• Dr. Ludger Wess

Vida despreocupada con los órganos de los donantes.

TolerogenixX 1Tecnología médica. Las personas con órganos de donantes deben estar en guardia contra las enfermedades infecciosas durante toda su vida. Para evitar que el órgano sea rechazado, su sistema inmunológico debe ser suprimido. Una infección podría ser una sentencia de muerte. Las empresas de biotecnología están trabajando ahora para preservar las capacidades de los sistemas inmunológicos de estos pacientes.

En Alemania, varios miles de personas reciben cada año órganos de donantes: riñones, hígados, páncreas, pulmones o corazones. En Europa hay decenas de miles, en todo el mundo varios cientos de miles. Todos tienen el mismo problema después del trasplante.

"Cada órgano debe encajar inmunológicamente para que no sea rechazado inmediatamente, es decir, destruido por el sistema inmunológico del receptor", explica Matthias Schaier, cofundador y director general de la empresa de biotecnología TolerogenixX, con sede en Heidelberg. Sin embargo, a pesar de todos los esfuerzos de los médicos por encontrar el mayor número posible de características coincidentes a fin de burlar el sistema inmunológico, cada órgano donado sigue siendo un intruso hostil para el sistema de defensa del receptor. Por esta razón, el sistema inmunológico de los receptores de órganos debe ser suprimido por el resto de sus vidas por un cóctel de drogas. La consecuencia: las personas afectadas son particularmente susceptibles a las enfermedades infecciosas y a los tumores.

Schaier, especialista en enfermedades autoinmunes, ha estado trabajando en una solución a este problema durante bastante tiempo. Hace unos años, junto con su colega Christian Morath, especialista en transplantes de la Universidad de Heidelberg y cofundador de la empresa, desarrolló finalmente un elegante método para preparar el sistema inmunológico de un receptor de órganos para el órgano del donante de manera que no se produzca la reacción de rechazo. Esto no limitó la capacidad del sistema inmunológico para proteger el cuerpo contra enfermedades infecciosas y tumores. Y el uso de drogas con muchos efectos secundarios también se redujo significativamente.

"Antes del transplante, se toman células sanguíneas del donante del órgano y se tratan con nuestro método patentado", explica Schaier. "Esto puede hacerse en un día. El receptor del órgano recibe las células tratadas y está listo para el trasplante después de una semana.

"El tratamiento después del trasplante también es concebible", dijo Schaier, "por ejemplo, en pacientes con rechazo. Ya hemos probado el trasplante de células madre en un paciente y hemos publicado los resultados.

Sin embargo, esto sólo es posible si se tiene acceso a las células sanguíneas del donante, es decir, si el donante de órganos era un donante vivo y sigue vivo.

Para llevar la tecnología al mercado, Schaier y Morath fundaron TolerogenixX en 2016. Morath explica el procedimiento: "Los glóbulos blancos del donante del órgano son tratados con mitomicina C, un antibiótico que actualmente sólo se utiliza en el tratamiento del cáncer. En el proceso, ciertos antígenos de superficie se regulan a la baja, mientras que los genes que suprimen la defensa inmunológica se activan".

Las células tratadas del donante se administran luego al receptor mediante una infusión. "Luego desactivan las células que reaccionan a antígenos extraños de la superficie con una respuesta inmunológica", dijo Morath. Esto crea efectivamente una tolerancia inmunológica hacia el órgano donante.

TolerogenixX 2

Este proceso lleva unos días y hace que el sistema inmunológico del receptor ya no reconozca el órgano donante implantado como extraño, sino que lo considere como un tejido propio del cuerpo. Esto suprime la reacción de rechazo, mientras que la capacidad del sistema inmunológico para reconocer patógenos o tumores se mantiene.

El procedimiento se ha probado en un ensayo clínico inicial en diez pacientes que recibieron un riñón como donación en vida. El resultado: el procedimiento demostró ser seguro y bien tolerado y ningún paciente experimentó rechazo durante el período de observación - un año después del trasplante. Tampoco se encontraron anticuerpos contra el trasplante. Al mismo tiempo, los transplantes funcionaron perfectamente.

Los especialistas en transplantes Sam Kant y Daniel C. Brennan de la Escuela de Medicina de Johns Hopkins, Baltimore, calificaron los resultados de "alentadores" en una publicación. Si los resultados pudieran confirmarse en estudios más amplios, concluyeron, "seremos testigos de cómo el objetivo original del trasplante se hace realidad: que pase de un método de tratamiento a una cura real".

TolerogenixX está preparando un ensayo más grande con pacientes. "Si todo va bien, comenzaremos este estudio a finales de 2020, y si los resultados son de nuevo positivos, podríamos obtener una llamada aprobación condicional", dijo Schaier. Esta opción se introdujo en la UE en 2005 para poner más rápidamente a disposición de los pacientes nuevos medicamentos que se necesitaban con urgencia y que ofrecían grandes beneficios. Las condiciones suelen incluir el requisito de completar los estudios de la fase III y realizar nuevas investigaciones dentro de determinados plazos.

