• Dr. Günter Kast

Un corazón para África.

Babanango aufmacher

La pasión. Durante muchos años, Hellmuth Weisser fue copropietario, presidente del consejo de administración y del consejo de supervisión de Marquard & Bahls AG, un comerciante de energía global y operador de parques de tanques con sede en Hamburgo. Ahora está construyendo un santuario de animales de 22.000 hectáreas en Sudáfrica, invirtiendo unos 30 millones de euros en el proyecto.

Hellmuth Weisser está sentado en su casa de Hamburgo. No es que no le guste estar allí. Pero, en realidad, le gustaría volver por fin a Sudáfrica. Ver con sus propios ojos cómo su Reserva de Caza de Babanango se está convirtiendo en un Jardín del Edén para los animales y las plantas, y cómo los habitantes de los alrededores se benefician de su nueva zona protegida.

Pero ahora tiene 73 años. Y en Sudáfrica la pandemia hace estragos con una devastación similar a la de Europa. "En los últimos doce meses, quise viajar cuatro veces, pero lo fui posponiendo", dice con pesar en su voz. Afortunadamente, cuenta con socios de confianza sobre el terreno que hacen prosperar su proyecto y lo ponen al día. "Este año vamos a recibir los primeros elefantes. Los rinocerontes ya están allí. Luego, en 2022, se liberarán los leones". Y hace poco, 40 hombres cortaron los eucaliptos introducidos hace tiempo, una especie que no es nativa de Sudáfrica pero que es popular por su rápido crecimiento: "Estos árboles son ávidos de agua. Desde que se han ido, los pequeños arroyos empiezan a llevar agua de nuevo, con especies olvidadas que vuelven a las orillas".

Cualquiera que escuche al empresario hablar del proyecto de su corazón percibe una profunda conexión con el continente negro. Parece que alguien ha encontrado su vocación. Las décadas anteriores, en las que dejó su huella en la empresa familiar fundada por su padre y la hizo aún más grande y exitosa, parecen en retrospectiva simplemente un galope. Como una época en la que cumplió con su deber, a veces incluso se divirtió haciéndolo, y en el camino alcanzó la libertad financiera que hoy le permite realizar sus sueños.

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Weisser tenía cuatro años cuando oyó hablar por primera vez de África. Sus padres habían viajado por el África negra durante seis semanas en 1951, una auténtica aventura tan poco tiempo después de la guerra. "Todavía hoy recuerdo sus historias: Qué difícil era todo, qué misterioso y enigmático". Más tarde, el padre vuelve a estar allí para establecer acuerdos de exportación. "El correo empezó a llegar a casa desde África. Empecé a coleccionar sellos de ese continente".

En 1971, tras una pequeña incursión como fundador de un negocio de tubos de acero, el joven se incorpora a la empresa de su padre. Theodor Weisser se había hecho cargo del importador de grano de Hamburgo Marquard & Bahls en 1947, porque los ocupantes británicos aún no habían permitido a los alemanes volver a crear empresas. Más tarde, la empresa mayor consigue comercializar aceites lubricantes y de calefacción y amplía la división de almacenamiento de tanques hasta convertirla en un segundo pilar. Ya en 1968, cedió el testigo al hermano de Hellmuth Weisser, Hans, doce años mayor que él.

Cuando Hans se jubiló en 1985 por motivos de salud, Hellmuth Weisser, que hasta entonces sólo había gestionado las áreas no relacionadas directamente con los hidrocarburos, asumió la dirección del holding junto con Joachim Brinkmann. "Fue duro", dice en retrospectiva. Algunos directivos veteranos creen que ahora tienen un camino fácil. Pero Weisser tiene una línea clara. Insiste en la descentralización de las estructuras de gestión, delega responsabilidades y, en 2003, incluso deja que un directivo no familiar, el holandés Wim Lokhorst, se haga cargo de la empresa, algo que para su padre, fallecido en 1997, habría sido un sacrilegio.

Weisser tenía sólo 55 años cuando pasó a formar parte del Consejo de Supervisión. En 2013, renunció también a su presidencia en ese país: "Lo hice con mucho gusto. Nunca me fue difícil dejarme llevar". Más tarde, incluso se desprende de sus acciones, conservando sólo tres acciones simbólicas. La empresa va bien sin él, ha marcado el rumbo correcto: en 2019, Marquard & Bahls facturó 13.880 millones de euros con casi 8.000 empleados.

Finalmente, Hellmuth Weisser tiene ahora tiempo para viajar. Junto con su esposa Barbara, que desde hace tiempo gestiona proyectos de casas de forma independiente a la empresa, realiza numerosos safaris, tanto en África oriental como en el sur del continente. También visita a menudo a su sobrina, que se ha trasladado a Sudáfrica, donde ahora gobierna el CNA. Al principio viene cada dos años, luego cada año, después dos veces al año. "Durante ese tiempo, tuve una chispa", confiesa.

