• Dr. Günter Kast

Cargamento chic.

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El espíritu emprendedor. La familia Wong en Papeete, Tahití, ha desarrollado un modelo de negocio muy especial por necesidad. Su Compagnie Polynésienne de Transport Maritime combina el transporte marítimo de pasajeros y de carga, dirigiéndose a dos destinos inusuales en el Pacífico Sur: las remotas Islas Marquesas, donde está enterrado el pintor Paul Gauguin. Y la isla de Pitcairn, donde se escondieron los amotinados del "Bounty" y donde aún hoy viven sus descendientes.

Como cada vez que el "Aranui 5" está listo para salir del puerto de Papeete, Philippe Wong, nacido en 1972, sube a bordo antes de que las líneas sean liberadas.

El Director General de la Compagnie Polynésienne de Transport Maritime (C.P.T.M.) da la bienvenida a los huéspedes habituales, mientras las grúas giran sobre la cubierta de proa. Están cargando grandes contenedores de carga, esta vez de 1.400 toneladas.

"Esto está cerca de nuestro récord de 1.600 toneladas", explica Wong. Esto subraya lo bien que funciona su modelo de negocio. Porque el "Aranui" no es un crucero ordinario.

Si quiere saber cómo surgió esta combinación de transporte de pasajeros y carga, tiene que mirar hacia atrás. En 1924, el adolescente Wing Wong de Papeete abordó una goleta. Venía de un pueblo de la provincia china de Cantón y quería hacer fortuna en Tahití, tal como lo habían intentado su medio hermano y sus primos.

Pero no fue fácil. En los territorios franceses de ultramar, los inmigrantes del Reino Medio no eran recibidos con los brazos abiertos. Se les negaron muchos derechos fundamentales. Así que Wing Wong Wong y su esposa Yong Tai tardaron bastante tiempo en abrir una tienda general en el centro de Papeete. Para revivir el negocio, planeaban comerciar con el archipiélago de Tuamotu, un grupo de atolones a 400 kilómetros al noreste de Tahití. Los Wong querían suministrar bienes coloniales y regresar con copra y perlas. Solo: faltaba una nave.

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Sólo en el año 1954 los dos pudieron alquilar un caza submarino, que había sido utilizado después de la Guerra del Pacífico para la captura de tiburones, favorablemente. Más tarde los Wongs adquirieron su primer "Aranui", que fue lanzado en Nueva Zelanda. "Great Way" significa "Aranui" en polinesio. Podía cargar 240 toneladas y más tarde se convirtió en el mayor exportador de copra de Tahití, incluso a Italia y Alemania. Sin embargo, Wing Wong ya no debía experimentarlo por sí mismo. Murió de cáncer en 1962.

Los años siguientes trajeron luz y sombra para la familia. Los barcos se hundieron, fueron comprados y vendidos de nuevo. La tienda de Papeete se quemó completamente durante un gran incendio. Las ventas de la copra disminuyeron, los trabajadores portuarios y las tripulaciones se declararon en huelga. Sin embargo, Joseph, el hijo de Wing Wong, se abrió camino a mordiscos y siempre trató de expandirse un poco más.

Cuando encontró un barco más grande en Alemania y bautizó "Aranui 1", pensó que iba por buen camino. Pero esta vez se había sobrecargado económicamente. Los Wongs ya no podían pagar los préstamos, y esperaban un volumen de negocios mayor. En la primavera de 1984 la empresa se enfrentaba a la quiebra.

"Mi padre buscaba desesperadamente una salida con sus hermanos Ah Tin y Jules. Después de todo, fue a Jules a quien se le ocurrió la idea", dice el empresario. Jules Wong recordó que en el pasado los cargueros llevaban pasajeros de vez en cuando, porque en las islas remotas sin aeródromos ésta era a menudo la única manera de ir de A a B. "La única manera de ir de A a B era ir de A a B a B", dice. ¿Qué tal si ofrecemos un pasaje más cómodo para los huéspedes del barco? ¿Y dirigirse no sólo a la población local, sino también a los viajeros extranjeros? Después de todo, el turismo en la Polinesia Francesa era un mercado en crecimiento. Esto daría a los huéspedes la oportunidad de visitar islas que de otra manera serían muy difíciles de alcanzar.

La decisión se tomó rápida y unánimemente, pero persistían las dudas: ¿Se sentirían los turistas perturbados por las actividades de carga en los puertos? ¿Tendrían tiempo suficiente para las rutas de varias semanas de la compañía naviera? ¿Apreciarían realmente las vistas y bellezas naturales de las islas que visitaron?     

Especialmente el último punto era un dolor de cabeza para los Wongs. Después de todo, los Tuamotus y sus atolones planos, importantes para el negocio del transporte de mercancías, eran de lo más interesantes para los buceadores.

Los empresarios tomaron una decisión arriesgada y de gran alcance. En el futuro, en lugar de ello, visitarían las seis islas habitadas del Grupo Marquesas, con sus montañas en fuerte pendiente, a 1.600 kilómetros al noreste de Tahití. Es allí, en Hiva Oa, donde yace enterrado el pintor Paul Gauguin. Allí se ha conservado una cultura polinesia independiente con danzas y rituales arcaicos. Y allí los turistas verían Tikis - figuras de piedra y madera - cuyo tamaño sólo es superado por los Moai en la Isla de Pascua.

