• Yvonne Döbler, Sabine Holzknecht, Hanns-J. Neubert

Misión Innovación.

(Tiempo estimado: 19 - 38 minutos)

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Salvador del mundo. Para ganar la lucha contra el cambio climático, el mundo depende de nuevas ideas. La escena de las start-ups está en auge, los inversores de impacto están aportando capital. Diez historias de empresarios que marcan la diferencia.

Si la humanidad quiere tener una oportunidad de alcanzar los objetivos climáticos, debe confiar en la inventiva de los empresarios. Porque, según la Agencia Internacional de la Energía, casi la mitad de las reducciones de emisiones necesarias para 2050 tendrán que lograrse mediante tecnologías que actualmente sólo existen sobre el papel.

El clima de la misión es una innovación de la misión. "Y ahora mismo están pasando muchas cosas. Cada vez hay más inversores jóvenes que financian a más emprendedores jóvenes con ideas innovadoras", analiza Andreas Rickert, director general de Phineo, codirector general del inversor de impacto Nixdorf Kapital y miembro de los consejos de supervisión de varias empresas de inversión de impacto: "El mercado de la inversión de impacto está despegando".

El impacto combina una repercusión social -reducción de las emisiones de CO2, por ejemplo- con la rentabilidad financiera. Rickert atribuye el hecho de que esta idea gane cada vez más adeptos a tres factores que se refuerzan mutuamente: "En primer lugar, el clima social general. Muchas personas - consumidores e inversores - están preocupadas. Se preguntan qué pueden hacer. Esto lleva a los políticos a actuar. Al mismo tiempo, más inversores del sector tradicional de capital riesgo buscan empresas con impacto. Y están encontrando fundadores innovadores".

Uno de estos inversores de impacto es Thomas Festerling, director financiero de GreenTec Capital Partners en Frankfurt. Lleva buscando inversiones de impacto desde 2015 y se centra en África.

"La población está creciendo increíblemente rápido allí. Si no implementamos ahora un suministro energético sostenible en África, tendremos el mismo problema que en China. Para desarrollar la economía y la sociedad, se queman cada vez más combustibles fósiles", explica Festerling y concluye: "Cada euro invertido en la protección del clima en África genera hoy más impacto climático que en cualquier otro lugar. Porque aquí existe la posibilidad de saltarse la edad fósil por completo".

Ahora mismo, nos informa Festerling, las empresas de nueva creación también están brotando como setas en África. "Son motores de la innovación e incubadoras. Sus ideas suelen ser adoptadas por empresas más grandes". Los miembros de la joven generación africana han recibido su educación en Estados Unidos o Europa, ahora regresan y quieren marcar la diferencia en su país. "Respaldan de todo corazón sus ideas".

Para aumentar la probabilidad de éxito económico, GreenTec ha desarrollado un enfoque de creación de empresas (especial) para África. "Apoyamos a las empresas desde muy pronto, incluso antes de que fluya el dinero. Si el proyecto no funciona, podemos tirar rápidamente de la cuerda".

El éxito parece darle la razón. "Nuestro primer producto financiero se lanzó hace dos años y medio. Hay siete empresas en él. Basándonos en las valoraciones de las últimas rondas de financiación, nos encontramos con una rentabilidad (TIR) superior al 30%. Seguro que son ganancias no realizadas, pero demuestra que no tenemos que escondernos de otros fondos de capital riesgo".

"Esa es la clave: las inversiones de impacto ya están a la altura de los productos financieros clásicos actuales", aclara Rickert. Y como las ideas que pueden ayudar a reducir las emisiones se dirigen a un mercado enorme, esto no debería cambiar.

Cuando se oye hablar a Rickert y Festerling, casi se puede sentir el espíritu de optimismo. Tal vez no sea demasiado tarde después de todo. En las siguientes páginas, los autores del sector privado cuentan las apasionantes historias de diez fundadores que se han propuesto marcar la diferencia. Transmiten esperanza. Porque hay muchas, muchas más mentes innovadoras por ahí.                      

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Fuera el CO2.

El avance decisivo en el camino hacia un mundo climáticamente neutro se produjo ya en 1999, cuando Klaus Lackner, un físico alemán que ahora trabaja en Estados Unidos, propuso por primera vez un proceso para eliminar el dióxido de carbono del aire, el llamado proceso de captura de carbono. La idea era filtrar grandes cantidades de CO2 directamente del aire y almacenarlo en depósitos geológicos.

Diez años después, este concepto había avanzado tanto en la investigación que un colega de Lackner, David W. Keith, fundó la empresa Carbon Engineering en la Columbia Británica (Canadá). En 2010, se lanzó otra empresa con una idea similar: Global Thermostat. Su cofundadora y directora general es la matemática Graciela Chichilnisky. Su trabajo académico se centra en la economía del medio ambiente y el bienestar y en el comercio de emisiones. Su participación fue decisiva en la formulación de la sección de comercio de emisiones del Protocolo de Kioto de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático, que se convirtió en ley internacional en 2005. También es una de las principales autoras del Informe de Evaluación del IPCC de 2007.

Dos empresas, una idea. Carbon Engineering planea actualmente dos enormes plantas que utilizarán energía renovable para eliminar hasta un millón de toneladas de dióxido de carbono de la atmósfera cada año. Está previsto que la planta de Texas, cuya construcción comenzará a principios del próximo año, esté lista a finales de 2024. Se está construyendo una segunda en colaboración con la empresa Storegga Geotechnologies en el noreste de Escocia y debería estar en funcionamiento en 2026. Será entonces la mayor planta de captura de carbono de Europa.

