• Jörg Zipprick

Estoy imprimiendo mi casa.

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Innovación Tres jóvenes de Austin, Texas, quieren cambiar fundamentalmente la construcción de viviendas. Su empresa Icon utiliza la impresión en 3D para construir casas. El alojamiento impreso debe ser personalizable, pero sobre todo inmejorablemente barato.

Desde lejos, la imagen me resulta familiar. Un cabezal de impresión sobre un bastidor metálico se desplaza deliberadamente sobre una superficie y coloca el material gris-negro en los lugares correctos. En Austin, Texas, capa por capa, se crea un objeto en la impresión en 3D. Sólo las dimensiones son incorrectas de alguna manera. La impresora pesa unos 900 kilos. Y construye: una casa entera.

"Nuestra casa 3-D costará 4.000 dólares, tendrá de 55 a 75 metros cuadrados y sus paredes estarán listas en un día", explica Jason Ballard, director ejecutivo de la joven empresa Icon. "La casa en el video costó $10,000 y fue impresa en 48 horas. Pero también debería probar que nuestro impresor llamado Vulcan funciona. Tanto el tiempo de impresión como el precio se reducirán a la mitad en el futuro".

Ballard promete "una empresa de tecnología de la construcción que revoluciona la construcción de viviendas". Con sus propias tecnologías de impresión en 3D y materiales ultramodernos, Icon ofrece respuestas sostenibles a varias de las preguntas más apremiantes del mundo: "¿Cómo hacer frente a la pandemia mundial de las personas sin hogar, los costes cada vez mayores de la propiedad de viviendas, la resistencia y el rendimiento de los métodos de construcción convencionales, y el reto de la construcción de hábitats espaciales no planetarios", enumera el empresario.

¿Hábitats extraplanetarios? "Imagina si un día llegamos a Marte. ¿Qué tiene de malo enviar una impresora 3D que imprime una estación para los astronautas? También hay claras ventajas en el uso de la impresora 3D en el espacio - por ejemplo, no requiere ni oxígeno ni alimentos".

Pero aún no está tan lejos. Mientras tanto, el Vulcano está en Austin, Texas. Cuando llegó, los curiosos le preguntaron a Ballard qué material milagroso se usaría para imprimir ahora. El empresario tomó nota con una sonrisa: "Por mucho que quisiera decir que inventamos un gran tejido y ahora lo llamamos concreto, no lo hicimos. Sin embargo, las fórmulas concretas para el hormigón pueden ser tan diferentes como las personas. Desarrollamos nuestra propia fórmula que mejor se adapta a nuestros proyectos de impresión".

Construir a la antigua usanza ya no es eficiente para el fundador: "Las construcciones convencionales son lentas, fragmentadas y derrochadoras. Tienen propiedades térmicas deficientes que aumentan el consumo de energía, aumentan los costos de operación y reducen el confort. Y materiales como paneles de yeso y aglomerado están entre los materiales menos resistentes jamás inventados".

Por el contrario, la impresión en 3D tiene una larga serie de ventajas: "La alta velocidad, el trabajo manual apenas es necesario", comienza Ballard enumerando, "el medio de impresión de hormigón es un material bien entendido, asequible, elástico y con una elevada masa térmica. La impresión en 3-D crea una envoltura térmica continua e ininterrumpida. Ambos juntos crean una mejor eficiencia energética. Imprimimos con una precisión milimétrica, lo que reduce significativamente el desperdicio. Y sobre todo: la impresión ofrece una enorme libertad de diseño. Las curvas y los gradientes no son más difíciles o caros de imprimir que las paredes rectas".

Jason Ballard tiene experiencia con el confort en la construcción de viviendas y la eficiencia energética. Hace diez años, fundó la empresa TreeHouse, que permite a sus clientes "mejorar" sus hogares de una manera respetuosa con el medio ambiente, desde pinturas respetuosas con el medio ambiente hasta sistemas de calefacción que ahorran costes.

"He pasado la última década de mi vida construyendo una empresa cuyo propósito general puede resumirse en sostenibilidad y salud. He trabajado en miles de casas. En un momento dado me dije que tenía que haber una forma mejor de construir. Uno que es más asequible, menos derrochador y más eficiente energéticamente que los métodos tradicionales. No habían cambiado mucho en siglos".

Lo que siguió fue un estudio de un mes de duración y un proyecto de investigación sobre la ciencia de los materiales y las tecnologías disponibles. Finalmente, Ballard identificó la impresión en 3D como la tecnología más prometedora para sus propósitos. Junto con su amigo y cofundador de TreeHouse, Evan Loomis, trabajó en un prototipo los fines de semana en su almacén de Austin.

Lo que no sabía en ese momento era que Alex LeRoux, recién graduado de la universidad e ingeniero, trabajaba más o menos simultáneamente con su compañía Vesta en un proyecto similar en Houston. Su prototipo ya era capaz de imprimir una pequeña casa. Después de escuchar rumores durante meses sobre los éxitos y esfuerzos de cada uno, Alex y Jason finalmente se conocieron en TreeHouse y decidieron trabajar juntos.

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Por supuesto, la comodidad a la que están acostumbrados los constructores en el mundo industrializado no puede estar disponible por 4.000 dólares. Ballard sólo construirá el proyectil. Se seguirán necesitando artesanos para el trabajo interior. Las paredes deben estar revestidas, los pisos deben estar colocados. La casa necesita agua y electricidad. Las líneas eléctricas, tuberías de agua o revestimientos correspondientes no se pueden imprimir todavía, al menos hasta el día de hoy.

