• Dr. Günter Kast

Cargo chic.

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L'esprit d'entreprise. La famille Wong à Papeete, Tahiti, a développé un modèle d'affaires très spécial par nécessité. Leur Compagnie Polynésienne de Transport Maritime combine le transport maritime de passagers et de marchandises vers deux destinations insolites dans le Pacifique Sud : les îles Marquises, où le peintre Paul Gauguin est enterré. Et l'île de Pitcairn, où se cachaient autrefois les mutins du "Bounty" et où vivent encore leurs descendants.

Comme à chaque fois que le "Aranui 5" est prêt à quitter le port de Papeete, Philippe Wong, né en 1972, monte à bord lui-même avant la libération des lignes.

Le PDG de la Compagnie Polynésienne de Transport Maritime (C.P.T.M.) accueille les habitués, tandis que les grues tournent en rond sur le pont avant. Ils chargent de gros conteneurs, cette fois-ci 1400 tonnes.

"C'est proche de notre record de 1600 tonnes," explique Wong. Cela souligne à quel point son modèle d'affaires fonctionne bien. Parce que le "Aranui" n'est pas un bateau de croisière ordinaire.

Si vous voulez savoir comment cette combinaison de transport de passagers et de fret s'est produite, vous devez regarder loin en arrière. En 1924, l'adolescent Wing Wong de Papeete monte à bord d'une goélette. Il venait d'un village de la province chinoise de Canton et voulait faire fortune à Tahiti, comme l'avaient fait son demi-frère et ses cousins.

Mais ce n'était pas facile. Dans les territoires français d'outre-mer, les immigrants de l'Empire du Milieu ne sont pas accueillis à bras ouverts. De nombreux droits fondamentaux ont été bafoués. C'est ainsi qu'il a fallu beaucoup de temps à Wing Wong et son épouse Yong Tai pour ouvrir un magasin général dans le centre de Papeete. Pour relancer l'activité, ils envisagent de commercer avec l'archipel des Tuamotu, un groupe d'atolls situé à 400 kilomètres au nord-est de Tahiti. Les Wong voulaient fournir des marchandises coloniales et revenir avec du coprah et des perles. Seul : il manquait un bateau.

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Ce n'est qu'en 1954 que les deux ont pu louer un chasseur sous-marin, qui avait été utilisé après la guerre du Pacifique pour la capture des requins, favorablement. Plus tard, les Wong ont acquis leur premier "Aranui", qui a été lancé en Nouvelle-Zélande. "Great Way" signifie "Aranui" en polynésien. D'une capacité de 240 tonnes, elle est devenue par la suite le premier exportateur de coprah de Tahiti, y compris vers l'Italie et l'Allemagne. Cependant, Wing Wong ne devait plus en faire l'expérience par lui-même. Il est mort d'un cancer en 1962.

Les années suivantes ont apporté lumière et ombre à la famille. Les navires coulèrent, furent achetés et revendus à nouveau. Le magasin de Papeete a complètement brûlé lors d'un grand incendie. Les ventes de coprah ont diminué, les dockers et les équipages se sont mis en grève. Joseph, le fils de Wing Wong, a néanmoins mordu à l'hameçon et a toujours essayé de se développer un peu plus.

Lorsqu'il a trouvé un bateau plus grand en Allemagne et baptisé "Aranui 1", il a pensé qu'il était sur la bonne voie. Mais cette fois, il s'était surmené financièrement. Les Wong ne pouvaient plus rembourser les prêts, l'espoir d'un chiffre d'affaires plus important attendait. Au printemps 1984, l'entreprise faisait face à la faillite.

