• Sabine Holzknecht

Los vertederos son mis minas de oro.

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Perpetuo móvil. Suena como un cuento de hadas. Giulio Bonazzi y su empresa Aquafil transforman los residuos en hilo de alta calidad. Y lo mejor de todo: Este proceso puede repetirse tantas veces como se desee, sin pérdida de calidad. Aquafil está todavía en sus comienzos. Pero el mercado es enorme. Y la tecnología es única.

Como telarañas gigantescas, las redes de pesca defectuosas atraviesan los océanos. Actualmente representan casi el diez por ciento de los desechos plásticos que terminan en los océanos del mundo cada año. Dependiendo de las estimaciones utilizadas, esta cifra oscila entre 4,8 y 12,7 millones de toneladas anuales.

Dado que las redes sólo se descomponen después de 600 años, el problema es cada vez mayor. Los animales marinos quedan atrapados en los brazos de un kilómetro de largo y mueren miserablemente. Incluso las nuevas redes de pesca se enredan y se vuelven inutilizables. Se crea nueva basura. Un círculo vicioso.

De los 8.300 millones de toneladas de plástico producidas desde su invención en 1950, según un estudio de la Universidad de California, sólo se recicló alrededor del siete por ciento. El resto terminó como basura en nuestro medio ambiente, principalmente en nuestros mares. Querer dominar siempre tales cantidades parece una empresa desesperada. ¿Cómo nos deshacemos de los espíritus de plástico que llamamos?

Desde hace algunos años, la empresa italiana Aquafil se ha fijado el objetivo de limpiar los océanos de las viejas redes de pesca. Sus buzos recorren el Mar del Norte y el Mar Mediterráneo y rescatan redes descartadas o abandonadas. En Filipinas y Camerún, los pescadores incluso reciben primas si ni siquiera disponen de sus redes en el mar, sino que las entregan inmediatamente.

¿Por qué Aquafil está haciendo esto? Después de todo, Aquafil no es un activista medioambiental ni una organización sin ánimo de lucro, sino una empresa con ánimo de lucro cuyas acciones cotizan en la Bolsa de Valores de Milán desde diciembre de 2017. "Para nosotros son materias primas valiosas", explica Giulio Bonazzi, jefe y principal propietario de Aquafil. Porque la empresa produce ropa a partir de viejas redes de nylon. O alfombra. O fundas para asientos de coche. "Los vertederos," dice Bonazzi, "son mis minas de oro."

Detrás de esto está el desarrollo de una innovación revolucionaria. Giulio Bonazzi ha logrado hacer lo que nadie ha hecho antes que él. Inventó una tecnología que hace posible transformar los desechos de nylon en la materia prima principal, el nylon 6, sin pérdida de calidad. A partir de esto, Aquafil produce hilo de nylon - Bonazzi lo llamó Econyl, una simbiosis de nylon y ecológico. Los residuos se convierten en materia prima.

La materia prima se convierte en residuo. Y los residuos se convierten de nuevo en materia prima. El procedimiento puede repetirse tantas veces como se desee. Giulio Bonazzi ha creado así un ciclo de producción perfecto que genera el 100 por ciento de la materia prima a partir del 100 por ciento de residuos una y otra vez.

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Bonazzi lleva mucho tiempo recogiendo no sólo viejas redes de pesca de nylon, sino también alfombras de nylon inútiles y residuos de producción, así como residuos plásticos industriales. Con este fin, ha establecido un programa mundial de recuperación que se extiende desde los Estados Unidos y Canadá, pasando por Turquía, Grecia y Noruega, hasta Egipto, Pakistán y Tailandia. "Cuando empecé, mucha gente pensaba que estaba loco. Pero no estaba loco. Sólo tenía los ojos azules. Y eso fue algo bueno".

Giulio Bonazzi creció en una familia que había crecido a través de la producción y procesamiento de hilos de nylon. Y donde el trabajo siempre era lo primero. "Me crié así", recuerda. "Ver a mis padres significaba verlos en el trabajo. Pasar tiempo con ellos significaba participar en almuerzos de negocios con ellos. El tema de los hilos de nylon determinó toda mi infancia y juventud".

Es una de esas historias que eran posibles en Italia en aquella época y que cuentan la iniciativa, el descuido y la felicidad de los valientes.

Giulio Bonazzi nació en 1963 como el menor de cuatro hijos. El padre Carlo y la madre Silvana habían empezado a coser piezas de tela para impermeables de nylon en un garaje de Verona en 1956. Su capital inicial eran cuatro máquinas de coser y seis trabajadores. "¿Por qué," se preguntaron unos años más tarde,"debemos coser impermeables juntos para los demás? ¿Por qué no hacemos impermeables enteros?"

