• Klaus Meitinger

"Si no lo hago yo, no lo hará nadie".

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Teragnóstico. Once millones de personas en todo el mundo mueren con o por sepsis cada año. La Covid-19 también conduce a un shock séptico en los casos graves y, posteriormente, a un fallo orgánico múltiple. Sin embargo, durante 50 años no se ha podido desarrollar una terapia contra ella. Andreas Bergmann ha hecho de esto el trabajo de su vida. Como científico y como empresario. "Especialmente cuando la tarea es difícil y compleja", señaló, "no se puede esperar a los demás. Entonces tienes que convertirte en empresario tú mismo". Por eso funda. Uno tras otro. Ahora, dos de sus empresas, Adrenomed y SphingoTec, están a punto de lograr un gran avance.

Si todo sale como imagina Andreas Bergmann, este empresario de Henningsdorf, cerca de Berlín, dará espectaculares titulares en los próximos años. Porque sus empresas se han hecho muy grandes. Porque los inversores han obtenido grandes beneficios con sus acciones. Pero, sobre todo, porque ha hecho que el shock séptico sea tratable y ha salvado la vida de millones de personas.

"La sepsis es una enfermedad muy grave, a menudo mortal. Se trata de una reacción inflamatoria del organismo frente a virus, bacterias u hongos, en cuyo transcurso suele producirse el fallo de uno o más órganos. Entre el 30 y el 50 por ciento de los pacientes mueren a pesar de utilizar al máximo las medidas médicas intensivas", explica Konrad Reinhart, catedrático del Hospital Charité de Berlín y presidente de la Fundación contra la Sepsis. Lo que poca gente sabe: El Covid-19 también es tan peligroso porque puede provocar una sepsis, que luego hay que tratar en cuidados intensivos.

Pero aunque el problema se conoce desde hace décadas, a día de hoy hay poca terapia específica para la sepsis, aparte de la lucha contra la infección desencadenante y los cuidados intensivos. "La sepsis ha sido calificada durante mucho tiempo como la tumba del billón de dólares de la industria farmacéutica. En el pasado han fracasado un ensayo tras otro. Hoy en día, es casi una especie de indicación quemada a la que la industria ya no se atreve a acercarse", explica Andreas Bergmann, científico y fundador en serie de empresas que investigan en torno a la sepsis.

La dificultad: hay cientos de patógenos y enfermedades infecciosas que pueden provocar sepsis. "Pero los estudios del pasado siempre se centraban en un único fármaco que supuestamente ayudaría a todos los pacientes, una talla única", explica Reinhart, "y el resultado era siempre el mismo". Algunos de los pacientes se beneficiaron. Otros fueron perjudicados. Y eso anuló el resultado de un estudio. O la señal positiva no era tan grande como debía ser para justificar la aprobación de un nuevo medicamento".

"Por eso adoptamos deliberadamente un enfoque muy diferente", explica Bergmann, "no empezamos buscando un fármaco, sino que dimos un paso atrás". En 2009, en colaboración con casi 100 instituciones académicas de todo el mundo, puso en marcha un programa para responder a la pregunta de por qué la gente muere realmente de sepsis. ¿Cuál es la causa exacta y detectable de la muerte? "Nuestro objetivo era comprender la causa concreta y luego apuntar sólo a esa causa. Esto es la medicina de precisión: todo el mundo habla de ella, pero casi nunca se pone en práctica. Queríamos aplicar esta idea de la terapéutica -una combinación de terapia y diagnóstico- de forma coherente".

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La lucha de Andreas Bergmann contra la sepsis comenzó hace casi exactamente 30 años. Junto con cinco colegas, organiza la compra por parte de la dirección de la división de diagnósticos de Henning Berlin. Los científicos crearon una sociedad de responsabilidad limitada, encontraron socios financiadores, un capitalista de riesgo, invirtieron ellos mismos diez millones de marcos en acciones y llamaron a la empresa B.R.A.H.M.S. Diagnostica. Andreas Bergmann es la "A" del medio (Riqueza Privada ya informó sobre la "B", Bernd Wegener, a quien Bergmann aún se refiere como su padre adoptivo, en la edición de 04/2015). En 1995, la empresa desarrolla un innovador biomarcador para la detección temprana de la sepsis. Hoy en día, esto se considera un estándar clínico. En 2009, B.R.A.H.M.S. se vende al grupo estadounidense ThermoFisher por 480 millones de dólares. La cuota de Andreas Bergmann es de unos 25 millones. Eso es más que suficiente para vivir para alguien a quien los confidentes describen como un "caballo de batalla". Pero, sobre todo, es el billete para convertirse en empresario.

