• Dr. Günter Kast

¿Rendirme? No puede ser.

Virunga 1Filantropía. El noble belga Emmanuel de Merode hizo del rescate del famoso Parque Nacional de Virunga, la reserva natural más antigua y rica en especies de África, la obra de su vida. Con la ayuda de mecenas internacionales y sin ser perturbado por un intento de asesinato, está implementando su Plan Marshall para el Congo Oriental paso a paso. Los rebeldes, el Ebola, las codiciosas compañías petroleras y los políticos corruptos no pueden detenerlo.

El viaje de una hora y media en coche desde la sede del Parque Nacional de Virunga en Rumangabo hasta la central hidroeléctrica de Matebe muestra en rápido movimiento por qué el cielo y el infierno están tan cerca en esta región. Por qué el parque nacional es uno de los más terribles y a la vez uno de los más bellos lugares del mundo.

El camino es un camino fangoso y tembloroso con baches tan grandes como los cráteres de las bombas. La pobreza reina en los pueblos. Hay una falta de agua limpia, baños, electricidad, estaciones de salud, escuelas, trabajos. La gente traumatizada por la guerra se sienta apáticamente frente a los cuarteles de madera. Han escapado del genocidio en Rwanda, sólo para terminar como refugiados en el Congo Oriental, el "matadero" de África, donde las milicias con sus niños soldados han estado propagando el miedo y el terror durante décadas.

Pero si miran más lejos hacia el horizonte, verán un idilio verde y exuberante. Varios cientos de los últimos gorilas de montaña viven en los densos bosques, innumerables especies de aves, mariposas de colores, raros antílopes como bongos y okapis. Los volcanes se elevan hasta 4500 metros en el cielo. Los turistas pueden escalar el Nyragongo y maravillarse con el lago de lava líquida del borde del cráter. Es el más grande de la tierra, un fascinante espectáculo nocturno y un punto culminante para todo fotógrafo.

Virunga 2

Llegada a Matebe. El área está asegurada con alambre de púas y puertas pesadas. El gerente del parque Emmanuel de Merode sale del Landcruiser, sus guardaespaldas no lo pierden de vista ni un segundo. Los guardias sostienen un termómetro tipo pistola en la cabeza de cada visitante - control del Ébola. En el norte del parque, la epidemia que estalló en 2018 había matado a miles de personas. El control de la fiebre y el lavado de manos en una solución desinfectante tienen como objetivo prevenir un nuevo brote.

La central hidroeléctrica de Matebe es el proyecto estrella de Virunga. Aquí de Merode quiere probar que la fórmula "desarrollo económico = paz = supervivencia del parque" puede funcionar. El río Rutshuru ni siquiera tiene que ser represado para esto. Sólo la diferencia de nivel en las esclusas genera hasta 14 megavatios de electricidad con la ayuda de turbinas alemanas. Hoy en día, 600 personas ya trabajan aquí. Las luces parpadean en un centro de control de última generación, los jóvenes controlan la planta de alta tecnología. En los pasillos de al lado hay talleres de maquetas donde, por ejemplo, se fabrican muebles para los nuevos alojamientos turísticos. La electricidad de la energía del agua impulsa las sierras y las máquinas amoladoras. Más atrás hay incluso un jardín modelo. Una sonrisa revolotea sobre la cara de De Merode. Le gusta lo que ve. En medio de la miseria y el caos, Matebe parece un proyecto de otra estrella.

Emmanuel de Merode nació en 1970 en Cartago, Túnez. Es el segundo hijo de Charles Guillaume, Príncipe de Merode, jefe de la Casa de Merode, y su esposa la Princesa Hedwige de Ligne. La familia es una de las familias aristocráticas más antiguas e influyentes de Bélgica. Debido a que sus padres trabajan para las Naciones Unidas, de Merode creció en Kenya, donde desarrolló una pasión por las sabanas y las montañas de África Oriental. Llegó por primera vez a la República Democrática del Congo en 1993 para un proyecto de investigación en el Parque Nacional de Garamba. Tras un intermezzo en el Gabón, regresó para ejecutar el programa de conservación del Parque Virunga iniciado por la Sociedad Zoológica de Londres, primero como coordinador del programa de desarrollo de la UE para el Congo Oriental en Goma, luego como director general de la ONG de conservación WildlifeDirect y a partir de 2007 como jefe del parque.

