El sobreviviente.

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024 NorCom 1 143922795Innovación En los últimos 30 años, NorCom ha tenido que superar muchas situaciones difíciles. Pero cada vez, el fundador Viggo Nordbakk logró reinventar su empresa. Ahora quiere sacudir el mercado del automóvil con el software Big Data.

Data es el petróleo del futuro. Este principio rector de la cuarta revolución industrial se aplica especialmente a la industria del automóvil. "La cantidad de datos generados por los vehículos actuales es enorme", explica Viggo Nordbakk, CEO y fundador de la empresa muniquesa NorCom. "Cuando una empresa prueba un vehículo, a menudo incorpora varios miles de sensores. Proporcionan una amplia gama de datos de medición, como la temperatura del lubricante, el motor, los frenos y mucho más. En un examen como éste, se generan 30 gigabytes de datos después de ocho horas de conducir".

Sin embargo, si se van a probar vehículos autónomos, el volumen de datos alcanza una dimensión completamente diferente. "Entonces puedes multiplicar eso por un factor de 2000."

No hay duda de que quien es capaz de controlar estas enormes cantidades de datos abre un enorme potencial de negocio. Viggo Nordbakk quiere un gran pedazo de este pastel. "Hemos invertido muchos años de trabajo de desarrollo en nuestros productos de software EAGLE y DaSense, que pueden analizar tales cantidades de datos. y tener unos años por delante de los competidores potenciales."

Nordbakk ha estado buscando esta ventaja desde que NorCom fue fundada en 1989: "De hecho, nuestros desarrollos nos han permitido en repetidas ocasiones abrir nuevos mercados por delante de todos los demás. Esto nos permitió generar buenas ventas y ganancias allí. Pero siempre ha habido cambios en el mercado, así que siempre hemos tenido que buscar nuevos temas e ideas".

Esta es una de las razones por las que la historia empresarial de Viggo Nordbakk es tan interesante. Comenzó a mediados de los años ochenta. En ese momento, Siemens buscaba desesperadamente ingenieros. Nacido en Noruega, comenzó a trabajar para la empresa en el laboratorio de investigación de Munich. Pero su existencia como empleado no le hacía feliz. "Después de tres años, tenía claro que quería empezar mi propia empresa."

Así que renuncia y participa en una competición mundial. Se trata de desarrollar un concepto para conectar todos los ordenadores de una red a un sistema homogéneo. "En realidad, fue el comienzo de Internet y el amanecer de una nueva era." Nordbakk es el único de Europa entre los ganadores. Sin embargo, lo realmente notable es que le dio acceso a todas las propuestas presentadas. "Era una cantidad gigantesca de documentos, unos 50 metros de carpetas, a través de los cuales me abrí camino. Pero valió la pena. Al final, pude desarrollar un concepto que hizo posible construir una red unificada a partir de muchos ordenadores con diferentes sistemas".

Con esta idea en su maletín, ahora sale en busca de un cliente y lo encuentra en el Dresdner Bank. El banco le paga un millón de marcos - y Nordbakk funda NorCom, contrata empleados y comienza a construir el sistema, que también debe cumplir con los más altos estándares de seguridad. "Después de un año, pudimos instalar nuestro middleware DAP, como lo llamábamos, en 40000 computadoras del Dresdner Bank en todo el mundo.

Es un primer gran éxito. Y que no sólo le abre las puertas a otros bancos, sino también a la administración pública, especialmente a la Oficina Federal del Trabajo, que sigue siendo uno de sus mayores clientes hoy en día, y a las oficinas de impuestos en Alemania, de las que pronto equipa el 70 por ciento con su software.

Está en NorCom. En 1999, las ventas ascendieron a 14,7 millones de euros, el resultado de explotación a 2,2 millones de euros y el crecimiento se situó en el rango de tres dígitos. De hecho, las cosas van tan bien que Microsoft quiere hablar con la empresa de Munich. "Pero mi empleado, que había recibido la llamada de Redmond, simplemente se negó y sólo me lo dijo dos meses después", recuerda Nordbakk, que sigue estando claramente molesto hoy.

