Arte. Droga.

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014 Bio on 1 P1010252coverRevolución. En pocos años, dos italianos convirtieron una idea en una empresa multimillonaria. Y así podría resolver uno de los problemas más urgentes del presente.

Marco Astorri es un hombre valiente. Hace once años fundó una empresa junto con su socio Guido Cicognani. Ni un solo producto en la cartera. Sólo es una idea. Y un paquete de cinco patentes compradas en una isla del Pacífico. Siete años más tarde, en el otoño de 2014, los dos salieron a bolsa en parte de su empresa. El precio de emisión fue de cinco euros. Hoy en día, el valor de una acción fluctúa entre 50 y 60 euros. Se ha multiplicado por diez en cuatro años. Y como Astorri y Cicognani todavía poseen el 60 por ciento de las acciones, los dos son ahora también hombres ricos.

La valoración bursátil de Bio-on por sí sola ya es una indicación de que algo bastante inusual, algo grande está ocurriendo allí. El valor de mercado de la empresa ha alcanzado los mil millones de euros. Y ello a pesar de que la compañía cerró el año 2017 con un beneficio de sólo 5,2 millones de euros. El mercado aparentemente cree que la compañía tiene un gran futuro.

De hecho, Marco Astorri y Guido Cicognani están en proceso de resolver uno de los grandes problemas del presente. Venden el know-how para producir plástico biológico. Una sustancia que crece de forma completamente natural y es 100 por ciento biodegradable al final de su vida útil.

"No es", dice Marco Astorri, "un plástico basado en un recurso natural como el almidón de maíz, que luego se produce mediante un proceso de producción química. El bioplástico del que estoy hablando se produce en la naturaleza y al final de su vida útil también es reabsorbido por la naturaleza. Sin residuos. Sin contaminación. Incluso se puede usar para generar un nuevo bioplástico".

¿Suena increíble? ¿Suena demasiado bueno para ser verdad?

Para entender esta historia casi increíble, debemos volver a donde todo comenzó. Después de Bolonia en 2002, es una historia en la que las coincidencias juegan un cierto papel. Una historia en la que dos amigos demuestran casi tanta terquedad como valentía. Y es sobre todo la historia de una intuición visionaria que comenzó hace cien años en Francia, tuvo una actuación como invitada en Honolulu y ha alcanzado su punto culminante por el momento en el interior de Bolonia.

Así, en Bolonia 2002, Marco Astorri funda junto a su socio Guido Cicognani la empresa Lab-ID. Lab-ID trabaja en el campo de la llamada tecnología RFID, identificación sin contacto por medio de tarjetas. "En pocas palabras", explica Marco Astorri, "hicimos entradas. Nuestro mercado se extendía de Londres a Venecia. Las cantidades eran enormes. Pero el margen era ridículamente pequeño".

Lab-ID se convirtió rápidamente en el líder del mercado europeo. Uno de los clientes es Dolomiti Superski, una red de doce estaciones de esquí en los Alpes italianos. "Sólo para Dolomiti Superski hemos producido cuatro millones de entradas de esquí por temporada", dice Marco Astorri. "Fue este cliente quien cambió mi vida."

Cuatro millones de boletos para esquiar son un desperdicio. Sobre todo los cientos de miles que no terminan en los cubos de basura, sino que permanecen en los prados y en los bosques después de que la nieve se ha derretido.

Los responsables de Dolomiti Superskis quieren saber si hay algún otro material disponible. ¿Un billete que no es ni de plástico ni de cartón? El plástico contamina el medio ambiente. El cartón se disuelve en condiciones de humedad. Tiene que haber más, ¿verdad?

¿Hay más? Marco Astorri no puede dejar pasar esta pregunta.

Parece una locura, pero el problema está tan en la mente del italiano que termina su trabajo para Lab-ID y vende las acciones de su empresa. Necesita encontrar una respuesta. Su socio Guido Cicognani hace lo mismo por él.

"Nos encerramos en la oficina", dice Astorri. "Buscamos en Internet. Durante días. Durante semanas. Buscamos página por página. Vivíamos en la oficina. De la mañana a la noche recogimos información. Hemos reunido pruebas circunstanciales. Seguimos las huellas. Seguimos todas las pistas".