Storegga Geotechnologies tiene previsto producir hidrógeno a partir del gas natural producido en el Mar del Norte. El CO2 resultante se capturará en la planta de ingeniería de carbono y se inyectará en cavernas petrolíferas vacías bajo el fondo del Mar del Norte a través de los oleoductos y gasoductos existentes.

El almacenamiento geológico de dióxido de carbono, conocido como secuestro de carbono, ha sido utilizado por la industria durante décadas. Hasta ahora se han almacenado con éxito más de 200 millones de toneladas de CO2 en depósitos geológicos de todo el mundo. Sin embargo, aún no se ha investigado a fondo cuánto tiempo permanecerá latente el gas de efecto invernadero allí, sellado. Tendrían que pasar muchos miles de años.

En Texas, en cambio, la mayor parte del CO2 filtrado se utiliza para la llamada recuperación mejorada de petróleo en el controvertido proceso de fracking. En este proceso, se inyecta CO2 en el subsuelo para extraer más petróleo de los pozos estancados. El dióxido de carbono permanece en el suelo con la esperanza de que se convierta en piedra en las condiciones geológicas del lugar. El inconveniente de este método es que, en el mejor de los casos, puede hacer que los combustibles fósiles sean neutros desde el punto de vista climático. Por el momento, esto no contribuye mucho a la necesaria disminución de la concentración del gas de efecto invernadero en la atmósfera.

Si la ingeniería del carbono captura ahora dos millones de toneladas de CO2 al año, eso parece mucho al principio, pero es sólo una gota en el océano. Porque los investigadores del clima parten de la base de que el mundo tendrá que eliminar del aire al menos 40.000 millones de toneladas de dióxido de carbono al año de aquí a finales de siglo para hacer frente a las emisiones residuales del tráfico aéreo y marítimo, de la producción de acero y cemento y de la agricultura, que no pueden eliminarse tan fácilmente con un coste menor. Serían muchos miles de aspiradores de aire de la escala que planea Carbon Engineering. La rentabilidad de estas plantas depende principalmente del coste por tonelada de CO2 capturado en comparación con el precio global del CO2. Carbon Engineering no hace comentarios sobre los costes, aunque la empresa es ejemplarmente transparente en su información. Pero en un estudio de 2018, el fundador de Carbon Engineering y profesor de Harvard, David W. Keith, llegó a un rango de precios de 94 a 232 dólares por tonelada una vez que la tecnología alcance la escala comercial. Eso está todavía muy lejos del precio que las empresas pagan hoy por el dióxido de carbono comercial para los procesos industriales: entre 65 y 110 dólares.

El termostato global funciona más barato. En su planta de demostración de Huntsville (Alabama), parece que puede eliminar el CO2 por sólo 120 dólares por tonelada. Eso sería realmente innovador. Porque eso ya pondría el precio dentro del rango de lo que las empresas pagan por el gas industrial de dióxido de carbono hoy en día. Por lo tanto, a diferencia de otras iniciativas de captura de carbono, Termostato Global no necesita subvenciones gubernamentales ni créditos de carbono procedentes del comercio de CO2 para ser económico y rentable.

La tecnología de Global Thermostat se basa en aglutinantes químicos orgánicos unidos a panales de cerámica porosa que actúan como esponjas de carbono. Durante décadas se han utilizado materiales y procesos similares para otros fines y se ha demostrado que se pueden ampliar.

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Los productos químicos aglutinan el CO2, que se aspira mediante grandes ventiladores, tanto directamente de la atmósfera como de las chimeneas de las centrales eléctricas o de una combinación de ambas, algo único hasta ahora. A una temperatura relativamente baja, de 85 a 100 grados, el CO2 puede lavarse con vapor, que idealmente puede obtenerse del proceso o del calor residual de otras empresas. A continuación, los panales de cerámica pueden recargarse con CO2. Este proceso sólo requiere vapor y electricidad; no hay emisiones ni aguas residuales.

En vista del precio favorable, no es de extrañar que ya haya contratos con grandes empresas como Coca-Cola. La multinacional de bebidas quiere utilizar el gas para sus bebidas carbonatadas. El gigante del petróleo y el gas Exxon también está a bordo. Quiere utilizar el CO2 para iniciar un negocio de conversión de carbono en combustible, para producir petróleo a base de dióxido de carbono.

Por lo tanto, los mercados de Global Thermostat se encuentran en todos los sectores de producción que ya requieren CO2. Además de las industrias de bebidas y combustibles, se trata de fabricantes de plásticos y materiales de construcción, así como de gases industriales y plantas desalinizadoras de agua, donde el agua limpia debe ser enriquecida con carbonatos que pueden producirse a partir del gas CO2.

Así que las perspectivas para el medio ambiente - y las empresas - son gigantescas. En la actualidad, los inversores de capital riesgo coinciden en que la captura directa de CO2 podría convertirse en una de las mayores industrias del mundo a mediados de siglo       

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Duplica el rendimiento.

Fotovoltaica y agricultura: ¿no pueden funcionar en la misma tierra? "Sí se puede", informa Reiner Egner, director general de Tubesolar AG: "Hortalizas, lechugas, tomates, guindillas... todos ellos y muchas plantas más han conseguido en parte mejores rendimientos con nuestros sistemas piloto agrofotovoltaicos que en tierras de cultivo sin paneles solares".