Babanongo 2

La fiebre de África se apodera de él. En 2016, conoció a Jeffrey van Staden, con cuya agencia de safaris germano-sudafricana había viajado varias veces. Van Staden es un veterano de la industria de la conservación y los safaris. Nacido en la provincia de KwaZulu-Natal (KZN), conoce íntimamente la cultura zulú, e incluso tenía un apodo zulú de niño. Le habla a Weisser de un consorcio comunitario que quiere convertir sus 17.000 hectáreas de tierra en un santuario de vida silvestre bajo ciertas condiciones.

Los Weisser van a ver Babanango por sí mismos y quedan inmediatamente cautivados por las ondulantes colinas cubiertas de pastizales, por las orillas densamente arboladas del río White Umfolozi, por este trozo de naturaleza salvaje que cada vez es más difícil de encontrar incluso en Sudáfrica. Lo que resulta especialmente interesante es que se encuentran en un terreno histórico: Hace 200 años, el centro de la nación zulú, considerada invencible durante mucho tiempo, y su carismático rey Shaka, se encontraban allí. Otra baza: Babanango está libre de malaria, lo que es especialmente apreciado por los turistas europeos, a los que Weisser tiene en mente.

El empresario de Hamburgo y el profesional del turismo contratan a un contable sudafricano. Se supone que debe mostrar cómo una compra del país puede ser legalmente envuelta en paños secos. "Cuando el informe estuvo listo después de seis meses, los puntos más importantes estaban escondidos en lo más profundo de la letra pequeña", cuenta Weisser. "Era difícil leer e interpretar correctamente el informe". Bienvenidos a la Sudáfrica política de alto riesgo. Donde, por un lado, grupos políticos como los Combatientes por la Libertad Económica de Julius Malema abogan por expropiar a los propietarios blancos sin compensación. Pero, por otro lado, proyectos como el Nodo de Economía de la Biodiversidad de Umfolozi fomentan las asociaciones entre las comunidades locales, los inversores privados y los conservacionistas.

La solución de Weisser: en 2017 arrendó 17000 hectáreas al fideicomiso comunitario y compró otras 5000 hectáreas a granjas cinegéticas privadas. Se está acostumbrando al hecho de que no todo va a ir bien de inmediato. Por ejemplo, el fideicomiso había prometido que no habría personas viviendo en la tierra. Pero en realidad había cuatro familias. "Tuvimos que reubicarlos a nuestra costa por mucho dinero".

Ahora, por fin, Barbara y Hellmuth Weisser pueden empezar a pensar en cómo quieren que sea su coto de caza algún día: ¿Qué especies animales deberían reintroducirse? ¿Cuántos alojamientos de qué categoría de precios deben acoger a los turistas? ¿Cómo se consigue que las comunidades vecinas se sumen al proyecto? ¿Cómo se gana la lucha contra los cazadores furtivos? A la pareja le ayudó el hecho de que ya habían visto muchos proyectos de conservación en los safaris. Una de las mejores que les había gustado era la Reserva Privada de Caza de Phinda, también en KZN. "Phinda es mi estrella guía", dice Weisser. "Quiero que Babanango también brille así, algún día".

El siguiente paso es que el trío se reparta las tareas. Van Staden es responsable de las operaciones como director de operaciones de la recién fundada African Habitat Conservancy (AHC), Barbara Weisser gestiona la construcción y el funcionamiento de los alojamientos, y Hellmuth Weisser se ocupa de la estrategia y las finanzas. En total, se invertirán 550 millones de rands sudafricanos, algo menos de 30 millones de euros, hasta 2024. "En realidad, queríamos estar listos para 2022, que es cuando yo cumpliré 75 años", dice, y añade que Corona ha retrasado los planes, con cuellos de botella en los materiales de construcción en particular. No obstante, ya están en funcionamiento tres lodges (Babanango Valley, Zulu Rock y Matatane), y un cuarto está previsto para la Semana Santa de 2022. "Tenemos previsto alcanzar el punto de equilibrio de caja en 2023, pero no se sabe si eso podrá hacerse a pesar de la pandemia. En 2020, casi sólo tuvimos invitados nacionales. Por desgracia, hay muchos casos de Covid 19 en KZN, incluso entre conocidos y amigos".

Sigue habiendo mucho que hacer a pesar de la falta de clientela. "Babanango es una gran start-up en un sector que es nuevo para mí", admite Weisser. "Estoy invirtiendo mucho más tiempo del que pensaba". No sólo piensa en los animales, sino también en el progreso social de los socios de la reserva, las comunidades de Emcakwini, KwaNgono y Esibongweni. Se espera que, sobre todo, se beneficien del turismo sostenible. "Hasta la fecha hemos creado 180 puestos de trabajo, 165 de los cuales son para personas nacidas aquí". Sin embargo, dijo que era aleccionador ver "las pocas competencias que hay". Podríamos haber utilizado un mecánico, por ejemplo, pero no lo había".