"Mon père cherchait désespérément une issue avec ses frères Ah Tin et Jules. Après tout, c'est Jules qui a eu l'idée, explique l'entrepreneur. Jules Wong se souvient que, dans le passé, les cargos emmenaient de temps en temps des passagers avec eux, parce que sur les îles éloignées sans aérodromes, c'était souvent le seul moyen de se rendre d'un point A à un point B. "Le seul moyen de se rendre du point A au point B, c'était de se rendre du point B", dit-il. Que diriez-vous d'offrir un passage plus confortable aux clients du navire ? Et de cibler non seulement les locaux, mais aussi les voyageurs étrangers ? Après tout, le tourisme en Polynésie française était un marché en croissance. Les invités auraient ainsi l'occasion de visiter des îles qui seraient autrement très difficiles à atteindre.

La décision a été prise rapidement et à l'unanimité, mais des doutes subsistaient : Les touristes se sentiraient-ils dérangés par les activités de chargement dans les ports ? Auraient-ils assez de temps pour les trajets de plusieurs semaines de la compagnie maritime ? Apprécieraient-ils vraiment les curiosités et les beautés naturelles des îles qu'ils ont visitées ?     

Surtout le dernier point était un mal de tête pour les Wong. Après tout, les Tuamotu et leurs atolls plats, importants pour le fret, étaient au mieux des intérêts des plongeurs.

Les entrepreneurs ont pris une décision risquée et d'une grande portée. A l'avenir, ils feraient plutôt escale sur les six îles habitées du groupe des Marquises avec leurs montagnes à pic, à 1600 kilomètres au nord-est de Tahiti. C'est là, sur Hiva Oa, que repose le peintre Paul Gauguin. Une culture polynésienne indépendante avec des danses et des rituels archaïques y a été préservée. Et là, les touristes verraient des Tikis - des figures de pierre et de bois - dont la taille n'est dépassée que par les Moai de l'île de Pâques.

En même temps, les Wong voulaient investir dans des cabines plus confortables et des salles communes plus spacieuses sur le bateau suivant - le "Aranui 1" ne pouvait accueillir que 24 personnes dans des quartiers plutôt spartiates. "Que puis-je dire : le projet de loi a fonctionné ", dit Philippe Wong en riant aujourd'hui. L'"Aranui 2" comptait déjà 36 cabines pouvant accueillir jusqu'à 90 passagers, tandis que l'"Aranui 3", mis en service en 2003, comptait déjà plus de deux fois plus de cabines et jusqu'à 200 invités.

Les Wong ont lancé le label "Aranui Cruises" pour commercialiser leurs activités de croisières. D'importants marchés tels que la France, l'Allemagne, les Etats-Unis et l'Australie ont fait l'objet d'une promotion spécifique. Alors que les "Aranui 1" et "Aranui 2" réalisaient encore plus de 50 pour cent de leurs ventes avec le fret, les "Aranui 3" n'en réalisaient que 30 à 35 pour cent. L'industrie du transport de passagers est devenue de plus en plus le pilier de soutien.

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Néanmoins, le navire n'attirait pas les croisés typiques : trop peu de luxe, pas de dîners de capitaine glamour. Le Thuringeais Jörg Nietzsche, qui travaille depuis douze ans comme guide touristique sur l'"Aranui", déclare : "Au début, nous avions surtout des voyageurs individuels et des randonneurs à bord qui voulaient réaliser leur rêve des Marquises. Les cabines étaient simples - comme on pouvait s'y attendre sur un cargo. J'estime que 95 % de ces clients n'auraient jamais voyagé en groupe." Entre-temps, cependant, le public a changé radicalement. "Pour le service marketing, c'est un défi de gérer correctement les attentes des clients, qui ont tendance à être plus âgés, en moyenne 65 ans. "Les jeunes invités doivent accepter le fait qu'ils seront probablement entourés de voyageurs beaucoup plus âgés. Et les aînés doivent savoir que le code vestimentaire est toujours très décontracté - les shorts et les pantoufles pour le souper ne sont pas une violation de l'étiquette. Mais le public ne peut pas s'attendre à du luxe pour ça non plus."