"Soy un científico, después de todo, pero me he dado cuenta de que las universidades por sí solas no son capaces de generar valor de verdad". Muchas mentes ingeniosas, prosigue Bergmann, tienen ideas innovadoras y luego esperan a que otro recoja la pelota. "Pero ese no es el caso. La experiencia demuestra que la industria farmacéutica está ocupada con sus propios proyectos. Y si el proyecto es, además, muy arriesgado, se hace extremadamente difícil. Tenemos que asegurarnos de que la idea llegue a una fase en la que la industria esté interesada en ella. Y la única manera de hacerlo es asumiendo el riesgo nosotros mismos al principio, convirtiéndonos en emprendedores e impulsando el proyecto concreto".

Eso es exactamente lo que hace Bergmann. Trabajando con su propio capital, buscando la ayuda financiera de antiguos compañeros de su época de B.R.A.H.M.S., acercándose a las oficinas familiares: así es como este empresario nacido en Berlín ha fundado ya 15 empresas. E invirtió unos 20 millones de euros de su propio patrimonio. "El requisito previo es siempre manejar los recursos financieros con mucha prudencia. Si veo que una idea o un concepto no funciona bien, no lo sigo alimentando. La mayor parte del dinero se pierde en nuestra industria por montar un caballo casi muerto durante demasiado tiempo. No quiero que me pase eso". Esa es otra forma en la que Bergmann se diferencia de muchos otros fundadores. "Me gano la vida con mis proyectos. Y, por tanto, puede actuar de forma independiente y sin conflicto de intereses", explica, "probablemente por eso también he podido seguir con el tema de la sepsis durante tanto tiempo".

Ahora parece que está dando sus frutos. La primera empresa, Adrenomed, está a punto de lograr un gran avance. "Hace cuatro años, el programa para demostrar las causas exactas de la muerte en el shock séptico llegó a su fin. Desde entonces, hemos acelerado mucho".

Bergmann y sus colegas han podido identificar tres causas principales, que a veces ocurren simultáneamente. La primera es la insuficiencia renal. Al parecer, esto afecta a una cuarta parte de los pacientes que mueren en cuidados intensivos.

El segundo -el mayor bloqueo, con un 70%- es la pérdida de lo que se denomina función endotelial. "Esto parece complicado, pero es bastante sencillo. El endotelio es una piel fina como el papel. Recubre el interior de nuestros vasos sanguíneos y los mantiene sellados como una cámara de aire de bicicleta". Si este endotelio está dañado por una infección o una inflamación, empieza a tener fugas. El fluido sale entonces del vaso sanguíneo, donde hay una alta presión, hacia el tejido, donde no hay ninguna presión.

"Se forma un edema, los órganos se vuelven disfuncionales, el agua llega a los pulmones. Por cierto, esa es la principal razón por la que los casos graves de Covid 19 requieren ventilación. Y al final, los órganos fallan".

Bergmann cita la insuficiencia cardíaca aguda como tercera causa de muerte. "La causa son las células muertas. Se llama necrosis: las células se rompen, el contenido de la célula se escapa. Esto pone una enzima digestiva en la sangre. Y esto elimina una hormona que es crítica para mantener la función del corazón. Aunque esté perfectamente sano, el corazón deja de funcionar. Simplemente deja de funcionar".

Ahora Bergmann también ve exactamente por qué los intentos anteriores de desarrollar un fármaco contra la sepsis no pudieron funcionar en absoluto. "Un fármaco que mejora la función tubular no ayuda a la insuficiencia cardíaca, y viceversa. En los ensayos de eficacia, que al fin y al cabo se llevan a cabo en todos los pacientes con sepsis, el criterio de valoración -una reducción significativa de la mortalidad- no podría alcanzarse, por supuesto." Por tanto, la búsqueda de un agente de diagnóstico fiable debe preceder al desarrollo de un fármaco. "El médico tiene que saber con seguridad cuál es el problema. Y tiene que saberlo rápidamente. Porque en el shock séptico, la probabilidad de supervivencia disminuye un 7% cada hora".