Cuando de Merode se convirtió en gerente del parque en 2008, sabía que estaba asumiendo una tarea casi imposible. ¿Cómo se supone que va a proteger a los animales aquí cuando la gente ya es imposible de proteger? Primero despide a los guardabosques que cazan furtivamente y venden madera ilegalmente. Luego sube los salarios de los empleados, crea uniformes adecuados, vehículos de tracción a las cuatro ruedas, computadoras.

El jefe mismo se muda a una pequeña tienda de tres por cuatro metros y deja el gran edificio de la época colonial a su personal. La mayoría de los días come arroz y frijoles. Le gusta la vida sencilla. Al mismo tiempo, recoge donaciones en todo el mundo para construir carreteras, escuelas en los pueblos y estaciones de salud. Quiere hacer del parque un modelo para un Congo mejor.

Con este fin, de Merode establece la Alianza Virunga, una asociación público-privada (PPP) en la que colaboran las instituciones gubernamentales, la sociedad civil y el sector privado. La mitad de los beneficios así generados se reinvierten en la conservación de la naturaleza y la mitad en proyectos de desarrollo. En consulta con las ONG, el pueblo mismo decide cuál de ellas será.

Como director del parque, el belga está oficialmente subordinado a la autoridad de conservación de la naturaleza del ICCN, pero de hecho actúa en gran medida de manera independiente, teniendo en cuenta las circunstancias políticas. "Nuestro objetivo es implementar cuatro proyectos básicos paso a paso: la electrificación, la agricultura, la pesca sostenible y el turismo. En 2013, la producción económica del parque fue estimada por el WWF en poco menos de 49 millones de dólares. En circunstancias ideales, podríamos hacer 1.100 millones de dólares. ¡Y crear 45.000 puestos de trabajo! Indirectamente, aún más gente viviría del parque y sus recursos.

La producción de electricidad a partir de la energía hidroeléctrica desempeña un papel clave en este concepto, porque convierte al propio parque en un empresario. Ya este año, se espera que las plantas de energía existentes - con más aún por construir - sean operacionalmente rentables. "Virunga ya es el segundo mayor proveedor de la cercana ciudad de Goma, de un millón y medio de habitantes", explica de Merode. "Si todas las plantas producen electricidad, seremos incluso el segundo mayor proveedor de todo el Congo."

Esto beneficia a los hogares y a las pequeñas empresas como molineros, mecánicos de automóviles, panaderos y peluqueros. Actualmente, 150 empresas están entre los clientes. Los proveedores de pescado capturado de forma sostenible en el lago Edward necesitan electricidad para enfriarlo. La planta de tostado de café orgánico y la fábrica de jabón, en la que se procesa el aceite de palma de la producción local, también son clientes. "El potencial agrícola es enorme", entusiasma de Merode. "El Congo Oriental puede convertirse en el granero y el granero de toda África".

de Merode utiliza el hecho de que el desarrollo comercial de las empresas afiliadas está vinculado al consumo de energía como una especie de sistema de alerta temprana. "Si el consumo baja, enviamos consultores a las compañías y preguntamos qué pasa."

Un importante efecto secundario de la electrificación es que ahora cada vez menos lugareños cocinan con carbón. Esto debilita la base de poder de los rebeldes que comercian con carbón y protege el bosque donde viven los gorilas. Sin embargo, no es fácil persuadir a la gente para que se cambie, porque la electricidad es más cara que el carbón.

El turismo juega un papel especial en el concepto de parque nacional. En comparación con las plantas de energía eléctrica, todavía contribuye poco al volumen de negocios de la Alianza Virunga. Pero su poder simbólico no puede ser sobreestimado. "El turismo es el cambio de juego por excelencia", confirma de Merode. "Todos aman a los gorilas. Tenemos el único orfanato de gorilas de montaña en el mundo en Rumangabo, y varios grupos en los bosques acostumbrados a las visitas humanas". Durante la temporada de lluvias, un permiso de visita cuesta sólo 200 dólares - en comparación con los 1500 dólares de la vecina Rwanda, esto es muy poco y una buena razón para que los amantes de los animales menos acomodados viajen al Congo.