La idea: generar electricidad con paneles solares en forma de tubo. Se instalan sobre pilotes a una altura de, por ejemplo, cinco metros sobre las tierras de cultivo. Las ventajas: La permeabilidad a la lluvia y la electricidad limpia, así como el fácil sombreado de las tierras de cultivo, que protege el suelo en caso de sol extremo. "El resultado es que se pueden conseguir mayores rendimientos en la agricultura y generar electricidad limpia al mismo tiempo", explica Egner. Cada vez hay más días de calor y largas sequías en todo el mundo, dice. Los tubos solares ayudan a reducir la desecación del suelo, son permeables a la lluvia, resistentes a la intemperie y los tractores pueden pasar por debajo de ellos. Con el tiempo, la visión es que los tubos fotovoltaicos de película fina alcancen una capacidad de producción anual de 250 megavatios.

Los mercados objetivo de Egner no son sólo la agrofotovoltaica, sino también las cubiertas comerciales industriales con su correspondiente ecologización, "un mercado con un potencial de gigavatios sólo en Baviera para los edificios comerciales existentes y en proyecto". Al utilizar nuestros módulos en tejados industriales y comerciales, en combinación con tejados verdes, contribuimos de forma significativa a la protección del medio ambiente y del clima, al tiempo que generamos energía". El equipo ya ha resuelto los retos más importantes relacionados con la estática y el área de contacto con el aire, dijo.

Tubesolar se fundó a finales de 2019 como una escisión de la producción de laboratorio de Osram/Ledvance en Augsburgo. Además de Reiner Egner, Jürgen Gallina, Director de Tecnología, es miembro del consejo de administración desde entonces, y el accionista mayoritario es Bernd Förtsch, empresario de Kulmbach.

En esa época, Osram/Ledvance producía, entre otras cosas, tubos fluorescentes que sirven de base para los tubos fotovoltaicos de película fina. "El producto necesitaba un inversor porque los inversores chinos no querían instalar la producción solar en Alemania", cuenta Egner. Y no les interesaban los tubos solares ni los conocimientos técnicos de los empleados. Vesselinka Koch, que había llevado esta idea de los tubos de película fina a Osram, le pidió que estudiara más a fondo la empresa, y así lo hizo.

En el proceso, Egner conoció a promotores e ingenieros mecánicos motivados y con gran experiencia en un mercado que el banquero formado consideraba que tenía un futuro prometedor. "Entonces encontramos inversores estratégicos que adquirieron patentes para la producción de tubos solares y contrataron a diez empleados como primer paso".

Una cooperación que Tubesolar ha acordado con la empresa American Ascent Solar (ASTI) ofrece un potencial especial. La start-up ha adquirido una participación en la empresa estadounidense por 2,5 millones de dólares, asegurándose así una segunda fuente de suministro de grandes volúmenes de lámina fotovoltaica de capa fina para sus módulos de tubo de vidrio. También está previsto crear una planta de producción conjunta en Alemania y desarrollar células solares especiales.

Estas células en tándem de perovskita CIGS son muy eficientes y baratas de producir. "Por lo tanto, tienen un potencial disruptivo en la industria solar, ya que las células de silicio monocristalino, líderes en el mercado, están cada vez más cerca de su eficiencia máxima práctica", escribe el analista Karsten von Blumenthal, de First Berlin Equity Research.

En 2020, Tubesolar generó una pérdida neta de 2,3 millones de euros. Tampoco se generaron ventas en el primer semestre de 2021. La pérdida neta fue de 1,2 millones de euros. La empresa necesitaba dinero principalmente para la construcción de una planta de producción totalmente automatizada. Para ello, el Estado Libre de Baviera ha prometido una subvención de 10,8 millones de euros, y Tubesolar está recaudando otra parte a través de dos ampliaciones de capital ya colocadas. En marzo de este año, el más reciente se completó con éxito con 6,5 millones de euros. "Con nuestra planta de producción automatizada, podemos escalar y ofrecer precios competitivos", dice Egner.

El mayor riesgo para Tubesolar es la certificación pendiente de los módulos por parte del TÜV. Egner lo espera en los próximos meses. La producción sólo podrá comenzar una vez que se haya concedido la certificación: "esperamos iniciar las ventas en la segunda mitad de 2022", informa Reiner Egner.

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Madera en lugar de aceite.

Cuando Florent Héroguel cierra los ojos, ve un mundo en el que el petróleo ya no juega ningún papel. "Nuestra visión es que todo lo que hoy se produce a partir del petróleo pueda producirse mañana a partir de la biomasa, gracias a la tecnología de nuestra start-up Bloom".

¿Cómo va a funcionar esto? Bloom toma un carbono que ya se encuentra en grandes cantidades en la naturaleza, la lignina, y lo convierte en una materia prima química que puede utilizarse en todos los lugares en los que se han utilizado hasta ahora los combustibles fósiles. "La lignina", explica Remy Buser, cofundador y actual director general de Bloom, "es el segundo biopolímero más abundante del planeta. Es el material de soporte de la madera, similar al hormigón armado en un edificio. Su estructura es muy similar a la del petróleo. Sólo que aún no se ha utilizado porque durante mucho tiempo fue sencillamente imposible extraerlo".

Al parecer, durante mucho tiempo los investigadores no entendieron su estructura y propiedades. Reacciones inesperadas e indeseables provocaron repetidamente la destrucción de la lignina durante el proceso de extracción. Por eso su extracción nunca ha sido rentable hasta ahora. Bloom ha superado esta debilidad.

La empresa surgió de una escisión de la Universidad École Polytechnique Fédérale de Lausana y fue fundada en 2019 por los dos químicos Remy Buser y Florent Héroguel. Bloom tiene su sede en Marly, un suburbio de Friburgo, en la Suiza francesa. "Bloom", explica Remy Buser, "ha utilizado herramientas analíticas de última generación para desarrollar una "química de estabilización" única. Permite extraer la lignina en su estructura natural y aprovechar plenamente sus propiedades para aplicaciones en la industria química".