Tal vez hubiera sido una gran oportunidad. Tal vez un gran riesgo, también. Mientras tanto, el empresario ha fundado una empresa conjunta con el Dresdner Bank. "Se trataba de desarrollar nuevas aplicaciones para nuestro middleware. Ese fue un buen trato para nosotros. Pagaron por el desarrollo durante diez años. Y también se nos permitía vender uno u otro producto que salía de él a otros bancos". Esto suena tan bien que decide lanzar NorCom en la bolsa de valores con el fin de aportar capital a la empresa conjunta y contratar suficientes empleados.

En medio de la euforia del Neuer Markt, en octubre de 1999, la empresa se hace pública. El precio de la acción sube rápidamente de 19 euros a 155 euros. El valor de NorCom supera de repente los 1.500 millones de euros. Pero entonces la burbuja de la Nueva Economía estalla. Aunque NorCom logró duplicar sus ventas una vez más en el año siguiente a la salida a bolsa, el entusiasmo tecnológico se ha evaporado. En la siguiente recesión económica, muchos proyectos de inversión quedan en suspenso. También existe un problema especial para NorCom: el Dresdner Bank se adquirirá en 2001. "Pero el comprador, Allianz, tenía sus propias ideas sobre cómo debería ser el departamento de TI del Dresdner Bank. Y estábamos fuera", recuerda Nordbakk.

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Esta es una situación difícil para el empresario. Ha construido un enorme bloque de costos, al igual que muchas otras nuevas compañías de mercado que hicieron adquisiciones costosas - y ahora las ventas están colapsando. Las cifras de NorCom siguen en números rojos, con una disminución de 3,6 millones de euros en 2003. Las medidas de reestructuración iniciadas no surtieron efecto hasta 2004, y las empresas de Nordbank volvieron a obtener un pequeño beneficio. Aunque todavía se beneficia de la consultoría y los contratos de mantenimiento en curso, la fantasía de crecimiento está ausente. Eso no es lo que los inversores esperan de una empresa de tecnología. A finales de 2004, el precio de la acción era de sólo 2,39 euros, la empresa tenía un valor de 17 millones de euros, sólo una fracción de lo que había pesado unos años antes.

Viggo Nordbakk necesita urgentemente un nuevo campo de actividad. Se beneficia del hecho de que todavía tiene un cómodo colchón de liquidez de la oferta pública inicial. "Vimos entonces cómo Internet y la digitalización estaban cambiando los medios de comunicación y la televisión en particular", recuerda. "Así que nos hicimos cargo de MaxiMedia Technologies GmbH y empezamos a desarrollar un sistema editorial para la producción digital de programas de televisión, una especie de programa de oficina para la televisión". Esto permitió planificar y controlar un programa completo con todo lo que lo acompaña: texto, vídeo, teleprompter o incluso la luz. NCPower, como se llamaba al producto, fue un éxito. No sólo es utilizado por las emisoras alemanas, sino que también se distribuye con éxito en todo el mundo, tanto en Rusia como en Oriente Próximo y Oriente Medio.

Todo el asunto tiene un inconveniente:"Era un negocio comparativamente manejable". Para los clientes de tamaño medio, no se trata de unos 40000 ordenadores como en el Dresdner Bank, sino de unas 40 o 50 estaciones de trabajo que están equipadas con el software. "En algún momento tuvimos la mayoría de las estaciones de televisión bajo contrato, pero los medios de comunicación también estaban escasos de dinero. Era demasiado poco para vivir y demasiado para morir". De nuevo falta la fantasía del crecimiento.