Por fin encontrarás lo que buscas. "El hombre no -dice Marco Astorri-, pero la naturaleza inventó el plástico. El plástico - y esta fue mi gran sorpresa - ha existido en la naturaleza durante millones de años".

El biólogo y agrónomo francés Maurice Lemoigne ya lo había demostrado en 1926. Sólo las bacterias de la familia Bacillus Megaterium y los residuos de alimentos que contienen azúcar, como las cáscaras de remolacha azucarera, son necesarios para producir plástico. Si las bacterias son alimentadas, producen reservas de energía en su interior, análogas a las reservas de grasa que los humanos utilizamos como reservas de energía.

Las reservas de energía de las bacterias consisten en polímeros. Y los polímeros son la sustancia de la que está hecho el plástico.

Maurice Lemoigne había descubierto nada más y nada menos que esa bacteria puede producir naturalmente plástico. Plástico que es idéntico al plástico que conocemos y que se produce sintéticamente a partir del petróleo. Una revolución.

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Pero Lemoigne hizo su descubrimiento en medio del mayor auge petrolero. Por lo tanto, pasó desapercibida. Nadie pensó en perseguirlos. La producción de plástico a partir de polímeros sintéticos era demasiado simple y, sobre todo, demasiado barata.

No fue hasta principios de la década de 2000, cuando el mundo comenzó a comprender que el plástico a base de petróleo no sólo era una bendición sino también una maldición, cuando se solicitaron las primeras patentes sobre el descubrimiento de Lemoigne.

Poco después, en 2007, Marco Astorri y Guido Cicognani se embarcaron en la búsqueda de un material alternativo, y se encontraron con esas mismas patentes. "Un puñado de científicos de todo el mundo han estado trabajando en este tema y probando la producción de bioplásticos", dijo Marco Astorri. "Lo más persuasivo que encontramos fue el trabajo de un americano en Hawaii."

Así que Astorri y Cicognani viajan junto con su abogado a Honolulu y compran un conjunto de cinco patentes. El precio: unos pocos cientos de miles de dólares, dice Astorri.

¿Es así de simple? Antes de los italianos, ¿nadie había tenido la idea de comprar las patentes y desarrollar bioplásticos? "Pero sí, lo sabes", dice Astorri. "El hawaiano ya había recibido varias ofertas de grandes multinacionales y las había rechazado. También nos preguntábamos por qué nos había elegido. Su respuesta fue: Ustedes los italianos son simplemente los mejores artesanos. Créeme, nosotros también nos sorprendimos".

Esta es la piedra angular de la empresa Bio-on, la piedra angular para la producción industrial de bioplásticos. Todavía en el camino de regreso de Honolulu Astorri y Cicognani formulan su misión. Harán el mejor bioplástico del mundo. Para la producción, las bacterias no deben ser alimentadas con alimentos, sino exclusivamente con residuos de la industria alimentaria. Los bioplásticos deben ser 100% biodegradables. Ni las bacterias ni sus alimentos pueden ser manipulados genéticamente. El producto debe ser cien por cien compatible con la salud humana.

"Y eso," dice Marco Astorri, "es lo que Bio-on hace hoy en día." La empresa de Bolonia ha seguido desarrollando y perfeccionando el método de Lemoigne. En tanques grandes, las soluciones de nutrientes que contienen burbujas de azúcar con bacterias. Cada doce horas, la bacteria se duplica. 40 horas después de su nacimiento, comienzan a producir polímeros. El proceso es muy similar al proceso de fermentación en la elaboración de la cerveza. Una vez que las reservas de energía de las bacterias han alcanzado el tamaño adecuado, los polímeros se extraen y se secan. El resultado es un polvo granulado. La materia prima para los plásticos.

"Este granulado", dice Marco Astorri, "puede utilizarse ahora para fabricar parachoques para automóviles. O para crear objetos en la impresora 3D. También puede hacer material de embalaje con él. O bebiendo botellas. O bolsas desechables. Puedes usarlo para cualquier cosa que use plástico. Es de plástico". Con una enorme diferencia. Si el bioplástico termina en el medio ambiente, en agua dulce o agua de mar o en la tierra, se descompone. Otras bacterias reconocen los polímeros como alimento y se los comen. Una sensación.