El potencial de la lignina es realmente considerable. La madera, por ejemplo, tiene entre un 40 y un 50% de celulosa, entre un 20 y un 30% de hemicelulosa y entre un 15 y un 30% de lignina. Además de la celulosa y la quitina, la lignina es el polímero más abundante en la naturaleza. Ahora que la tecnología de Bloom ha hecho rentable la extracción de lignina, se abren enormes oportunidades para utilizar y explotar las reservas ya existentes de esta materia prima.

El mercado de los carbones y los compuestos de carbono es realmente enorme. Se encuentran en casi todos los objetos de nuestra vida cotidiana, en principio en todos los lugares donde hay plástico: plásticos, coches, medicamentos, pintura, incluso en los alimentos en forma de aromatizantes. En Alemania, el 87% de los compuestos de carbono proceden de materias primas fósiles como el petróleo, el gas natural o el carbón. Por el momento. Porque si los fundadores de Bloom se salen con la suya, eso cambiará en el futuro.

No hay escasez de lignina como materia prima. Sólo la industria papelera produce cada año unos 50 millones de toneladas de lignina como producto de desecho, un residuo que ahora puede convertirse en una materia prima extremadamente valiosa y sostenible. "Si tomamos una tonelada de madera que tiene un valor de 100 dólares, esta madera contiene materias primas por valor de 1000 dólares", calcula Remy Buser.

Además: "El recurso madera se produce de forma sostenible y su producción no entra en competencia directa con los alimentos, por lo que no hay ningún problema ético", sabe el científico forestal Dr. Marcus Lingenfelder, de la Universidad de Friburgo.

Bloom todavía está en la fase de preparación. "La tecnología ha sido validada a escala piloto, ahora tiene que convertirse en un proceso comercial", dice Remy Buser. "A largo plazo, nos gustaría abrir una nueva fuente de carbono sostenible, especialmente para la industria petroquímica. Sin embargo, la entrada en el mercado se hará inicialmente a través de mercados de bajo volumen y alto valor".

Los mercados a los que se refiere Buser son los de los perfumes, los aromas y los cosméticos, mercados con márgenes tradicionalmente muy elevados. Otro ámbito muy interesante es el mercado de la resina fenólica, que ya superó el valor de diez mil millones de dólares estadounidenses hace unos años.

"Estos mercados pueden integrarse en la estrategia de Bloom en los próximos 18 a 24 meses", explica Sebastian Heitmann, socio de la empresa alemana de inversiones de impacto Extantia. Sebastian Heitmann lleva más de un año acompañando a Bloom y está convencido del concepto. "La tecnología encaja, el equipo trabaja muy motivado: en menos de dos años tendremos los primeros resultados concretos".

"El hecho de que todos los que aún utilizan productos de origen fósil hoy en día tengan que adaptarse a un mundo descarbonizado juega a favor de nuestras cartas", dice Remy Buser, "los legisladores ayudarán a promover esta transición".

Heitmann lo tiene claro: Bloom habrá amortizado la inversión necesaria para su construcción a más tardar en 2030. Si el modelo de negocio tiene pleno éxito, Bloom se convertirá en un gigacornio: una empresa cuya tecnología ahorra más de mil millones de toneladas de CO2 al año. En perspectiva, esto reduciría las emisiones de CO2 en toda la UE en un 33%. Esto equivale a las emisiones de CO2 de 35 millones de coches. Un enorme impacto positivo.            

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Combustible a partir de CO2.

Una de las grandes esperanzas en la lucha contra el cambio climático es la electromovilidad. Pero incluso si hubiera suficientes estaciones de recarga, las correspondientes líneas eléctricas y grandes cantidades de electricidad verde, seguirían siendo necesarias otras soluciones para la aviación, el transporte marítimo y el transporte de mercancías pesadas.

Una alternativa podrían ser los llamados e-combustibles, combustibles basados en la electricidad y producidos a partir de CO2 y agua: E-keroseno, E-diesel y E-gasolina. Estos combustibles tienen las mismas propiedades y cualidades que los combustibles fósiles y pueden introducirse en los motores y accionamientos existentes. No es necesario convertir los motores ni construir nuevas infraestructuras. Y lo mejor es que se necesita CO2 para producir estos combustibles.

"Cuando hablamos de descarbonización", dice Sebastian Heitmann, socio de la empresa de inversiones de impacto Extantia, "hay esencialmente dos opciones: Podemos intentar evitar poner más CO2 en circulación. Eso suele ser laborioso y caro. O podemos intentar convertir el CO2 existente mediante tecnologías inteligentes de tal manera que podamos satisfacer nuestras necesidades de carbono. Si conseguimos gestionar el CO2 que hay sin aumentar la cantidad en sí, creamos una economía circular".

El proyecto P2X Copernicus muestra cómo es ese ciclo. Allí, la primera planta integrada del mundo produce combustible a partir del aire, el agua y la electricidad renovable. Además del Instituto Tecnológico de Karlsruhe (KIT), tres empresas participan en el prototipo: Climeworks, sunfire e Ineratec.

El combustible se produce en cuatro pasos. En el primer paso, se filtra el CO2 del aire. En principio, el dióxido de carbono puede extraerse donde se produce de todos modos, es decir, en las plantas industriales o de biogás. La empresa suiza Climeworks ofrece una solución muy elegante para ello. Es líder mundial con su tecnología y filtra el CO2 directamente del aire ambiente (patrimonio privado, número 04/2017). "Nuestros sistemas", explica Louise Charles, de Climeworks, "pueden instalarse en cualquier lugar del mundo. Son modulables, escalables y pueden producirse en masa".