El año 2013 será difícil. La cifra de negocio se sitúa en torno a los 18 millones de euros, la mitad que en 2010, con un déficit de casi cuatro millones de euros, y los activos líquidos, que antes eran abundantes, se han fundido en torno a los 1,7 millones de euros. La cotización de la acción se sitúa ligeramente por debajo de 1,60 euros. La capitalización bursátil es sólo de unos modestos 3,5 millones de euros. Ahora Nordbakk debe actuar con urgencia. Si no logra insuflar pronto nueva vida a su empresa, probablemente la perderá.

Lo más importante de esta vez es Big Data. Con la difusión y el creciente uso móvil de Internet, los volúmenes de datos también están aumentando. "Aunque no tuvo mucho éxito económico, nuestro viaje al sector de los medios de comunicación nos demostró que podemos manejar grandes cantidades de datos", explica Nordbakk. Finalmente, NCPower también incluyó funciones para la edición de vídeos: "Esto requiere una enorme cantidad de potencia de cálculo. Al mismo tiempo, nuestro software permitía a muchos editores trabajar en un vídeo a la vez, así que era básicamente una gran aplicación de datos".

En este momento Viggo Nordbakk está en contacto con el fabricante de automóviles Audi. "En realidad, queríamos vender NCPower allí. En todo el mundo, cuando llega un vehículo nuevo, los editores de la empresa deben poder acceder y editar un vídeo al mismo tiempo. Y esto con los más altos requisitos de seguridad. Pero entonces alguien nos preguntó si podíamos hacer algo similar con unos pocos 100 millones de documentos. Es una especie de sistema de gestión de documentos, pero está respaldado por inteligencia artificial".

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El trasfondo: Los empleados pasan entre 15 y 20 minutos cada día buscando documentos. Esto cuesta al grupo alrededor de 60 millones de euros al año. La tarea de Nordbakk era desarrollar un software que redujera este tiempo de búsqueda a milisegundos. "Para ello, puede realizar una búsqueda paralela en cientos o más equipos. Además, también se puede personalizar. El sistema recuerda quién está buscando y ajusta los resultados en consecuencia".

Si, por ejemplo, un ingeniero busca un airbag, el ordenador le ofrecerá una lista de prioridades diferente a la de un empleado del departamento jurídico que busca documentos sobre el mismo tema. "Esto no es más que un aprendizaje automático", explica Nordbakk, "hemos desarrollado un algoritmo capaz de comprender e interpretar un documento".

Nordbakk y su equipo dedican cuatro años al desarrollo. El resultado es el software de gestión documental EAGLE, con el que puede competir con grupos informáticos como IBM o SAP y que instalará con éxito en Audi en 2017. Se espera que el contrato cueste alrededor de cinco millones de euros. "Pero todavía estamos en la fase de proyecto allí." Actualmente, el fabricante de automóviles ha instalado un equipo que recoge los requisitos de los empleados y los transmite a NorCom, donde se implementan. "A través de este proyecto tenemos un desarrollo pagado para los próximos años y una referencia que esperamos abra las puertas a más clientes.

Pero como el estancamiento en el negocio de la tecnología significa un retroceso, el fundador de NorCom simplemente desarrolló más esta idea. "Pensamos que podíamos simplemente transferir la idea básica de EAGLE a los datos de medición. Después de todo, no importa si se trata de documentos o temperaturas o algo así". EAGLE se convierte en DaSense. "Con DaSense, podemos evaluar los datos recogidos durante las pruebas de conducción en Dubai, in situ y en unos 20 minutos", explica Nordbakk. Hasta ahora, las cosas han sido muy diferentes: "Los datos se enviaron a Alemania en avión y sólo se evaluaron allí. Si algo estaba mal, puede haber sido determinado días o semanas después. Entonces las pruebas comenzaron de nuevo. Tomó tiempo y mucho dinero".

La abundancia de datos no es un problema para DaSense. "Cuantos más datos, más inteligente es la máquina y más posibilidades tenemos de encontrar anomalías."