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Cada año se producen 300 millones de toneladas de plástico a base de petróleo. Plástico que supone una pesada carga para el agua, los océanos y los suelos. Plástico que ahora se encuentra en casi todos los organismos: en los estómagos de los pájaros, en las branquias de los peces, sí, incluso en los humanos. Plástico que tarda 500 o 600 años en pudrirse.

El bioplástico de Bio-on se disuelve en diez días. "Eso", dice Astorri, "lo llamo cien por cien biodegradable. No es necesario el suministro de energía. No hay intervención humana. La naturaleza lo hace, y la naturaleza lo absorbe."

Las posibilidades de aplicación de los bioplásticos son prácticamente ilimitadas. Cualquier plástico existente puede ser reemplazado. Sin sacrificar la funcionalidad. El bioplástico es igual de resistente. Igual de elástico. Igual de fácil.

Más que eso. Los bioplásticos también evitan otras desventajas de los plásticos sintéticos. Al ser un producto 100% natural, no provoca alergias, reacciones de rechazo ni intolerancias. Se pueden implantar biopolímeros. Se pueden inyectar. Pueden ser tragados como una vaina de tabletas.

El corazón de Bio-on no es la gran planta de producción de polímeros orgánicos en Castel San Pietro Terme, en el interior de Bolonia. El verdadero corazón de Bio-on son sus laboratorios de investigación. En ellos, investigadores y científicos demuestran lo que es posible y factible con los biopolímeros: los cosméticos. Nanomedicina. Materiales inteligentes. Textiles. Embalaje.

"Nuestro modelo de negocio", dice Marco Astorri, "nunca fue la producción directa de polímeros, sino la venta de know-how. Bio-on concede licencias para la producción de bioplásticos. Y Bio-on asesora a las empresas en la construcción de plantas adecuadas. Pero, por supuesto, primero debemos mostrar lo que nuestro bioplástico puede hacer. Establecemos los estándares para el futuro desarrollo de productos".

El primer producto que sale de la planta en Italia son las microesferas de bioplástico para la industria cosmética. Cremas para la piel, peelings, pasta de dientes y crema solar contienen pequeñas partículas de plástico que se liberan en el medio ambiente a través de las aguas residuales, con consecuencias dramáticas para la naturaleza.

"Las partículas hechas de biopolímeros son completamente inofensivas porque se reabsorben completamente en el agua", dice Marco Astorri. "Pero eso no es todo. Las partículas hechas de biopolímeros pueden transportar la humedad o los olores mucho mejor que los polímeros sintéticos. Son más inteligentes, por así decirlo". Ni que decir tiene que todos los representantes de la industria cosmética están ahora en Bolonia para entregarse la manilla de la puerta.

Otro sector que busca intensamente el contacto con los laboratorios de investigación italianos es el de la industria de la moda. Es uno de los mayores contaminadores. No sólo la producción de textiles es problemática. Durante cada ciclo de lavado, diminutas fibras microplásticas entran en el agua, con consecuencias perjudiciales para la salud humana y la naturaleza. Los polímeros orgánicos de Castel San Pietro Terme también pueden ayudar en este sentido.

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"Actualmente," dice Astorri, "hemos desarrollado más de cien biopolímeros diferentes. Pero esto es sólo el principio. Nuestros polímeros orgánicos son como la harina. Puede crear miles de recetas diferentes a partir de él. Ni siquiera sabemos adónde nos llevará todo esto".

De hecho, los investigadores de Italia sólo lograron un nuevo avance en septiembre. Hasta ahora, las bacterias se alimentaban de residuos agrícolas que contenían azúcar: cáscaras de remolacha azucarera, caña de azúcar, patatas o frutas. Ahora los investigadores han descubierto una segunda familia de bacterias que se alimentan de grasas, en particular de la grasa de fritura antigua.

"Sólo en Norteamérica y Asia se producen diariamente mil millones de litros de aceite de fritura en desuso", dice Marco Astorri. "Y debe ser eliminada a un gran costo. Imagínate eso. Y podemos usarlo para hacer bioplástico".