El segundo paso es utilizar la tecnología de Sunfire. La empresa se fundó en 2010 y tiene su sede en Dresde. En la actualidad, sunfire es una empresa líder en electrólisis a nivel mundial. Su visión es "una vida sin combustibles fósiles".

En el llamado proceso "power-to-liquid", sunfire utiliza electricidad renovable para transformar el CO2 y el agua en un gas de síntesis verde, una mezcla de hidrógeno y monóxido de carbono.

En el siguiente y tercer paso, entran en juego los conocimientos técnicos de la empresa suiza Ineratec. "Mediante la llamada síntesis Fisher-Troops, el gas de síntesis se convierte en hidrocarburos de diferentes longitudes de cadena", explica Roland Dittmeyer, del KIT. "Estas moléculas de hidrocarburos son entonces los productos brutos para los combustibles sintéticos renovables, comparables al petróleo crudo".

"Con su tecnología, Ineratec va años por delante de sus competidores", explica Sebastian Heitmann. Calcula que esta innovadora tecnología puede reducir casi un tercio de las emisiones de CO2 de la UE. Esto también daría a Ineratec las características de un gigacornio: una empresa que puede ahorrar mil millones de toneladas de CO2 al año.

En el último y cuarto paso -desarrollado por los investigadores del KIT- los productos brutos así obtenidos se transforman finalmente en combustible líquido en una etapa de reacción posterior. Así se refinan: en e-keroseno, e-diesel y e-gasolina.

Toda la tecnología necesaria para ello cabe en un contenedor de nueve metros de ancho. El ciclo funciona y es eficiente. "Más del 90% del carbono que se filtró del aire en el primer paso se encuentra en el producto líquido", dice Roland Dittmeyer. Más aún: la parafina sintética se quema de forma más limpia que el combustible fósil. Y: El calor residual de la síntesis en el tercer paso puede reciclarse y utilizarse para la electrólisis en el segundo paso. Así, el 60% de la electricidad utilizada se almacena en el combustible líquido.

Por lo tanto, los combustibles fósiles pueden ser sustituidos por e-combustibles renovables y sintéticos. Con el uso del e-keroseno en los aviones, volar se convertiría en algo neutro desde el punto de vista climático. El uso de combustibles electrónicos en el transporte pesado podría reducir las emisiones de CO2, sin necesidad de realizar grandes inversiones para la conversión a nuevas tecnologías de propulsión o instalaciones de repostaje. Lo mismo ocurre con los envíos. También en este caso los carburantes electrónicos pueden contribuir significativamente a la descarbonización.

En Noruega ya se ha construido la primera planta industrial para la producción de e-combustibles. Los sistemas de filtrado de Climeworks eliminan el CO2 del aire. Los procesos de electrólisis del fuego solar lo convierten en combustible renovable. La planta funciona al 100% con electricidad renovable procedente de Noruega. En los próximos tres años se suministrarán diez millones de litros anuales de combustible renovable para los mercados noruego y europeo. La planta puede ampliarse a 100 millones de litros al año.

En Werlte, en el norte de Alemania, se ha construido la mayor planta del mundo de conversión de energía en líquido para la producción de queroseno con tecnología de Ineratec. La planta producirá más de 350 toneladas de queroseno electrónico sin emisiones de CO2 y suministrará a las compañías aéreas alemanas. Y eso es sólo el principio.

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"En 2022, Ineratec tiene previsto poner en marcha otra planta industrial pionera para la producción de combustibles sintéticos sostenibles en Fráncfort del Meno", afirma Philipp Engelkamp, cofundador y director general de Ineratec. La ubicación está estratégicamente bien elegida, ya que el parque industrial de Höchst garantiza el acceso a bajo coste al hidrógeno renovable, así como al CO2 de una planta de biogás.

"Queremos producir aquí hasta 3500 toneladas o 4,6 millones de litros de e-combustible al año", dice Philipp Engelkamp, "a partir de hasta 10000 toneladas de dióxido de carbono biogénico y electricidad renovable. Esta planta pionera será la más grande hasta la fecha de Ineratec y servirá como pionera para otros proyectos de conversión de energía en líquido en todo el mundo".

Cada litro de e-combustible sustituirá a un litro de combustible fósil. El ciclo ha comenzado. Ahora sólo falta que los políticos se aseguren de que se utiliza cada vez más combustible renovable en la aviación y el tráfico por carretera, aumentando gradualmente las cuotas de mezcla de los e-combustibles. La tecnología ha demostrado que funciona.

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Energía para África.

La energía es la clave de todo. En el África subsahariana, sin embargo, más de 600 millones de personas no tienen acceso a la electricidad. Y, por tanto, también sin acceso a la educación, la salud y, en última instancia, a la autodeterminación. "Si queremos que África se desarrolle y sea neutra en emisiones de CO2, tenemos que dar al continente la oportunidad de producir electricidad neutra en emisiones de CO2", dicen Torsten y Aida Schreiber.

Ambos fundaron Africa GreenTec en 2016. La empresa lleva la energía solar a las aldeas, a menudo remotas. Para ello, se monta el llamado contenedor solar, un contenedor estándar de doce metros de largo con paneles solares y la electrónica asociada.

Los paneles de la planta de energía solar pueden montarse y ponerse en funcionamiento in situ en pocas horas con ayuda local. Una llamada minirred, una red eléctrica autónoma, distribuye la electricidad a los talleres y tiendas de los pequeños empresarios y a los hogares de los habitantes. Los vecinos pueden pagar la electricidad mediante un sistema de tarifas de prepago adaptado a sus posibilidades financieras. Africa Greentec sigue siendo el operador, que también puede proporcionar otros servicios, como frigoríficos o plantas de tratamiento de agua, que también pueden ser instalados y mantenidos por empleados locales.