Un poco más tarde, Carlo y Silvana Bonazzi pensaron: "¿Por qué sólo deberíamos hacer impermeables de nylon? ¿Por qué no producimos la tela nosotros mismos?" Unos años más tarde se preguntaron: "¿Por qué no hacemos también nosotros mismos el hilo de nuestra tela?

"Mis padres", dice Giulio Bonazzi, "no tenían que preocuparse por los posibles compradores en este momento. Ya has tenido esto: a ti mismo. Hoy se llama integración vertical".

Cuando Giulio Bonazzi se unió a la empresa en 1989 como último hijo, la empresa ya había dejado atrás la era de los impermeables de nylon. En ese momento Aquafil producía hilos de nylon para alfombras. La empresa cuenta con 450 empleados y una facturación anual de entre 40 y 45 millones de euros.

Hoy en día, el número de empleados es de 2.746, y las ventas consolidadas del grupo se han multiplicado por diez hasta alcanzar casi los 500 millones de euros. La empresa tiene 15 sucursales en tres continentes y en ocho países. Este salto cuántico es obra de Giulio Bonazzi.

Giulio fue el único afortunado en poder estudiar. A la edad de 23 años, completó sus estudios de administración de empresas en la Universidad de Venecia - como uno de los cinco mejores de su año. Luego se va al extranjero para adquirir experiencia. Trabaja para fabricantes de alfombras en Bélgica y Estados Unidos. Cuando finalmente se unió a la compañía, Aquafil seguía siendo una compañía muy regional. El mercado es Italia y un poco de Europa. Bonazzi se da cuenta de que tiene que internacionalizar la empresa. Compra una fábrica en Eslovenia.

Con el fin de integrar la planta en las estructuras existentes, no sólo envía a sus mejores empleados de Italia a Eslovenia, sino que también se traslada allí durante varios años. Hoy en día, la planta en Eslovenia juega un papel clave en el éxito de Aquafil, ya que la primera planta de despolimerización para Econyl fue puesta en marcha aquí en 2011.

En 1999, Bonazzi fundó una fábrica en Cartersville, Georgia, para el procesamiento y venta de hilos de nylon en el mercado estadounidense. En 2007 se construirá una nueva planta para desarrollar el mercado de Asia-Pacífico en Rayong, Tailandia. Ahora Aquafil es un punto que no debe pasarse por alto en el mercado mundial de nylon. El mercado es ahora enorme. El nylon 6 se puede encontrar en casi todas partes: en textiles y prendas de vestir, en alfombras y fundas de asientos de coche, en artículos para el hogar, clavijas, cepillos de dientes, cuerdas, redes, tiendas de campaña o cuerdas de instrumentos de cuerda. Sólo en 2017, se produjeron más de cinco millones de toneladas de Nylon 6 en todo el mundo.

Aquafil produce dos tipos de hilos de nylon: hilos para la producción de revestimientos textiles para pisos (BCF) e hilos para la producción de prendas de vestir (NTF).

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En el sector BCF, Aquafil es el segundo mayor fabricante y líder de mercado en Europa. Hoy en día, los italianos generan más del 80 por ciento de las ventas del grupo o 400 millones de euros en esta área. Los hilos se utilizan principalmente en alfombras para oficinas, hoteles o salas de estar, así como en la industria del automóvil para tapicería y tapicería de asientos de coche.

Aquafil produce 20000 productos diferentes al año en esta unidad de negocio, desarrollando nuevos hilados con propiedades innovadoras: inhiben el fuego, tienen un efecto antibacteriano y repelen la suciedad.

El segundo pilar es la producción de hilos para la confección. Es responsable de casi el 20 por ciento de las ventas del Grupo. El hilo NTF de Aquafil se utiliza para fabricar textiles convencionales, especialmente ropa deportiva y de baño.

En el camino, Giulio Bonazzi plantea un problema que difícilmente puede ser resuelto. Como todo lo que es sintético, el producto básico nylon 6 está hecho de petróleo y no es biodegradable. El reciclaje del nylon 6 tampoco es rentable. El proceso es simplemente demasiado costoso y consume demasiada energía. Al mismo tiempo, sin embargo, a partir de principios de la década de 2000, el mercado exigió cada vez más materiales que se produjeran de forma sostenible y que tuvieran un mejor equilibrio ecológico.

¿Haciendo qué? "La producción sostenible", dice Giulio Bonazzi, "ya no es opcional en un negocio como el mío. Aquellos que necesitan mucha energía y materias primas fósiles deben producir de forma sostenible si quieren sobrevivir en el mercado dentro de 20 años. Teníamos que pensar en algo". Pero pensar en algo -investigación y desarrollo- es inicialmente costoso. Bonazzi necesita dinero. Dinero que no tiene. En 2009, vendió el 22,5 por ciento de las acciones del fondo de capital riesgo Hutton Collins por 45 millones de euros. ¿Por qué no se financió con préstamos bancarios? "Sencillamente", dice Bonazzi, "los bancos no creían en mi idea de reciclar. Pensaron que estaba loco."