En esta parte del proyecto, también, el parque no es sólo un intermediario, sino que es un empresario, operador de albergue y operador turístico. Tanto en 2010 como en 2011, 5.000 visitantes acudieron al parque después de que Virunga construyera un confortable alojamiento de alrededor de un millón de dólares en Rumangabo. Sin embargo, en noviembre de 2012, el grupo rebelde M23 invadió el cuartel general y tomó Goma. El parque permaneció cerrado durante todo un año. En 2018 de Merode tuvo que cerrar el parque de nuevo.

Julie Williams, la directora de turismo de Virunga, sigue siendo optimista. En 2019 hubo al menos 2000 visitantes. "Virunga no es para todos los viajeros. No todos quieren ser escoltados por guardabosques armados. Queremos mochileros y multimillonarios, pero sobre todo queremos gente con la actitud correcta y un interés genuino".

Virunga 3

En la actualidad se están construyendo nuevos alojamientos y campamentos de tiendas de campaña. Envía a sus cocineros a restaurantes gourmet para que se capaciten. Y para relajarse después de las excursiones al volcán y a los simios, ahora hay un campamento de tiendas de campaña en una isla del lago Kivu. También en la parte central y septentrional del parque, actualmente todavía controlada por los rebeldes y por lo tanto demasiado insegura para los turistas, se están construyendo nuevos alojamientos.

En algún momento, sueña Williams, será posible un gran viaje de ida y vuelta al Congo, donde los turistas también visitarán los otros parques únicos del país, donde actualmente no hay infraestructura turística.

Sin embargo, esto sigue siendo un sueño del futuro. de Merode tuvo que descubrir por sí mismo que el Congo Oriental es un lugar peligroso después de que trató de persuadir a la compañía petrolera británica Soco International para que detuviera sus pruebas de perforación en el parque. Se aprovechó del público. Leonardo DiCaprio produjo el documental "Virunga" para Netflix, que mostraba la lucha de De Merode contra la explotación de petróleo en el parque. El 15 de abril de 2014, dos días antes del estreno, el vehículo de de Merode fue atacado cuando volvía de Goma al cuartel general en Rumangabo.

Cuatro balas le dieron en el estómago y las piernas. Disparó, logró escapar con la ayuda de los residentes locales y se sometió a una cirugía de emergencia en un hospital de Goma. Su condición era crítica, pero sobrevivió. Los perpetradores nunca fueron atrapados, el fondo nunca fue explicado. "Afortunadamente no tengo ningún efecto a largo plazo", dice. "La única vez que siento sus heridas es en los vuelos de larga distancia y cuando corro". La gente que usa uniforme a veces se lastima, continúa, es parte del trabajo. "Me arrepentiría terriblemente si me rindiera por eso."

Tras el estreno del documental de Netflix, un público mundial indignado, la UNESCO, la UE, los parlamentos británico y alemán y otros numerosos parlamentos aumentaron la presión sobre Soco hasta tal punto que la empresa dejó que su licencia expirara en 2015. "No tengo ninguna duda de que sin la película de Netflix, el parque no existiría hoy en día."

de Merode utiliza la popularidad extra obtenida de esta manera para recaudar fondos. En 2017, por ejemplo, correrá el Maratón de Londres para llamar la atención sobre los problemas de las viudas de los guardabosques caídos. Se recaudan más de un millón de dólares, que son duplicados por el filántropo sueco Paul Leander-Engström.

Este compromiso de los patrocinadores privados es importante para el parque. Actualmente, la UE sigue financiando el 60 por ciento de las inversiones de la Alianza. El otro 40 por ciento se divide en partes iguales entre los ingresos del turismo y las donaciones. El dinero para el desarrollo del sistema eléctrico de Matebe proviene principalmente de la Fundación de la Familia Schmidt (TSFF) del fundador de Google Eric Schmidt y su esposa Wendy. Seis de los once millones de dólares invertidos fueron concedidos por la TSFF como donación, el resto como préstamo. El principal patrocinador de las centrales eléctricas y los oleoductos es Howard Buffett. El hijo del legendario inversor, que llegó al Congo para ver gorilas a mediados de los 90, donó un total de 39 millones de dólares. "Cuando se acercó a nosotros, no tenía ni idea de quién era", admite de Merode.