Ahora Andreas Bergmann y su equipo vuelven a pisar terreno conocido. En su empresa SphingoTec, lleva investigando las pruebas adecuadas desde 2010. "Mientras tanto, tenemos un agente de diagnóstico que muestra inmediatamente la función renal actual. Esto es crucial para el tratamiento porque el deterioro puede ser muy rápido en los riñones. Tenemos un análisis de sangre que es capaz de cuantificar la función tubular de una persona. Y podemos detectar la enzima que reduce la función del corazón".

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Con ello, el científico ha sentado las bases para buscar terapias. "Ahora nos planteamos primero dónde podríamos intervenir para favorecer la función endotelial. O restaurarlo. Para luego desarrollar un anticuerpo. Eso es lo que hemos encontrado. Se llama adrecizumab".

Hasta este punto, el capital propio de la empresa y el apoyo de socios comerciales de confianza siguen siendo suficientes. "Pero ahora teníamos que ir al paciente, probar la seguridad y la tolerabilidad, descartar los efectos secundarios". Se necesitan más de 40 millones de euros para los estudios necesarios. Bergmann convenció a dos financieros de riesgo: HBM de Suiza, que ya estaba a bordo de B.R.A.H.M.S., y Wellington Partners. "El grupo de Andreas Bergmann no sólo había identificado el desencadenante del shock séptico, sino que también había encontrado un anticuerpo que actúa en pocas horas. Enseguida vi que el impacto de estos descubrimientos en el conjunto de la medicina podía ser enorme. Dilucidar esta conexión es digno de un Premio Nobel. Y las perspectivas económicas podrían ser enormes", dice Rainer Strohmenger, socio de Wellington Partners, para explicar por qué decidió participar.

Los resultados del estudio son alentadores: el fármaco es seguro, se tolera bien y no tiene efectos secundarios. Y alimentan la esperanza de que se pueda demostrar la eficacia. "Conozco bien el estudio", dice Konrad Reinhart, "lo interesante es que aunque Adrecizumab no tuvo un efecto positivo estadísticamente significativo en todo el colectivo de todos los pacientes, sí tuvo un efecto positivo en el grupo de pacientes que no tenían la enzima que reduce la función cardíaca además del problema de la función tubular. Y que aquellos que fueron tratados dentro de las primeras seis a doce horas después del inicio del shock séptico respondieron positivamente. Se trata de una información importante a la hora de seleccionar a los pacientes para los próximos estudios. Creo que vale la pena investigar y perseguir este enfoque".

"Los resultados son tan positivos y contundentes que, de hecho, estamos preparando con entusiasmo un estudio que debería conducir a la aprobación del mercado", aclara Bergmann. Porque ahora sabe exactamente lo que hay que hacer para optimizar las posibilidades de éxito de su medicamento. "Administraremos el anticuerpo muy pronto y trabajaremos exclusivamente con pacientes en los que nuestros análisis de sangre indiquen una función endotelial insuficiente y descarten un problema cardíaco".

Está previsto que el juicio comience a mediados de 2022. Si tiene éxito, la aprobación del mercado sería posible tres años después, inicialmente en Europa, y poco después en Estados Unidos y Asia. "Son perspectivas fascinantes", afirma Rainer Strohmenger.

Sin embargo, para que las cosas lleguen tan lejos, Strohmenger vuelve a ser solicitado como inversor. "Necesitamos unos 80 millones de euros para este estudio, sólo para Europa. Por ello, pronto realizaremos otra ronda de capital", informa Bergmann. En la búsqueda -normalmente difícil- de financiadores, podría beneficiarse hoy de una situación mixta especial. "Covid-19 ha revelado sin contemplaciones que hemos descuidado las enfermedades infecciosas en los últimos 60 años", explica Konrad Reinhart, "por lo que el interés del mercado por este tipo de investigación es ahora mucho mayor que en el pasado".

De hecho, Andreas Bergmann también puede aportar un interesante aspecto secundario a Covid-19. "En el Hospital Universitario de Hamburgo se llevaron a cabo los llamados ensayos curativos con Adrecizumab en ocho pacientes coronarios que no tenían perspectivas de recuperación. Siete sobrevivieron". Por supuesto, matiza inmediatamente Bergmann, un ensayo de curación de este tipo no es ciencia real. "Pero los resultados son bastante notables".

De hecho, los médicos de Alemania están planeando realizar más ensayos. "Están convencidos de que este medicamento puede resolver gran parte del problema de la corona. No curará el Covid-19, pero abordará el verdadero problema: la elevada mortalidad y la necesidad de ser tratado en unidades de cuidados intensivos. Incluso recibimos un compromiso de financiación del Ministerio Federal de Educación e Investigación de Alemania a finales de abril y ahora nos estamos preparando para realizar los primeros estudios a corto plazo y completarlos lo antes posible."