En realidad es una historia casi increíble. La empresa ya ha vendido 13 licencias. Están a punto de firmarse otros siete acuerdos de licencia.

Los bioplásticos ya están causando sensación en la industria cosmética y de la confección. Los primeros juguetes infantiles de bioplástico se lanzarán pronto al mercado. Pronto estarán disponibles los primeros vidrios de bioplástico. Se están llevando a cabo negociaciones con los fabricantes de alimentos y la industria del embalaje.

Bio-on gana dinero con cada producto que se fabrique con bioplásticos en el futuro. Y dos veces. La construcción de una planta de producción de bioplásticos cuesta aproximadamente 20 millones de euros. Bio-on recibirá aproximadamente dos millones de euros por cada planta construida según los planes de construcción de Bio-on. La producción de los biopolímeros generará entonces ingresos adicionales por licencias. Cuantas más empresas se centren en la producción de bioplásticos, mayores serán los beneficios de Bio-on. Es un poco como una prensa de dinero.

Con una idea de negocio tan lucrativa, ¿no tiene que temer Astorri a la competencia y a los imitadores? "Estoy relajado", dice. "Casi veinte años de investigación se han dedicado a nuestro bioplástico. Es mucho más barato comprar una licencia que tratar de imitarnos".

El hombre de Bolonia también tuvo un poco de suerte con él. Finalmente, en 2008, en medio de la gran crisis financiera, fundó su empresa. Un préstamo bancario ni siquiera era posible en ese momento. Así que tuvo que buscar formas alternativas de financiación y encontró una audiencia en cuatro azucareras italianas. Están apoyando su investigación con diez millones de euros. Más tarde podrán utilizar su tecnología de forma gratuita. Pero las cuatro azucareras quebraron en el curso de la crisis económica mundial. Y Astorri fue capaz de guardarse sus éxitos de investigación para sí mismo.

El hecho de que Astorri y Cicognani nunca sucumbieran a la tentación de endeudarse incluso más tarde les permitió vender inicialmente sólo una pequeña parte de su empresa -el diez por ciento- cuando se hicieron públicos en otoño. Posteriormente, los dos realizaron una ampliación de capital en la que su participación se redujo al 30 por ciento cada uno. "Hemos invertido todo el capital que hemos recibido en investigación y desarrollo", dice Astorri. "Este es nuestro activo más importante."

Y luego sale con su descubrimiento más asombroso. "Hubo otra pregunta que me hizo seguir adelante: Si las bacterias pueden comer grasa, ¿no pueden comer aceite?" La respuesta es sí. Las bacterias bio-on son incluso capaces de consumir petróleo. Si las bacterias se dispersan en una alfombra de petróleo en el agua, esto ha desaparecido en tres semanas. "Nuestras bacterias", dice Marco Astorri, "pueden limpiar los océanos. ¿Qué dices a eso?" Por último, el petróleo crudo es también un material natural compuesto de hidrocarburos. Más comida para las bacterias Bio-ons.

En una planta de producción como la de Castel San Pietro Terme se producen mil toneladas de bioplástico al año. Si sólo un uno por ciento de la producción mundial de plásticos se convirtiera en bioplásticos en los próximos años, esto significaría la construcción de 3.000 plantas. Los ingresos por licencias de Bio-on ascenderían entonces a seis mil millones de euros. "Hay problemas para los que la gente aún no ha encontrado una solución. Pero ahora tenemos la solución al problema del plástico en nuestras manos", dice Marco Astorri. "La rapidez con la que el bioplástico sustituirá al plástico convencional depende ahora de los esfuerzos de la industria y de la voluntad de los consumidores.

Huelga decir que el bioplástico se utiliza por primera vez donde los márgenes son más altos, como en la industria cosmética. Pero poco a poco se irá aplicando en un número cada vez mayor de ámbitos. Y en algún momento las últimas botellas y vasos pueden ser de plástico orgánico. Entonces Marco Astorri no sólo sería un hombre muy rico. Pero también muy feliz.

Autor: Sabine Holzknecht

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