Al mismo tiempo, los Wongs querían invertir en cabinas más cómodas y salas comunes más espaciosas en el siguiente barco - el "Aranui 1" sólo tenía espacio para 24 huéspedes en barrios bastante espartanos. "¿Qué puedo decir? El proyecto de ley funcionó", dice Philippe Wong hoy con una sonrisa. "El'Aranui 2' ya contaba con 36 cabinas para hasta 90 pasajeros, mientras que el'Aranui 3', puesto en servicio en 2003, ya contaba con más del doble de cabinas y hasta 200 huéspedes.

Los Wongs introdujeron la etiqueta "Aranui Cruises" para comercializar sus actividades de cruceros. Se promocionaron específicamente mercados importantes como Francia, Alemania, EE.UU. y Australia. Mientras que los "Aranui 1" y "Aranui 2" seguían generando más del 50 por ciento de sus ventas con flete, los "Aranui 3" sólo generaban del 30 al 35 por ciento. El negocio de los pasajeros se convirtió cada vez más en el pilar de apoyo.

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Sin embargo, el barco no atrajo a los típicos cruzados: muy poco lujo, ninguna glamurosa cena de capitán. El turingio Jörg Nietzsche, que lleva doce años trabajando como guía turístico en el "Aranui", dice: "En los primeros años, teníamos principalmente a bordo a personas individuales y mochileros que querían hacer realidad su sueño de las marquesas. Las cabinas eran sencillas, como era de esperar en un carguero. Yo estimaría que el 95 por ciento de estos clientes nunca habrían viajado en grupo". Mientras tanto, sin embargo, la audiencia ha cambiado drásticamente. "Los huéspedes tienden a ser mayores, en promedio alrededor de 65." Para el departamento de marketing, es un reto gestionar correctamente las expectativas. "Los huéspedes más jóvenes tienen que aceptar que probablemente estarán rodeados de compañeros de viaje mucho más mayores. Y los ancianos deben saber que el código de vestimenta sigue siendo muy casual - los pantalones cortos y las zapatillas para la cena no son una violación de la etiqueta. Pero el público tampoco puede esperar lujo por eso".

Es sorprendente que los Wongs, con sus raíces chinas en particular, no puedan beneficiarse del auge del turismo en China: "Los viajeros chinos han descubierto sin duda alguna los cruceros por sí mismos. Pero quieren grandes ollas con casinos, gran entretenimiento y muchas oportunidades de compra", explica el CEO Wong. "No podemos y no queremos seguir el ritmo." El "Aranui 5", que se lanzó a finales de 2015 - no había "4" porque es un número desafortunado en China - tiene capacidad para 254 huéspedes en 103 cabinas. Puede transportar 2.500 toneladas de carga y 700 metros cúbicos de combustible y es el barco más cómodo de los Wongs hasta la fecha. La familia tuvo que invertir 38 millones de euros. El barco fue financiado con préstamos bancarios, pero también con subvenciones y ventajas fiscales del gobierno regional de Tahití y, en última instancia, también de París. "La independencia de Tahití de Francia, que algunos grupos políticos querían, sería una catástrofe económica para nosotros", aclara Philippe Wong.

Hoy en día, los armadores chinos gozan de una gran reputación entre la población de ese país. Para las marquesas, en cuyas seis islas habitadas no viven ni siquiera 10.000 personas, el "Aranui" es algo así como el cordón umbilical del mundo. Los lugareños también tienen la oportunidad de vender recuerdos y artesanías a los turistas. Los viajeros comen en sus restaurantes y reservan safaris en jeep, hacen buceo o snorkel. La tripulación, por otra parte, aumenta sus reservas de alimentos frescos en las ciudades portuarias y apoya así a los pescadores y agricultores locales.

Alrededor de 20 veces al año las islas son llamadas por los "Aranui". Los Wongs casi siempre conceden pasajes gratuitos para apoyar competiciones deportivas o eventos culturales. Este servicio es importante porque las más de 100 islas de la Polinesia Francesa están repartidas en una zona del tamaño de Europa Occidental, y los vuelos nacionales son muy caros.

El "Aranui", que ondea la bandera francesa, también es popular porque emplea casi exclusivamente a polinesios. Estos trabajadores son más caros que los filipinos, por ejemplo. Pero los huéspedes aprecian mucho el estrecho contacto con la tripulación local. "Sabemos por las encuestas que este es incluso nuestro USP más importante", explica el jefe. El equipo practica bailes locales con los turistas, hay cenas comunes y tardes de karaoke, ocasionalmente se toma una cerveza juntos en el bar, de manera casual y casual como siempre.

Por lo tanto, la vida empresarial podría ser muy relajada para la familia Wong - si no fuera por los nuevos competidores que ahora están compitiendo con el "Aranui". Los lujosos cruceros de Paul Gauguin Cruises y Silversea Cruises, por ejemplo, también se dirigen a las Marquesas, pero sin carga a bordo. Y, por supuesto, es posible alquilar veleros y catamaranes en privado para experimentar el mundo de la isla de Polinesia de forma muy individual.