Bergmann también está ahora tras la pista de un paro cardíaco. "Actualmente estamos desarrollando un anticuerpo que inhibe la enzima responsable y restablece inmediatamente la función cardíaca. Se llama Procizumab. También he fundado una empresa para ello: 4TEEN4 Pharmaceuticals. El año que viene entraremos en los primeros ensayos clínicos".

Por otro lado, Adrenomed también tiene en marcha un proyecto para demostrar el beneficio del adrecizumab en la insuficiencia cardíaca aguda. "Si a la insuficiencia cardíaca se le suma el mal funcionamiento de los tubos y el agua llega a los pulmones, eso también puede poner en peligro la vida. Así que es obvio utilizar adrecizumab también para ese problema".

Es impresionante lo que está ocurriendo en Brandenburgo. Las empresas de Bergmann no sólo se están convirtiendo en grandes faros de esperanza en el ámbito de la medicina. Las perspectivas económicas también son apasionantes.

En SphingoTec, el empresario está poniendo en práctica un dispositivo de prueba que funciona casi tan sencillamente como una prueba rápida Corona. "Ponemos sangre en una almohadilla de plástico que se asemeja a un CD de música. Luego lo ponemos en un lector, y en 20 minutos el médico obtiene un resultado claro de nuestros biomarcadores sobre la función renal, tubular y cardíaca. Y ahora puede decidir: Cuido el riñón, doy adrecizumab, doy procizumab, o ambos. Así que podríamos ayudar a la mayoría de los pacientes en el contexto de la sepsis, que es a donde he querido llegar desde hace mucho tiempo".

Cada uno de estos tres marcadores de SphingoTec, espera Bergmann, podría desarrollar a largo plazo un potencial económico al menos similar al del biomarcador B.R.A.H.M.S. que desarrolló en su día: "ahora factura unos mil millones de dólares en todo el mundo".

El potencial de ganancias de Adrenomed depende, en última instancia, del precio que pueda alcanzarse para un tratamiento con adrecizumab y de cuántos pacientes pueda suministrar la empresa. Pero hoy sólo hay indicios aproximados de ello. En el pasado, otros medicamentos que no funcionaban, dijo Bergmann, estaban en el rango de los 10.000 euros por aplicación. En Alemania, al menos 50.000 personas sufren un shock séptico cada año, aunque esta cifra es probablemente demasiado baja debido a la escasa documentación de nuestro sistema sanitario. En todo el mundo hay varios millones de personas afectadas. La mitad de estas personas podrían ser ayudadas con Adrecizumab en el mejor de los casos. "Aunque calculemos con mucho cuidado y hagamos grandes deducciones, siguen saliendo números fantásticos", dice Bergmann, tomando un respiro audible: "El mundo farmacéutico también lo ve así. El adrecizumab es un candidato de éxito".

Para poder poner realmente en marcha la potencia, Bergmann ha reestructurado su empresa Adrenomed en los últimos meses. Con Wolfgang Baiker, antiguo empleado de Boehringer Ingelheim USA, la empresa pudo contratar como director general a un experto de probada eficacia que cuenta con una excelente red de contactos en la industria biofarmacéutica. Y Mirko Scherer, el nuevo director financiero, tiene una amplia experiencia en salidas a bolsa.

Esto sugiere que una salida a bolsa en un futuro próximo o un acuerdo de licencia con las grandes farmacéuticas también podría desempeñar un papel en los planes de Bergmann. "Al menos ahora tenemos la capacidad de gestión que nos permitiría llevar a cabo nosotros mismos el ensayo de aprobación del mercado para el adrecizumab. Todo lo demás está abierto. Pero está claro que nos estamos preparando para actuar".

Para el propio Bergmann, esto significaría también una gran recompensa económica. "Oh, ya sabes, personalmente no me interesa tanto el dinero", dice el científico y empresario.

También - probablemente - simplemente no tiene tiempo para gastar una fortuna. "¿Te he hablado ya de mi nuevo proyecto? El Alzheimer es otra historia sin esperanza en la que todo el mundo tiene los dedos quemados. Hemos descubierto que el responsable es un trastorno de la barrera hematoencefálica que se desarrolla lentamente y una deficiencia de cierta enzima. Se llama peptidilglicina α-amidante monooxigenasa. Ya hemos desarrollado un análisis de sangre y ahora estamos buscando un medicamento. Para ello fundé PAM Theragnostics". ®

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// Cómo invertir en Andreas Bergmann.