Como Aida Schreiber es de Malí, su empresa pudo recurrir a una amplia red informal en ese país. Por ello, Africa GreenTec también empezó a buscar ImpactSites, es decir, lugares que tienen buenas posibilidades de desarrollarse por sí mismos y cuyos habitantes están motivados para marcar la diferencia.

En la actualidad, son principalmente lugares de 3.000 a 5.000 habitantes que ya cuentan con una especie de clase media, una escuela y un centro de salud, donde los Schreiber están instalando sus contenedores solares y minirredes. Clase media en África significa: artesanos como carpinteros, ebanistas, herreros, guarnicioneros, pero también comerciantes en el mercado o con pequeñas tiendas y restaurantes. La electricidad les da la oportunidad de crecer económicamente y mejorar su nivel de vida.

Al mismo tiempo, Africa GreenTec se considera una empresa social. "Todo lo que está por encima del cero negro se reinvierte", dijo Schreiber en una entrevista radiofónica. En la actualidad, ya se han establecido 15 de estos ImpactSites alrededor del Solartainer en Malí, y otro en Níger. La visión es convertir a tres millones de personas de 1.000 aldeas africanas en ImpactSites autosuficientes y sostenibles para 2030.

Una primera campaña de crowdfunding recaudó más de cuatro millones de euros. Se está planificando la siguiente ronda. En otro proyecto, Africa GreenTec quiere apoyar a la Agencia de la ONU para los Refugiados (ACNUR) en el lago Chad con su infraestructura solar. Para ello, ofrecerá préstamos subordinados con tipos de interés fijos. Más al oeste, en Senegal, se van a sustituir las ruinosas bombas de agua que funcionan con diésel por 100 bombas que funcionan con energía solar. Esto costará medio millón de euros. También para esto, la empresa ofrecerá próximamente préstamos subordinados con un tipo de interés fijo del 4,25%.

Tal vez los Schreiber tengan razón cuando consideran que la inversión privada puede ser un modelo contrario a la ayuda al desarrollo tradicional. Creen que, con el apoyo adecuado, el continente africano puede abrirse paso por sí mismo hacia una economía energética eficiente y renovable.

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Una olla fría.

La cocina es un verdadero problema en África. En Nigeria, por ejemplo, el 96% de los hogares utilizan cocinas de carbón o parafina. Sus combustibles no sólo son a menudo exorbitantemente caros, sino que ponen en peligro la vida, especialmente de mujeres y niños: cada año, cuatro millones de personas mueren por la contaminación del humo. Por último, pero no menos importante, el medio ambiente y el clima también sufren.

"Crecí en un pueblo y vi cómo la gente contraía enfermedades pulmonares crónicas por el humo de los fogones", dice Okey Esse. "Dejé el pueblo para estudiar física, afortunadamente. En los laboratorios de la universidad, experimenté cómo optimizar el proceso de combustión en las estufas".

En la capital de Nigeria, Abuja, la empresa de Esse produce desde 2018 las PowerStove , pequeñas cocinas que pueden funcionar con pellets hechos de madera y residuos de cultivos. Suena a baja tecnología, pero es un sistema extremadamente sofisticado para quemar combustibles renovables sin residuos, y generar y almacenar electricidad en el camino. Y lo que es más: las cocinas tienen incluso conexión a Internet.

Gracias a un ingenioso suministro de aire a través de 85 boquillas, el material arde hasta 1000 grados completamente sin humo y sin residuos. Como resultado, los alimentos se cocinan en una quinta parte del tiempo en comparación con las cocinas de carbón o parafina que se utilizan habitualmente en África. En consecuencia, son económicos, sobre todo porque los pellets también son más baratos con el mismo rendimiento energético.

Además, la cocina genera electricidad, una solución elegante en muchos pueblos que están lejos de una línea eléctrica adecuada. Almacenada en una batería, también está disponible fuera de las horas de comida para iluminar y cargar los teléfonos. "Tenemos once modelos diferentes en oferta, dependiendo del tamaño cuestan entre diez y 110 dólares", dice Esse.

Pero como el 42% de los clientes de PowerStove no tienen más de dos dólares al día para vivir, la empresa de Esse ofrece la solución "Buy as you Cook", en la que los usuarios pagan la cocina en pequeñas cantidades según los tiempos de cocción. Para ello se utiliza la conexión a Internet, a través de la cual se pueden cargar los costes céntimo a céntimo según las horas de funcionamiento. Al cabo de dos meses y medio, la mayoría de los clientes ya han amortizado una cocina de este tipo, sobre todo si cambian las cocinas de carbón o parafina que son habituales en África.

De este modo, el dispositivo de alta tecnología de Okey Esses resuelve uno de los problemas más acuciantes del continente. Las emisiones de gases de escape de la PowerStove son tan bajas como las de una cocina de gas, emitiendo por tanto poco dióxido de carbono.

El año pasado, la empresa de capital riesgo GreenTec Capital Partners invirtió en PowerStove. Esto permitió a la empresa crear una segunda planta de producción en Abuja y aumentar la capacidad de producción a 25.000 cocinas al mes.

Pero Esse está pensando en algo más grande. Quiere que PowerStove se convierta en una empresa verdaderamente panafricana. Como siguiente paso, planea establecer el montaje final en Zimbabue. Dado que el país está situado prácticamente en el centro de África meridional, desde aquí también se puede atender con mayor rapidez el mercado de los países vecinos, que ahora está creciendo. 

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Segunda vida para las baterías.