La primera casa de Icon también fue terminada por la empresa constructora Alchemy Builders. Sólo de esta manera la casa 3-D llegó al techo, ventanas, puertas, instalaciones eléctricas y sanitarias. Sin embargo, Ballard es optimista en cuanto a que su método reducirá los costos generales de la construcción de viviendas en un 50 por ciento.

Un factor clave de éxito podría ser la "personalización". Si es posible, los propietarios de edificios de todo el mundo no quieren un producto estándar, sino "algo propio", que en casos extremos es tan inconfundible como ellos mismos. La alta costura, la industria del automóvil con su gama de extras y la industria de los smartphones, que hace que su producto sea único con sus aplicaciones, tienen como objetivo conseguirlo. Pronto, gracias a la impresión en 3D, la gente también podrá vivir en casas inconfundibles.

Puede ser la réplica de un castillo real, un iglú o algo completamente diferente. "Si quieres vivir en una espiral, puedes hacerlo con la impresión en 3D. Un día todos viviremos en casas impresas en 3-D, es sólo cuestión de tiempo". Mi Ballard. Habrá casas de código abierto, que el cliente puede simplemente descargar de Internet y luego personalizarse o ser reensamblado por consultores especializados. "Cualquiera que quiera también puede diseñar para sí mismo."

Entonces los albañiles, carpinteros y muchos arquitectos se convertirían en superfluos. La opinión de Ballard es similar a la de muchos proveedores de tecnologías "disruptivas": "Las profesiones siempre han cambiado. Hoy en día no encontramos muchos cocheros, tejedores o constructores de máquinas de vapor. Y la impresión en 3D no sólo genera trabajos, sino que también crea otros nuevos, por ejemplo, en el desarrollo de materiales duraderos e imprimibles".

Los críticos, sin embargo, argumentan que los grandes impresores todavía son susceptibles a las fallas hoy en día. Además, cuando los contratistas de la construcción buscan registros de velocidad, descuidan los tiempos obligatorios que el concreto necesita para secarse.

Durante la operación, los bloqueos en el flujo de material de construcción ocurren de vez en cuando. Ballard considera que las dificultades son manejables también gracias a los nuevos materiales. "Hemos demostrado que nuestro concepto funciona. El siguiente paso es el desarrollo de la impresora. El Vulcan II se vuelve mucho más rápido. No estamos trabajando en ello solos, sino en asociación con empresas y universidades como Pump Studios, Yaskawa Electric, Alchemy Builders, TreeHouse, Keep Real Estate, Andrew Logan Architecture, Linestar Automation y la Universidad de Texas".

A la hora de realizar las primeras pruebas prácticas, Icon cuenta con la colaboración de New Story, una organización benéfica de San Francisco.

El objetivo de New Story es ayudar a los más pobres de entre los pobres a conseguir su propia casa desde hace algún tiempo. Las casas son financiadas por donantes y luego recaudadas en el sitio. Después de tres años de existencia, New Story había recaudado dinero para 1.300 casas. Sin embargo, la construcción fue más lenta que la donación. Porque hasta ahora se han construido 850 casas. Brett Hagler, director ejecutivo de New Story: Si realmente quería marcar la diferencia, había que aumentar la velocidad de construcción. Así fue como se dio cuenta del tema de la impresión en 3D.

Ballard, Loomis y Hagler se reunieron el año pasado a través de amigos y socios comerciales y definieron un objetivo común: "Queremos satisfacer una necesidad humana básica. Un techo seguro sobre tu cabeza."

Ambas partes guardan silencio sobre los detalles financieros de su cooperación. Mientras tanto, sin embargo, la organización benéfica ya está pidiendo donaciones para las primeras casas de la impresora 3D que se construirán en El Salvador. Por supuesto, la casa impresa debe ser tan estable como cualquier casa construida a mano, e incluso resistir terremotos.

Cualquiera que dona una casa recibe una película de los nuevos propietarios cuando se mudan. Cualquiera que done diez casas puede nombrar una calle. De 100 casas hay la clave simbólica para la comunidad del pueblo. Todavía es cuestionable cómo se financiarán los 600.000 dólares necesarios para el transporte de la impresora, para diversas mejoras del hardware y el software y para una serie de pruebas.

Ballard ve la misión en El Salvador como un reto y una oportunidad. "A través de este trabajo, recopilamos experiencia y datos que nos ayudan a mejorar nuestro producto." Para él una cosa es segura: "Venderemos la primera casa impresa en los EE.UU. en 2019".

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Los constructores del futuro.

Icon no es la única empresa que cree en las imprentas 3D. La empresa china Winsun3D ha estado imprimiendo casas desde 2008 y ya ha convencido a los compradores con edificios más grandes. Huashang es uno de sus competidores en el mercado chino. Apis Cor, una empresa rusa de nueva creación, ha estado imprimiendo casas desde 2016 y promete un ahorro del 40 por ciento en comparación con los métodos tradicionales. Los precios se dan por metro cúbico de material de construcción y oscilan entre 78 y 112 euros. La impresora Apis Cor se parece un poco a una grúa de construcción sólida. Según la empresa, varias de estas grúas pueden trabajar simultáneamente. Y también en marzo de 2018 el arquitecto italiano Massimiliano Locatelli imprimió una casa en la Semana del Diseño de Milán. Todavía no es posible predecir quién se adelantará al final del día.

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Autor: Jörg Zipprick

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