Giulio Bonazzi utiliza el dinero de Hutton Collins para pagar a sus hermanos y también compra las acciones de la empresa de su padre. Él pone el resto en el desarrollo de Econyl.

La nueva tecnología cuesta 25 millones de euros y cuatro años de investigación. Pero vale cada centavo y cada minuto. Porque ahora el reciclaje del nylon 6 es más rentable que la producción de nuevo nylon de origen fósil.

"No había nada igual", dice. "Así que tuvimos que repensar y reinventar todo: el método, así como el equipo y las instalaciones industriales." El juicio es tan secreto que Bonazzi ni siquiera lo patentó. "Si lo hubiéramos patentado," dice,"habríamos tenido que revelar la tecnología. Eso fue definitivamente demasiado peligroso para nosotros."

Lo que es fascinante es que el nylon reciclado tiene exactamente las mismas propiedades y calidad que el nylon recién fabricado. Es idéntico. Y esto a pesar de que se produce al 100 por ciento a partir de los residuos. Y al final de su vida útil, es 100 por ciento reciclable. Por lo tanto, lo que hace Bonazzi es, estrictamente hablando, no reciclar, sino regenerar. Y abre un mercado de miles de millones y una forma completamente nueva de economía de flujo circular.

Los grandes fabricantes de ropa y ropa deportiva han tomado conciencia de Econyl desde hace mucho tiempo. El fabricante alemán de artículos deportivos Adidas produce su nueva colección de trajes de baño de Econyl. Speedo, de Gran Bretaña, también fabrica sus trajes de baño con Econyl y ha lanzado el primer programa de recuperación del mundo. Hennes & Mauritz utiliza la tela para su Colección Conscious Exclusive. Y con Levi Strauss & Co. Aquafil está desarrollando una nueva colección en la que Econyl se añade a la tela vaquera.

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"El algodón -explica Giulio Bonazzi- es una materia prima muy problemática. Aunque se trata de una fibra natural renovable, su producción es también muy intensiva en agua y lixivia el suelo. "Y todavía se necesita mucha química para teñir el algodón. La sustitución parcial por Econyl también podría traer grandes ventajas para el medio ambiente.

La producción de Econyl todavía representa sólo el 35 por ciento de la producción anual de Aquafil. Pero según Giulio Bonazzi, todos los hilos de nylon Aquafil serán finalmente de nylon regenerado. "La meta no es tomar recursos del planeta, sino reciclar todos los desechos".

Para 2017, Aquafil contenía 35.000 toneladas de desechos que contenían nylon. La compañía produjo 32.000 toneladas de Econyl a partir de él. Esto ha permitido evitar la emisión de casi 175.000 toneladas de CO2. Esto corresponde a la cantidad de dióxido de carbono producido por 30000 coches que circulan por el ecuador.

El proceso también conserva recursos en otros aspectos. La producción de Econyl ahorró más de 200.000 barriles de petróleo crudo en 2017. Y más de tres millones de gigajulios de energía. Eso es lo que consume toda la ciudad de Roma en 15 días.

Sólo los EE.UU. y la UE producen más de 15 millones de toneladas de residuos textiles al año, que contienen un millón de toneladas de nilón. Valiosa materia prima para las plantas de despolimerización de Aquafils. "Toda forma de producción industrial", dice Giulio Bonazzi, "genera residuos. Reducimos los desechos globales recolectando materiales reciclables de los vertederos y pescando en los océanos y devolviéndolos al ciclo de producción".

Para poder regenerar aún más residuos de nylon en el futuro, Bonazzi necesita más plantas y más dinero. Es por eso que el año pasado lanzó casi el 40 por ciento de Aquafil en la Bolsa de Valores de Milán. El fondo de capital privado Hutton Collins vende sus acciones como parte de la oferta pública inicial. La compañía recibirá más de 40 millones de euros en liquidez. Sin embargo, con el 58 por ciento de las acciones en propiedad y más del 69 por ciento de los derechos de voto, Giulio Bonazzi sigue siendo el propietario mayoritario y tomador de decisiones de Aquafil.

Actualmente se está construyendo una nueva planta en Phoenix, Arizona, EE.UU. Y en China, Aquafil se expande gracias a la reciente adquisición de la división de nylon de la empresa estadounidense Invista, uno de los mayores productores del mundo.

Para el propio Giulio Bonazzi, la expansión no puede ir lo suficientemente rápido.

En la pared sobre su escritorio cuelga una gran fotografía. En él se puede ver el cielo, una franja de agua y un suelo muerto, estéril y con mucha corteza de sal. En el centro, entre las ramas desgastadas y blanqueadas por el sol, hay un pequeño cráneo humano - y un reloj de arena. "El tiempo se acaba", dice Giulio Bonazzi, "la cuenta atrás ha comenzado hace tiempo". ®

Autor: Sabine Leñador