La movilidad eléctrica puede contribuir en gran medida a mitigar el cambio climático. Pero esto crea un nuevo problema: ¿qué hacer con las baterías viejas que suelen retirarse de los coches en cuanto sólo les queda el 80% de su energía?

En 2025 se habrán liberado unos siete millones de baterías usadas procedentes de la movilidad eléctrica; hay tanta energía en ellas que una ciudad como Berlín podría abastecerse con baterías durante unos 50 días. Incluso si la batería se recicla, es un puro desperdicio de energía. "Se avecina un tsunami de pilas usadas. Así que me pregunté: ¿no podemos alargar su vida y darles un segundo uso? Con mi empresa betteries, desarrollé una solución que tiene el potencial de ahorrar 0,5 gigatoneladas de CO2 para 2030", dice el fundador Rainer Hönig.

La idea es sencilla, pero la tecnología no: Hönig ha desarrollado un proceso con el que puede extraer el corazón de las baterías electrónicas, los módulos de iones de litio, y ensamblarlos en nuevas baterías móviles de alto rendimiento. "De este modo, prolongamos la vida productiva de los módulos de iones de litio entre cinco y diez años. También garantizamos que las partes reciclables de las baterías se reciclarán después", nos dice.

Rainer Hönig tuvo su primer impulso para ayudar a dar forma a los retos sociales allá por 2009: "Por aquel entonces, era directivo de Rolls-Royce plc en Inglaterra y participé en un inusual curso de formación de un año". Se trataba de reunir a grandes empresas de éxito con emprendedores sociales. "En el proceso, también fui a Bangladesh a ver al Premio Nobel de la Paz Yunus, que inventó el microcrédito. Hemos mirado sus actividades. Eso cambió mi forma de pensar, mi visión de las cosas: eso me hizo algo". Después de la formación, Hönig impulsa algunas cosas en la dirección de la sostenibilidad en su empresa. Pero no tiene el impacto que le hubiera gustado. En 2016, el ingeniero aeroespacial dejó Rolls-Royce. Quiere contribuir a la protección del planeta "en el ámbito en el que conozco mi camino: la energía y la movilidad". Quería dar al mayor número posible de personas un acceso asequible a la energía móvil limpia procedente de las baterías". Como él mismo conduce e-cars, se le ocurrió desmontar y volver a montar baterías de coche en su garaje con unos cuantos estudiantes: "de ahí salieron los betteries en 2018".

Los retos de la creación de betteries, dice, fueron inmensos. "Todavía no había nada: ningún proceso eficaz para desmontar los módulos de iones de litio, ninguna experiencia y casi ningún socio. Porque en ese momento, mucha gente pensaba en vender coches electrónicos, pero casi nadie pensaba en el paradero de las baterías después de su uso". En Renault Mobilize encuentra un oído comprensivo. "La dirección de la empresa quería adoptar un enfoque progresista en el tema de la economía circular ya entonces". Betteries trabaja ahora en cooperación con Renault, lo que garantiza el acceso de la empresa a baterías usadas y a capacidades de fabricación industrial en particular. A partir de 2022, las baterías de segunda vida se ensamblarán en la fábrica de Renault.

Los compradores potenciales, dice, son más que suficientes. "La distribución, que hoy vende pequeños generadores y mañana tiene que ofrecer sistemas energéticos sostenibles. Empresas de alquiler de maquinaria para la construcción, eventos, festivales, cine y televisión. Empresas que instalan baterías de segunda vida en otros sistemas, como los pequeños vehículos de Piaggio o los tuk-tuks de la región asiática que actualmente se están convirtiendo a la conducción eléctrica. O todo el negocio del proyecto. Por ejemplo, se trata de alguien que quiere convertir 50 pequeñas estaciones de salud en África a la energía solar y necesita un sistema de almacenamiento estacionario y móvil, un suministro de energía descentralizado que debe ser respetuoso con el clima".

Sin embargo, la competencia es intensa. "Al fin y al cabo, nuestra competencia son productos nuevos que se abaratan cada año. Así que tenemos que convencer a los compradores de que el reciclaje secundario de las baterías no supone ninguna pérdida de rendimiento. Seguimos siendo más baratos que los productos nuevos; que siga siendo así depende en gran medida de la eficacia de nuestros procesos y de nuestra fuerza innovadora. Y lo único que nos protege es correr al menos tan rápido como la competencia y ser permanentemente innovadores para crear valor añadido para el cliente".

Al principio, Hönig invirtió sólo su propio dinero, y luego se le unieron amigos de su red como inversores ángeles. En la primera ronda oficial de semillas, destaca la alineación de la misión de sus patrocinadores. "Queremos personas que compartan nuestros objetivos y se esfuercen en la misma dirección. También deben añadir valor: a través de su red, sus puntos de venta, su experiencia". Ha encontrado inversores de impacto: un fondo financiado por la Fundación Shell y un fondo de compromiso de personas ricas que persiguen objetivos climáticos. Ambos quieren un retorno social además de un retorno financiero.

En la actualidad, la empresa ya factura "unos 100.000 euros", como dice Hönig. Sin embargo, oficialmente, la empresa aún se encuentra en la fase previa a la obtención de ingresos. "Estamos aprendiendo cómo funciona el lanzamiento del mercado. En Senegal, Portugal y en Belice, América Central, ya se utilizan nuestras baterías, también en Alemania. Pero la verdadera ola llegará cuando el producto se apruebe el año que viene".