Parece como si una vez más hubiera tocado el nervio del tiempo con su producto. Daimler quiere utilizar DaSense en todo su departamento de desarrollo. "Esto fue, por supuesto, una especie de elogio para nosotros. Esperamos que esto también nos haga interesantes para otros fabricantes de automóviles". Entonces el negocio podría ser muy lucrativo para NorCom. Esto se debe a que la empresa no sólo recibe una cuota de alquiler, sino también un pago que depende de la cantidad de datos.

Al igual que hace 20 años, el ambiente en la sede central de la empresa en Múnich vuelve a ser optimista. Esto no se ocultaba a los inversores en el mercado de valores. En los últimos tres años, el precio de las acciones de NorCom ha pasado de algo menos de 4 euros a más de 66 euros. El valor de la empresa pasó de ocho a 130 millones de euros. Después de un semestre turbulento, la acción vuelve a estar en torno a los 20 euros.

Una razón importante para los fuertes altibajos podría haber sido también la especulación sobre una posible adquisición. "Por supuesto, nuestro desarrollo tecnológico despierta deseos", reflexiona Nordbakk. "Las empresas de la India y China, en particular, siguen preguntándonos." Pero una venta nunca fue una opción para él. "Todavía controlo el 30 por ciento del capital. Sin embargo, esto no es una protección contra una adquisición. Por eso convertimos la empresa en una GmbH & Co KGaA".

Es un movimiento inteligente para el empresario. En el curso de la transformación de la forma jurídica, Nordbakk Investment GmbH, cuyo único accionista es Viggo Nordbakk, se unirá a la KGaA como socio general. Aunque no posee una participación en el capital de la KGaA, en el futuro se hará cargo de la gestión y representación de la KGaA. En términos sencillos: Gracias a esta construcción, Viggo Nordbakk sigue siendo el dueño ilimitado de la casa.

Acepta el hecho de que a algunos accionistas que esperaban una toma de control no les gusta esto, al igual que la caída asociada en el precio de las acciones. "Me estoy centrando en encontrar nuevos clientes para mis productos. Entonces el valor de la empresa también volverá a aumentar", aclara Nordbakk. Después de todo, en octubre de este año se anunció una asociación con AVL List GmbH, uno de los proveedores de automóviles más importantes del mundo. Sin embargo, NorCom todavía no tiene ninguna estimación de cuán altas serán las ventas potenciales de este proyecto.

Un problema sigue siendo: "No somos realmente una empresa de ventas y marketing, sino una empresa de tecnología innovadora", admite Nordbakk autocríticamente. Por lo tanto, una estrategia futura consistiría en trabajar con un socio de ventas. "Esto podría funcionar desarrollando la plataforma, teniendo un socio tecnológico que se ocupe de los clientes e implemente las aplicaciones personalizadas".

Aunque Viggo Nordbakk no quiere comentar el potencial de ventas de su empresa, habló en la Asamblea General Anual del hecho de que las empresas automovilísticas llegarían a un volumen de datos de varios 100 petabytes en los próximos años. Un petabyte es 1.000 terabytes.

Cuánto puede cortar Norcom de este gran pastel no es predecible. Según la asociación del sector Bitkom, en Alemania se facturan más de seis mil millones de euros al año con el software Big Data. Dado que NorCom ya está presente en Audi a través de EAGLE y en Daimler a través de DaSense, las ventas anuales que se acercan a los tres millones de dígitos a largo plazo no parecen poco realistas.

No es imposible que Nordbakk reinvente su empresa en el camino. "Encuentro la cadena de bloques increíblemente emocionante", dice con ojos brillantes. "Imagina cómo será en el futuro: Usted tiene un vehículo autónomo con costes de producción de 40000 euros. Ahora debe ganar dinero para recuperar los costes para el propietario de la flota. Puede, por ejemplo, dar a otros vehículos el derecho de paso por una pequeña cuota. La base sobre la cual esto sucede es la cadena de bloques, porque las máquinas pueden concluir contratos entre sí de esta manera. Me atrevería a desarrollar el software necesario para hacer eso." ®

Autor: Gerd Hübner

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