Schaier y Morath ven otras posibles aplicaciones en el tratamiento de enfermedades autoinmunes. La tecnología de TolerogenixX también podría ayudar a hacer que el sistema inmunológico sea tolerante a los autoantígenos que se utilizan para tratar tales enfermedades. Concretamente, TolerogenixX está considerando la posibilidad de realizar un estudio con pacientes que padecen lupus eritematoso sistémico, una enfermedad autoinmune inflamatoria crónica que daña los órganos internos de los afectados.

Esto permitiría lograr lo que fue imposible durante mucho tiempo: controlar el sistema inmunológico sin dejarlo fuera de acción.

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¿Suerte?

Sólo en Alemania, había alrededor de 9000 personas en la lista de espera para un órgano donado el 01.01.2020. En la UE, más de 150.000 personas estaban esperando en 2018. La situación en los Estados Unidos no es mucho mejor. Más de un tercio de todas las personas en la lista de espera mueren cada año sin haber recibido un órgano.

El xenotrasplante, en el que se trasplantan órganos de animales a humanos, ha sido por lo tanto una idea de larga data. Si esto tuviera éxito, podríamos criar animales para la extracción de órganos.

Incluso hoy en día, las personas con válvulas cardíacas no funcionales suelen recibir las llamadas "válvulas cardíacas biológicas", que están hechas de las válvulas aórticas de los cerdos o del tejido pericárdico del ganado. Sin embargo, el trasplante de órganos enteros es más difícil. Los de los chimpancés, nuestros parientes más cercanos en el reino animal, son demasiado pequeños y no lo suficientemente poderosos. Los corazones de cerdo son fisiológicamente más adecuados. Tienen suficiente capacidad de bombeo, un tamaño adecuado, y la sangre y el metabolismo de los cerdos tienen características similares a las de los humanos.

Sin embargo, hay dos obstáculos importantes para el uso de los órganos de cerdo: en primer lugar, la llamada reacción de rechazo hiperagudo, que se produce minutos o unas horas después del trasplante, y en segundo lugar, el riesgo de transmisión del virus.

Los llamados retrovirus de los cerdos (PERV - retrovirus endógeno porcino) son particularmente problemáticos. Estos se integran en el genoma de los animales como una especie de "durmiente" y por lo tanto también son heredados por la descendencia. En determinadas circunstancias pueden volver a activarse y causar enfermedades.

El segundo problema es la tolerancia inmunológica. En los mamíferos, los llamados antígenos de superficie se encuentran en la superficie de todas las células. Éstas varían de especie a especie y dentro de una misma especie de individuo a individuo. Ayudan al sistema inmunológico a reconocer las propias células sanas del cuerpo. Si el patrón no corresponde a la norma conocida por el sistema inmunológico, la célula en cuestión es eliminada por el sistema inmunológico. Los cerdos poseen antígenos de superficie que no se encuentran en absoluto en los humanos. Mientras que estos pueden ser removidos químicamente del tejido de la válvula del corazón, esto no es posible con los órganos. Provocan la reacción de rechazo hiperagudo, que no se puede controlar ni siquiera con medicamentos.

La compañía de biotecnología estadounidense eGenesis está trabajando en ambos problemas. En 2013, el entonces estudiante de Harvard de 27 años, Luhan Yang, fue coautor de un estudio que demostró que los genes de los mamíferos pueden ser eliminados o alterados. Yang, que ya había sido una especie de superestrella biológica en su país natal chino como estudiante de secundaria, no tuvo problemas para convencer a la mundialmente famosa bioingeniera Geogre Church de que esto también resolvería el problema de los virus en los órganos de los cerdos. Juntos fundaron eGenesis.

El proyecto también fascinó a los inversores y así la compañía comenzó a operar en Cambridge en febrero de 2015. Los científicos pudieron publicar una sensación en noviembre: Habían logrado desactivar todos los PERV en las células de cerdo. Sin embargo, esto fue inicialmente sólo una línea celular, informa Carmel. "Queríamos".

Dos años más tarde, la compañía pudo criar un cerdo entero sin retrovirus endógenos a partir de una línea celular tratada de esta manera. Desde entonces, ha habido cerdos en los que las 62 copias de los 25 PERV están inactivas. La primera se llamó Laika, en honor al perro que en 1957 fue la primera criatura viviente que se puso en órbita alrededor de la Tierra a propósito. eGénesis trabaja ahora en la minimización de las reacciones de rechazo. Para ello, se introducirán genes humanos en el genoma de los cerdos para hacer el tejido de los órganos más inmune compatible y reducir el riesgo de formación de coágulos de sangre.

Si esta labor también funciona -aunque actualmente no hay un plazo para ello- ya no habría escasez de órganos de donantes en el futuro.

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Autor: Dr. Ludger Wess

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