Para ofrecer a sus huéspedes habituales algo nuevo, los Wongs hicieron su primer viaje a Pitcairn, el territorio británico de ultramar más pequeño del mundo, en dos viajes especiales en 2019.

La isla es remota en el Pacífico Sur, lejos de las rutas marítimas importantes y sin aeródromo. Sin embargo, la isla es famosa en todo el mundo: en enero de 1790, el "motín en el Bounty" llegó a su fin. La tripulación del buque mercante secuestrado lo encalló deliberadamente frente a Pitcairn para instalarse definitivamente en la isla hasta entonces deshabitada. El barco fue incendiado frente a la costa para que nadie en el mar pudiera prever el escondite de los amotinados.

En la actualidad sólo viven en Pitcairn 50 personas, casi todas descendientes de los legendarios amotinados y sus tripulantes polinesios. Más de 200 años después, el "Aranui" atracó por primera vez allí el 14 de enero de 2019. "Todos estábamos un poco entusiasmados", recuerda Philippe Wong. "Porque la maniobra de aterrizaje sólo es posible cuando el mar está en calma. Se habría utilizado el Plan B si el oleaje hubiera sido alto y las olas grandes".

Una opción habría sido traer a algunos de los descendientes de los amotinados a bordo para mantener conversaciones. En cualquier caso, los pasajeros deben sumergirse en la historia de la isla y conocer la vida actual en este remoto puesto de avanzada.

Sigue siendo emocionante y un poco aterrador cuando hasta 254 cruzados se encuentran con unas cuantas docenas de isleños. Wong revela, sin embargo, que la nueva ruta irá acompañada de otro cambio mucho más serio en el modelo de negocio: actualmente está construyendo un nuevo barco, que se llamará "Aranui 6" o "Aranui Explorer". "Es ser una nave de pasajeros pura. Por primera vez no habrá más carga".

El buque estará exclusivamente en la ruta sur hacia Pitcairn y también hará escala en el archipiélago de Gambier, que pertenece a la Polinesia Francesa y para el que los Wongs no tendrían licencia de flete. La familia discutió este paso intensamente y durante mucho tiempo, dice Wong. Sólo un miembro del consejo de familia no quiso despedirse de la carga y dijo que la carga de los contenedores era parte integrante de un viaje en el "Aranui", del que ningún pasajero querría prescindir.

Al final, todos estuvieron de acuerdo. El nuevo barco será propulsado por primera vez con motores eléctricos para despejar las velas de la creciente crítica a la industria del crucero como un pecador ambiental y un "impulsor" del cambio climático.

Y el "Aranui 5" seguirá sirviendo la ruta norte a las marquesas. "Por lo tanto, en el futuro tendremos dos barcos en funcionamiento al mismo tiempo", confirma el jefe de la compañía. Se atreve a asumir la nueva "doble carga": "Todavía soy joven", dice con un guiño. Pensará en un sucesor más adelante. No revela mucho: hay candidatos potenciales. Tiene un hijo con su actual esposa, y otros dos descendientes son de ex esposas. "Hay mucho potencial empresarial.         

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Con el carguero en los mares del sur.

// Información general

Turismo en Tahití: https://tahititourisme.de

// Llegada

A París (CDG), luego con Air Tahiti Nui (www.airtahitinui.com) vía Los Ángeles a Papeete en Tahití. Se requiere registro ESTA para EE.UU. Los pasaportes son suficientes para entrar en la Polinesia Francesa.

// Organizador

www.aranui.com - En abril de 2020 habrá otro viaje especial a Pitcairn y al archipiélago de Gambier. Los precios de los viajes estándar de casi dos semanas empiezan en unos 5.600 euros por persona en una suite premium con balcón (ocupación doble), con un recargo del 15% para la ruta de Pitcairn.

// Programa de seguimiento "El Brando

Desde Papeete, sólo 25 minutos en avioneta para llegar al atolón de Tetiaroa, donde se encuentra el resort de lujo ecológico The Brando (www.thebrando.com). Marlon Brando se enamoró de la isla durante el rodaje de "Mutiny on the Bounty", vivió aquí más tarde en un alojamiento sencillo e invitó a buenos amigos como Robert De Niro o Quincy Jones. Brando no vivió para ver la apertura del resort en 2014. Murió en 2004, pero si quieres, puedes ir a pescar con mosca con el hijo de Brando, Teihotu, o hacer que tu nieta Tumi te muestre la isla. Precios a partir de 3300 euros más impuestos por día para una villa.

// Medios de comunicación

Rosemarie Schyma: "South Seas", Guía de viajes de DuMont, 2017

Robert Louis Stevenson: "In the South Seas", Belle Époque Publishers, 2017

Wolfgang Pistol: "On the tracks of the mutineers of the Bounty: Travels to the South Seas to Pitcairn Island and Tahiti", 2016

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Autor: Dr. Günter Kast

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