétique, des liants et des solvants, des outils, des pinceaux et de la littérature spécialisée. "Mais bien sûr, la production interne est notre unique argument de vente."

En particulier lorsqu'il s'agit de la préservation des monuments, de la restauration et de la peinture exigeante, les clients ne font pas de compromis. Alors une visite chez le leader mondial de ce segment étroit est un must. Les matières premières du monde entier sont ici broyées, tamisées, raclées ou filtrées dans le cadre d'un travail manuel élaboré pour produire de fines poudres de pigment.

Depuis les années 1980, la manufacture est installée dans un moulin à grains du XVIIe siècle à Aichstetten. À cette époque, le moulin en difficulté a été rénové avec l'aide de toute la famille, le Aitracher Mühlbach qui coule sous la maison principale a été nettoyé et la turbine centenaire a été remise en service.

Aujourd'hui, elle fournit de l'électricité à l'entreprise. Pour le processus de broyage, une presse italienne, appelée "broyeur à casseroles", avec deux disques lourds et droits tournant sur une plaque de base, a également été amenée à Aichstetten. C'est là que sont aujourd'hui broyés des pierres et des morceaux de terre, comme le lapis-lazuli qui est exploité en Afghanistan depuis 8000 ans. "Nos scouts locaux serrent les mains au-dessus de leur tête quand ils entendent que nous pulvérisons les pierres semi-précieuses."

Le pigment extrait de la pierre précieuse a été nommé "Fra-Angelico Blue" par les entrepreneurs - d'après le peintre florentin de la Renaissance. Un kilo de ce pigment coûte environ 16 000 euros. Bien que la production interne ne représente qu'une petite partie de la gamme de produits, le bleu lapis-lazuli, le rouge violet et le vert véronais génèrent environ un quart du chiffre d'affaires. Le rouge pourpre, produit à partir d'un escargot trouvé dans la Méditerranée, est le produit le plus cher à 2000 euros le gramme. Le noir d'ivoire, fabriqué à partir de défenses d'éléphants, ne peut être "carbonisé et vendu" par les habitants de l'Allgäu que dans des conditions strictes imposées par le conseil régional du Bade-Wurtemberg. Un gramme pour 5,70 euros, "pas vraiment cher", mais exclusif. "En fait, nous sommes les seuls à faire cela. Dans le monde entier".

Grâce à ses bonnes relations avec ses concurrents, également dans le domaine de la production de peintures chimiques, l'entreprise de l'Allgäu peut désormais fournir à ses quelque 200 000 clients par correspondance répertoriés tout ce que le cœur d'un artiste ou d'un restaurateur désire. La plus grosse commande a été celle des pigments pour la "Chapelle Sixtine du XXIe siècle", la peinture du plafond de la salle des droits de l'homme de l'ONU à Genève, achevée en 2008. "Nous vendions des tonnes de pigments à l'époque", se souvient avec satisfaction le jeune patron, qui a également rejoint l'entreprise la même année.

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Lorsque son père, qui avait 60 ans à l'époque, a voulu régler la succession dans l'entreprise, ses sœurs, qui avaient quatre et deux ans de plus, lui ont tourné le dos. Kremer, qui venait de terminer ses études de photographie à Berlin, est venu à Aichstetten avec sa femme espagnole et son petit fils. "Pendant deux ans, à l'essai." Il s'était rendu à des foires commerciales, avait fait lui-même des voyages de couleur, avait creusé dans des carrières et s'était donc toujours "glissé un peu plus loin".

Aujourd'hui, père et fils forment une "équipe bien rodée". Cependant, c'est toujours le senior qui "détient le plus de parts en pourcentage", le reste étant réparti entre David Kremer et les deux sœurs. La coopération fonctionne aussi étonnamment bien pour le jeune patron. "On discute des choses avec nous", sourit-il avec décontraction. Il a décidé "de se moderniser lentement et de ne pas faire de changements rapides et radicaux".

Ils "n'avaient pas besoin" d'une répartition claire des tâches entre le père et le fils. Son père a constitué la bibliothèque spécialisée de 4000 volumes, est très doué pour dénicher les "vieilles recettes", la force du fils réside davantage dans la communication avec le monde extérieur et le commerce des matières premières. "J'aime vraiment ça." La passation finale du témoin est-elle un sujet d'actualité ? Non, "mon père peut travailler ici aussi longtemps qu'il le souhaite", dit le jeune patron avec un clin d'œil. Là aussi, les Souabes misent sur le dialogue plutôt que sur la confrontation.

La pandémie actuelle montre à quel point l'entreprise est créative et adaptable. "Bien que nous ayons dû fermer les magasins de Munich et de New York, nous faisons de très bonnes affaires avec les solvants. Les kits de démarrage pour les aquarelles et les peintures à l'huile, qui ont été lancés l'année dernière à environ 70 euros chacun, s'avèrent désormais également résistants à la crise.

"Nous nous considérons comme un fournisseur de connaissances sur ce marché en pleine croissance", explique M. Kremer. Grâce à ces sets, composés de trois pigments différents, d'un liant, d'outils et d'instructions, les profanes intéressés peuvent mélanger eux-mêmes les couleurs. Le Creative Impulse Award 2020, qui a été décerné à Creativeworld, le principal salon international pour le marché de la création, souligne le fait que le Kremers est en phase avec les dernières tendances.

D'autres idées pour l'avenir ? David Kremer pense à quelque chose, se lève et va chercher trois petites bouteilles de pigments. Vert vif, beige sableux, rouge terne. Il avait rendu visite au peintre paysagiste Peter Land en Islande. Dans l'ouest de l'île, près du volcan Snaefellsjökull, il aurait trouvé ces trois belles couleurs de terre au milieu de l'été. "Ils n'existent que là. Dans le monde entier, il existe encore de nombreux endroits comme celui-ci. Je dois juste parcourir le monde avec les yeux ouverts" ®

Auteur: Mariella Agriculteur

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