Il est étonnant que les Wong, avec leurs racines chinoises en particulier, ne puissent pas profiter de l'essor du tourisme en Chine : "Les voyageurs chinois ont sans doute découvert les croisières par eux-mêmes. Mais ils veulent de gros pots avec des casinos, du divertissement et beaucoup d'opportunités de shopping ", explique le PDG Wong. "On ne peut pas et on ne veut pas suivre." Le "Aranui 5", lancé fin 2015 - il n'y avait pas de "4" car c'est un numéro malchanceux en Chine - peut accueillir 254 personnes dans 103 cabines. Il peut transporter 2500 tonnes de fret et 700 mètres cubes de carburant et est le navire le plus confortable des Wong à ce jour. La famille a dû investir 38 millions d'euros. Le navire a été financé par des emprunts bancaires, mais aussi par des subventions et des avantages fiscaux du gouvernement régional de Tahiti - et finalement aussi de Paris. "L'indépendance de Tahiti par rapport à la France, voulue par certains groupes politiques, serait une catastrophe économique pour nous", précise Philippe Wong.

Aujourd'hui, les armateurs chinois jouissent d'une excellente réputation auprès de la population chinoise. Pour les Marquises, dont les six îles habitées ne comptent même pas 10 000 habitants, l'"Aranui" est un peu comme le cordon ombilical qui relie le monde. Les habitants ont également la possibilité de vendre des souvenirs et de l'artisanat aux touristes. Les voyageurs mangent dans leurs restaurants et réservent des safaris en jeep, font de la plongée ou du snorkeling. L'équipage, quant à lui, augmente ses stocks de produits frais dans les villes portuaires et soutient ainsi les pêcheurs et les agriculteurs locaux.

Environ 20 fois par an, les îles sont appelées par les "Aranui". Les Wong accordent presque toujours des passages gratuits pour soutenir des compétitions sportives ou des événements culturels. Ce service est important car les plus de 100 îles de Polynésie française sont réparties sur une superficie de la taille de l'Europe occidentale et les vols intérieurs sont très chers.

L'"Aranui", qui bat pavillon français, est également populaire parce qu'il emploie presque exclusivement des Polynésiens. Ces travailleurs sont plus chers que les Philippins, par exemple. Mais les invités apprécient vraiment le contact étroit avec l'équipe locale. "Nous savons d'après les sondages que c'est même notre USP la plus importante ", explique le patron. L'équipage pratique des danses locales avec les touristes, il y a des dîners communs et des soirées karaoké, parfois une bière est bue ensemble au bar, de façon décontractée comme toujours.

La vie d'entrepreneur pourrait donc être très détendue pour la famille Wong - si ce n'était pas pour les nouveaux concurrents qui sont maintenant en compétition avec les "Aranui". Les paquebots de luxe Paul Gauguin Cruises et Silversea Cruises, par exemple, se dirigent également vers les Marquises - mais sans fret à bord. Et bien sûr, il est possible de louer des voiliers et des catamarans en privé afin de découvrir le monde insulaire de la Polynésie de manière très individuelle.

Pour offrir quelque chose de nouveau à leurs invités réguliers, les Wong ont effectué leur premier voyage à Pitcairn, le plus petit territoire britannique d'outre-mer du monde, lors de deux voyages spéciaux en 2019.

L'île est éloignée dans le Pacifique Sud, loin des routes maritimes importantes et sans aérodrome. Néanmoins, l'île est mondialement connue : en janvier 1790, la "mutinerie sur le Bounty" a pris fin ici. L'équipage du navire marchand détourné l'a délibérément échoué au large de Pitcairn afin de s'installer définitivement sur l'île jusqu'alors inhabitée. Le navire a été incendié au large de la côte pour que personne en mer n'ait pu prévoir la cachette des mutins.

Aujourd'hui, Pitcairn ne compte plus que 50 habitants - presque tous sont les descendants des légendaires mutins et de leurs membres d'équipage polynésiens. Plus de 200 ans plus tard, le "Aranui" y amarre pour la première fois le 14 janvier 2019. "Nous étions tous un peu excités, se souvient Philippe Wong. "Parce que la manœuvre d'atterrissage n'est possible que lorsque la mer est calme. Le plan B aurait été utilisé si la houle avait été forte et si les vagues avaient été grosses".