Por eso también está volviendo a buscar inversores con un plan concreto. Los siguientes pasos son: Aprobar el producto a principios de 2022, lanzar el producto, generar las primeras ventas, cerrar una ronda de financiación que asegure el crecimiento durante los próximos 24 meses y establecer la siguiente categoría de producto, una más grande. "Si tenemos éxito, en 2030 habremos evitado al menos 0,5 gigatoneladas de CO2, habremos proporcionado electricidad limpia a millones de personas y habremos dado un impulso a la economía circular".

Dentro de cinco años, dice este hombre de 58 años, estará fuera y habrá cedido la empresa a colegas más jóvenes. "Lo harán realmente grande entonces. Lo miraré y me sentiré orgulloso de haberlo sacado adelante". 

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Weltretter10

Los salvadores del bosque.

En la Cumbre Mundial del Clima celebrada en Glasgow, más de 100 países se comprometieron a detener la destrucción de los bosques para 2030. Los bosques son importantes porque absorben alrededor de un tercio de las emisiones de CO2 emitidas por el ser humano cada año.

Sin embargo, en la actualidad, las zonas forestales se están reduciendo de forma alarmante. Según los investigadores de la cumbre del clima, cada minuto se pierde una superficie equivalente a 27 campos de fútbol, por desbroce, incendios o daños en el bosque.

Incluso en Alemania hay actualmente unas 300.000 hectáreas de las llamadas zonas dañadas. "Algo está yendo muy mal aquí", evalúa Ole Seidenberg: "Cada año hay más y además hay grandes áreas de conversión, es decir, bosques que actualmente siguen existiendo en monocultivo y que deberían convertirse rápidamente en bosques mixtos para que puedan soportar el cambio climático."

El problema: la repoblación forestal es cara, sobre todo en las zonas de difícil acceso. "Actualmente, la plantación de plántulas cuesta entre 4000 y 10000 euros por hectárea. Para asegurar los suelos y los nutrientes en las pendientes pronunciadas, a veces se necesita incluso un helicóptero. Esto cuesta 18 euros por minuto. Esta no es la manera de avanzar en este tema".

Seidenberg es uno de los tres fundadores de la empresa Skyseed. Su misión: utilizar un dron especialmente desarrollado y semillas de árboles en una carcasa de pellets para reforestar zonas forestales dañadas en Alemania y Europa de forma barata y eficaz. "Los drones pueden utilizarse rápidamente y en cualquier lugar. Cuanto más grande o difícil de alcanzar sea la zona, más útil será el dron. Y los gránulos garantizan que no se desperdicie ninguna semilla. El pellet protege, es puramente ecológico, puede almacenar más agua, y los microorganismos y cultivos de hongos que están en el suelo del bosque de todos modos pueden formar una mejor simbiosis con los nutrientes de la semilla. La germinación y el crecimiento se ven claramente favorecidos".

Junto con los hermanos Dominik y Simon Wind, Seidenberg creó un equipo en el plazo de un año y configuró el dron, que puede desplegar casi todas las especies de árboles en diferentes lugares utilizando dos mecanismos de caída diferentes. La prueba del concepto está en marcha: "Tenemos diez zonas de prueba, entre ellas un bosque estatal, varios grandes bosques propiedad de la nobleza y zonas que están siendo controladas científicamente por la Universidad Técnica de Múnich", explica Seidenberg. En otoño, utilizaron su dron para esparcir pellets en unas 30 hectáreas. "Allí hay suelos diferentes, condiciones climáticas distintas".

Y eso es importante, porque la última ronda de financiación proporcionó a la start-up un dinero que durará hasta febrero. Los fundadores han recaudado hasta ahora medio millón de euros de 13 inversores. La mayoría de ellos aportan su experiencia empresarial, los propietarios de los bosques también sus contactos con los vendedores de semillas. "Uno o dos inversores nos apoyarán hasta abril, pero luego necesitamos resultados, y entre 1,5 y dos millones de euros para poder escalar".

Su visión: en el futuro, los propietarios de bosques podrán echar un vistazo digital a sus tierras con la ayuda de Skyseed. Se analizará el suelo para poder determinar de antemano qué especies de árboles se adaptan mejor a cada mezcla. Al mismo tiempo, debería ser posible comparar en tiempo real con una cadena de suministro digital si se pueden comprar las semillas deseadas, dónde y a qué precio.

Lo ideal es que la oferta al propietario del bosque se haga durante la conversación. El propietario puede aceptarlo inmediatamente con un clic. Otro clic activa automáticamente el pedido y pone en marcha el proceso. En 2022, Skyseed quiere alcanzar las 500 hectáreas de superficie de forestación y demostrar que las semillas peleteadas tienen una clara ventaja sobre los plantones.

Pero esto va a ser sólo el principio. "Los drones tendrán mayor alcance, las baterías serán más potentes, podrán remolcar más y volar fuera de la vista", explica Seidenberg. Su objetivo es, por tanto, abastecer el diez por ciento del mercado alemán de reforestación en un plazo de cinco años.

"Ya se han acumulado 300.000 hectáreas, sólo en Alemania. Y el problema se agravará". A largo plazo, Seidenberg espera unas 120.000 hectáreas de nueva superficie de forestación al año: "Ni los viveros ni nuestro propio personal pueden seguir el ritmo. Esto hace que cada vez haya más zonas abiertas que se secan y se convierten en hierba bajo el sol abrasador sin una siembra rápida. Por eso cada año cuenta, y ahí es donde entramos nosotros, especialmente con nuestra mezcla preforestal". Para ello, se necesitan urgentemente medidas preventivas contra la desertificación en Grecia. O la conversión del bosque de eucaliptos en Portugal. "Hay mucho que hacer".

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Autores:

Yvonne Döbler, Sabine Holzknecht, Klaus Meitinger, Hanns J. Neubert.

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