Hay dos maneras de invertir en las actividades empresariales de Andreas Bergmann: directamente o a través de un vehículo cotizado.

En el transcurso del año, Bergmann está planeando una ronda de financiación para Adrenomed, SphingoTec y 4TEEN4 Pharmaceuticals, en la que pueden participar principalmente las family offices. Como financiación puente hasta esta ronda, las empresas están emitiendo actualmente bonos convertibles con una inversión mínima de 50000 euros. Las condiciones son interesantes. El convertible devenga un interés del 5% anual y permite participar en la próxima ronda de financiación con un descuento del 20%.

La segunda opción es la compra de acciones de la empresa cotizada DBI - Deutsche Biotech Innovativ AG. DBI fue fundada originalmente por Bernd Wegener, Andreas Bergmann y Metod Miklus -el BAM de B.R.A.H.M.S.- para crear un vehículo biotecnológico ampliamente diversificado para los inversores, con el fin de recaudar fondos para el desarrollo ulterior de las diversas ideas del triunvirato.

Sin embargo, esto no funcionó realmente porque los inversores interesados prefirieron invertir directamente en Adrenomed y algunos otros proyectos tampoco progresaron. Por ello, Wegener, Bergmann y Miklus siguen teniendo el 97% de DBI en la actualidad. La propia empresa tiene una participación del 10,54% en Adrenomed. Posee el 27,27% de Angiomed -una empresa que desarrolla anticuerpos para desacoplar los tumores del torrente sanguíneo-, el 5,38% de PAM Therapeutics y acciones inferiores al 1% en 4TEEN4 Pharmaceuticals y SphingoTec. Sin embargo, en la actualidad, DBI está muy valorada, con un valor de mercado de unos 90 millones de euros.

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// "Estamos viviendo en el país de los sueños".

"Es una locura", reflexiona el profesor Konrad Reinhart, presidente de la Fundación Sepsis, "en cada parada de autobús hay educación sobre las enfermedades de transmisión sexual. Sólo sobre la sepsis nadie sabe. Sin embargo, probablemente en Alemania, al igual que en Estados Unidos, al menos 500 personas por cada 100.000 habitantes se ven afectadas cada año".

La misión de Reinhart es cambiar esto. Lo primero y más importante es educar a la gente sobre la enfermedad. "La sepsis puede afectar a cualquiera. Es la primera causa de muerte evitable en todo el mundo. En Alemania, 75.000 personas mueren cada año con o por sepsis. Entre ellos hay varios cientos de recién nacidos, niños y adolescentes. Hasta el 75% de los supervivientes de la sepsis sufren consecuencias a largo plazo. Entre 15.000 y 200.000 muertes podrían evitarse sólo con la detección precoz, tratándola como una emergencia y siguiendo las normas de higiene y las recomendaciones de vacunación."

El hecho de que, como sociedad, simplemente aceptemos esto, según Reinhart, es un escándalo. Por ello, la Fundación Sepsis organiza campañas, presiona a nivel político y quiere conseguir que, como por ejemplo en el Estado de Nueva York, se proporcione ya información sobre las enfermedades infecciosas y la sepsis en las escuelas. "Sólo un 20% de las infecciones se producen en relación con el tratamiento hospitalario. El 80% ya llega al hospital con sepsis. Por eso, el público debe conocer los primeros síntomas para poder hacerse examinar rápidamente si sospecha que hay una infección: confusión, dificultad para respirar, taquicardia, fiebre, escalofríos, sudoración y piel húmeda".

Reinhart también pide que se exija a los hospitales que tomen ciertas medidas cuando se sospeche de una sepsis: "hacer inmediatamente cultivos de sangre, dar antibióticos, dar fluidos". Sólo eso ha reducido la mortalidad en Estados Unidos del 30 al 20 por ciento en cinco años, dijo. "La afirmación durante décadas de los respectivos ministros de Sanidad de cada color político de que "Alemania tiene uno de los mejores sistemas sanitarios del mundo" es una de las mentiras vitales de esta república. En la actualidad, la sepsis ni siquiera aparece en el informe sanitario federal anual. El Centro Federal de Educación Sanitaria lo mencionó por primera vez en 2021. Creíamos que teníamos las enfermedades infecciosas ganadas. Ahora nos están alcanzando con fuerza. Tenemos que hacer algo al respecto".

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Autor: Klaus Meitinger

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