Virunga 4

Para 2022, de Merode quería ser independiente de la financiación pública. Esto no parecía imposible. Porque entonces la central hidroeléctrica de Matebe produciría excedentes. Pero ahora el virus también ha frustrado sus planes. El parque está inicialmente cerrado hasta junio, y no hay ingresos por turismo. "Teníamos tantas esperanzas de poder pisar el gas ahora. Pero esta nueva crisis no nos derribará", se anima de Merode.

Esto hace que sea aún más importante para él y su ambicioso proyecto para atraer a más patrocinadores privados. Desde que el actor y productor estadounidense Edward Norton pagó los primeros 10.000 dólares en la olla de la Fundación Virunga en 2007, ya ha conseguido mucho en este sentido. "Los patrocinadores pueden apoyar proyectos específicos o, por ejemplo, estipular que su dinero se destine exclusivamente a proyectos particularmente sostenibles", explica el director del parque. Por ejemplo, el sueco Leander-Engström dona a las viudas de los guardabosques caídos a través de su fundación "The World We Want Foundation (3W)". Y también apoya una fábrica de chocolate de los agricultores locales de cacao como parte de una empresa conjunta. Desafortunadamente, según de Merode, no hay particulares de Alemania entre los patrocinadores. Sin embargo, el embajador alemán en Kinshasa ha señalado su interés en el apoyo financiero.

En el camino de regreso de Matebe a la sede del parque comienza a llover con una intensidad que sólo es posible en los trópicos. En pocos minutos la pista se convierte en un tobogán de arcilla, las zanjas se convierten en torrentes torrenciales. Además de la noticia de que los cascos azules han disparado a un manifestante en Beni, la precaria situación de seguridad amenaza con volcar una vez más. De Merode toma nota estoicamente. Sabe que el cielo y el infierno están muy juntos aquí. Un poco más de cielo, un poco menos de infierno, eso lo haría muy feliz. Casi desafiantemente dice: "Tengo el mejor trabajo del mundo en el parque más excitante y hermoso de África!

Así es como se apoya el parque nacional.

// 01. Donar y donar

Quien desee apoyar económicamente a la Fundación Virunga debe ponerse en contacto directamente con Emmanuel de Merode. El editor arreglará el contacto. Aparte de eso, todos los que vienen al parque como visitantes ayudan al parque, porque toda la infraestructura turística es administrada por el propio parque. De las tasas de los permisos para el ascenso al volcán y el seguimiento de los gorilas, el 50% se destina a la autoridad estatal de conservación de la naturaleza ICCN en Kinshasa, el 20% cubre los gastos de funcionamiento del parque y el 30% se invierte en proyectos de las aldeas.

// 02. Viajes

Los turistas apoyan el proyecto Virunga a través de sus viajes. Turkish Airlines (www.turkishairlines.com) vuela desde doce aeropuertos alemanes vía Estambul a Kigali/Ruanda. Se puede obtener un visado de entrada múltiple por 70 dólares americanos a la entrada. Desde aquí el viaje continúa en coche hasta la frontera de la República Democrática del Congo cerca de Goma. El organizador proporcionará el visado del Congo para el Parque Virunga. Heike van Staden, directora de Elangeni African Adventures (www.elangeni.de) prepara paquetes completos con vuelo o desde Kigali.

Medios de comunicación y enlaces

Emmanuel de Merode escribió más de una docena de libros científicos y fue uno de los autores del libro "Virunga: La supervivencia del primer parque nacional de África". El documental "Virunga" de DiCaprio, de Netflix, fue nominado al Oscar en la categoría "Mejor Documental" (https://virungamovie.com).

Más información: Fundación Virunga/Alianza y sitio web del parque: https://virunga.org; Andrea Böhm: "Dios y los cocodrilos: Un viaje a través del Congo", Pantheon Verlag; Tim Butcher: "Blood River - Into the Dark Heart of the Congo", Frederking & Thaler; David Van Reybrouck: "Congo - A History", Suhrkamp.

® Autor: Dr. Günter Kast