Une option aurait été d'amener les descendants des mutins à bord pour des discussions. Quoi qu'il en soit, les passagers devraient plonger profondément dans l'histoire de l'île et avoir un aperçu de la vie d'aujourd'hui à cet avant-poste éloigné.

C'est toujours excitant et un peu effrayant de voir jusqu'à 254 croisés rencontrer quelques dizaines d'insulaires. Wong révèle cependant que la nouvelle route s'accompagnera d'un autre changement beaucoup plus sérieux dans le modèle économique : il construit actuellement un nouveau navire, qui s'appellera "Aranui 6" ou "Aranui Explorer". "C'est un pur navire à passagers. Pour la première fois, il n'y aura plus de cargaison."

Le navire fera également escale dans l'archipel des Gambier, qui appartient à la Polynésie française et pour lequel les Wong n'auraient de toute façon pas de licence de fret. La famille a discuté de cette étape intensivement et pendant longtemps, dit Wong. Un seul membre du conseil de famille n'a pas voulu dire au revoir au fret et a dit que le chargement des conteneurs faisait partie intégrante d'un voyage sur l'"Aranui", dont aucun passager ne voudrait se passer.

En fin de compte, tout le monde était d'accord. Le nouveau navire sera propulsé pour la première fois par des moteurs électriques afin d'atténuer les critiques croissantes de l'industrie des croisières, qui est de plus en plus considérée comme une pécheuse de l'environnement et une "booster" du changement climatique.

Et l'"Aranui 5" continuera à desservir la route du nord vers les Marquises. "Nous aurons donc à l'avenir deux navires en service en même temps ", confirme le patron de l'entreprise. Il ose assumer le nouveau "double fardeau" : "Je suis encore jeune", dit-il en un clin d'œil. Il pensera à un successeur plus tard. Il n'en dit pas plus : il y a des candidats potentiels. Il a un enfant avec sa femme actuelle et deux autres descendants sont d'anciennes épouses. "Il y a beaucoup de potentiel entrepreneurial.         

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Avec le cargo dans les mers du Sud.

// Informations générales

Tahiti Tourisme : https://tahititourisme.de

Arrivée // Arrivée

A Paris (CDG), puis avec Air Tahiti Nui (www.airtahitinui.com) via Los Angeles vers Papeete sur Tahiti. Enregistrement ESTA requis pour les USA. Les passeports sont suffisants pour entrer en Polynésie française.

Organisateur // Organisateur

www.aranui.com - En avril 2020, il y aura un autre voyage spécial à Pitcairn et dans l'archipel des Gambier. Les prix des voyages standard de près de deux semaines commencent à environ 5600 euros par personne dans une suite haut de gamme avec balcon (occupation double), avec un supplément de 15 % pour la ligne Pitcairn.

// Programme de suivi "Le Brando

De Papeete, il n'y a que 25 minutes en petit avion pour atteindre l'atoll Tetiaroa, où se trouve la station écologique de luxe The Brando (www.thebrando.com). Marlon Brando est tombé amoureux de l'île lors du tournage de "Mutiny on the Bounty", a vécu ici plus tard dans un simple logement et a invité de bons amis comme Robert De Niro ou Quincy Jones. Brando n'a pas vécu assez longtemps pour voir l'ouverture de la station en 2014. Il est mort en 2004, mais si vous voulez, vous pouvez aller pêcher à la mouche avec le fils de Brando, Teihotu, ou demander à votre petite-fille Tumi de vous montrer l'île. Prix à partir de 3300 euro plus taxes par jour pour une villa.

Les médias // Les médias

Rosemarie Schyma : "South Seas", guide touristique DuMont, 2017

Robert Louis Stevenson : "In the South Seas", Éditions Belle Époque, 2017

Wolfgang Pistol : "Sur les traces des mutins du Bounty : Voyages aux mers du Sud vers Pitcairn Island et Tahiti", 2016

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Auteur : Dr. Günter Kast

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