Era más fácil contratar personal femenino para el servicio en las logias, dice: "Se enorgullecen de su trabajo". También le gustaría dar tareas de gestión a los locales, pero eso no es tan fácil, dice. Al menos, Van Staden fue capaz de robar al vicepresidente de bienestar animal de Phinda. Cuando se le pregunta si puede imaginar que Babanango se gestione algún día de forma autónoma, sin que la gente se mueva, Weisser responde con sinceridad: "Probablemente no en esta generación".

Para ayudar a las comunidades que bordean la reserva, los Weisser fundaron a mediados de 2020 la Fundación para la Conservación del Hábitat Africano (AHCF) y la dotaron con seis millones de rands sudafricanos, unos 326000 euros. El dinero adicional procede de los clientes de los safaris: la mitad de su cuota de conservación se destina a la fundación y la otra mitad al bienestar de los animales. La AHCF lo utiliza para financiar material escolar, pozos de agua potable, eventos deportivos, visitas veterinarias de ganaderos o la compra de semillas para los agricultores que quieren cultivar lechugas y verduras para los albergues.

En el momento álgido de la pandemia, también se distribuyeron paquetes de alimentos con gachas de sorgo de alto contenido energético. Eric Buthelezi, un respetado portavoz de las comunidades, se deshace en elogios hacia el inversor alemán. "Se preocupa mucho de que el desarrollo de nuestros pueblos y el bienestar de los animales vayan de la mano. Lo que el Sr. Weisser hace por nosotros no puede expresarse en absoluto con palabras. Cuando crecí aquí, nuestro pueblo y nuestra región fueron, en el mejor de los casos, ignorados y descuidados por el gobierno del apartheid. A veces nuestros hogares fueron destruidos, los hombres desaparecieron durante largos períodos de tiempo. Cuando veo lo unidos que están hoy los blancos y los negros, es como un sueño para mí".

Babanango 3

Weisser tiene claro que la realidad no es tan halagüeña. Está familiarizado con la crítica al llamado filantrocapitalismo y con el llamamiento conexo a descolonizar la conservación porque la influencia de los ricos activistas de los derechos de los animales iría demasiado lejos, por muy bien intencionada que fuera. La autora estadounidense Stephanie Hanes, por ejemplo, se queja en "White Man's Game" de que esto sólo crea nuevos parques por los blancos para los blancos, y tiene muy poco en cuenta las necesidades de las comunidades ribereñas. También se oye una y otra vez la acusación de que las donaciones privadas conducen a veces a una mala asignación del capital. Un león bebé, dijo, atrae más dinero que, por ejemplo, el destino de los rohingya obligados a huir en Myanmar. "Sí, supongo que es cierto", reflexiona Hellmuth Weisser, "pero sigo teniendo la conciencia tranquila. Creo que la creación de la Fundación para la Conservación del Hábitat Africano es algo bueno".

Y sí, simplemente se alegra de que se vuelvan a ver leopardos e incluso caracales en Babanango. Que el búfalo, el kudú, el ñu, el nyala, la cebra, el bushbuck, el waterbuck y el impala deambulan por las colinas de la reserva vallada. Y que, al mismo tiempo, los aficionados a los reptiles y a las mariposas se lleven su dinero. "Queremos que la tierra vuelva a ser un espacio natural prístino con la flora y la fauna que había aquí hace cientos de años".

Dijo que un "bio-blitz", un reciente "censo" de la fauna, había demostrado que el 40% de todas las especies de aves de Sudáfrica son ahora nativas de nuevo. La naturaleza se está recuperando, en parte porque ya no se permite que el ganado paste en la Reserva de Caza.

Hellmuth Weisser sonríe diciendo que la vida también se ha vuelto un poco más fácil para su familia como resultado de su aventura africana. "Antes, nunca sabían qué regalarme por mi cumpleaños. Ahora tengo cuatro hipopótamos de mi mayor. ¿Qué podría ser mejor?" ®

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Una visita a la Reserva de Caza de Babanango.

// Llegada: En vuelo chárter desde Durban o Johannesburgo directo al aeropuerto de Ulundi, donde le recibirán los equipos del lodge. En coche, el viaje desde Johannesburgo dura siete horas, y desde Durban, tres horas y media. La Reserva de Caza cuenta con un helipuerto. Así que también puede llegar en su propio helicóptero o en uno alquilado.

// Entrada y salida: Respete los protocolos actuales de Covid-19.

// Páginas web: https://africanhabitat.org,https://babanango.co.za, https://babanangovalleylodge.co.za, https://zulurock.co.za, https://matatanelodge.co.za

// Actividades: safaris, recorridos en bicicleta de montaña, caminatas y safaris a pie, recorridos especiales para los amantes de las aves y las mariposas, cenas en la sabana, excursiones de historia y patrimonio, tratamientos de spa.

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Autor: Dr. Günter Kast

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