• Dr. Günter Kast

La nieve de mañana.

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Innovación Jens Reindl desarrolla alfombras deslizantes textiles en su empresa Mr. Snow GmbH, que permiten practicar el esquí sin nieve y también en verano. En tiempos de cambio climático, el futuro podría pertenecer al modelo de negocio de Chemnitz.

Si fuera por Jens Reindl, el invierno podría durar doce meses. Para poder barrer una pendiente empinada con tu tabla de snowboard todos los días. Es por eso que el ingeniero industrial de Chemnitz estuvo allí inmediatamente cuando tuvo la oportunidad en 2009 de tomar una pista de esquí de verano en Inglaterra bajo los bordes. "Las alfombras tenían una especie de estructura de cepillo y tenían que ser regadas. En general, todo fue muy difícil. Pensé para mí:"Esto debe ser mejor".

Es bueno que un nuevo proyecto esté empezando en la Universidad Técnica de Chemnitz e incluso que esté siendo financiado por el Ministerio Federal de Economía. Su objetivo: desarrollar soluciones alternativas en tiempos de ausencia de nevadas. El grupo de investigación, que también incluye a Reindl, tarda tres años en presentar las primeras esteras para una pista de esquí textil.

El especial: Los prototipos no necesitan ni nieve ni agua. Se colocan de forma sencilla y se fijan al suelo con tornillos. Miles de granos con aire en el medio actúan como un cojín suave y proporcionan una auténtica sensación de"nieve" en la medida de lo posible.

Cuando ve lo bien que funciona la tecnología, Reindl percibe un modelo de negocio. En 2013, junto con Arndt Schumann y Felix Neubert, dos ingenieros amigos del grupo de investigación, fundó Mr. Snow GmbH como spin-off de la Universidad Técnica de Chemnitz. Los tres son instructores de deportes de nieve certificados por la Asociación Alemana de Instructores de Esquí. La pasión de Schumann pertenece al viejo estilo Telemark, Neubert es un apasionado esquiador de fondo - los amplios intereses en la nieve deberían ser una ventaja.

El trío sabe que tiene que desarrollar un plástico de alta tecnología con la menor pérdida de fricción posible. "El coeficiente de fricción entre la superficie del esquí y la estera es la medida de todas las cosas para nosotros. La nieve ideal tiene un coeficiente de fricción de 0,01 - el reto es acercarse lo más posible a ella. Al mismo tiempo, el plástico no debe ser cortado por el borde afilado del esquí o snowboard".

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Por eso el Sr. Snow necesita fibras especiales y sofisticadas para sus alfombras de esquí. Por supuesto, no se pueden comprar en la tienda de bricolaje. Así que los empresarios desarrollan una tecnología web especial. "Primero, usamos cinco viejos telares semiautomáticos. Sin embargo, no eran lo suficientemente robustos para el hilo rígido y liso. Mientras tanto, hemos comprado una máquina de tejer de nuevo desarrollo por alrededor de un millón de euros, que funciona igual de bien, pero mucho más rápido". Los hilos de un hilo especial se tejen juntos en 1500 bobinas de tal manera que se crea un tejido ondulado similar a un pomo. A continuación, se recubre con un adhesivo especial que mantiene las estructuras fibrosas unidas de forma aún más compacta.

"Hoy en día, nuestro material ya tiene un coeficiente medio de fricción de 0,1. Trabajamos constantemente para reducir aún más este valor. A veces podemos llegar a 0,09".

Ya ahora los esquís se deslizan bien en las esteras que consisten en tres capas - el tamaño estándar es de dos por diez metros. Los medios de elevación permiten a los esquiadores alpinos hacer giros reales, ya que las tablas pueden entrar por el borde. Es interesante para los esquiadores de fondo que puedan abrirse camino a través de la nieve de una manera similar. Incluso el tallado en los últimos paneles de tela se acerca cada vez más a la conducción sobre nieve natural o artificial. Reindl y sus colegas son titulares de varias patentes para la estructura del tejido multicapa y permeable al aire.

"Lo llamamos montañas y valles", explica el empresario. "En las cumbres de las montañas redondeadas el esquí se desliza, mientras que el borde del esquí se sumerge en el valle siguiente y todo el esquí encuentra un punto de apoyo." Sólo esquiar en la nieve profunda no se puede hacer con una estera así. "No podemos y no queremos vencer a la naturaleza", se ríe Reindl. "Pero al menos desde este año nuestro producto ha sido comparable a una pista fresca y bien preparada."

Reindl nunca se cansa de resaltar las ventajas y el potencial de mercado de las alfombras Mr.-Snow: La función amortiguadora de los carriles no sólo aumenta el confort de marcha, sino también la seguridad. No hay necesidad de tablas especialmente preparadas - los esquís normales son suficientes. El plástico no raya los esquís. Las salas de esquí en las que se produce nieve con un alto consumo de energía serían superfluas. Y las esteras asegurarían la existencia de los operadores de pistas pequeñas en altitudes bajas y acortarían las rutas de acceso para muchos esquiadores:

"No seremos un sustituto si, por ejemplo, no hay nieve en los Alpes. No podemos hacer magia de invierno. Pero podemos apoyar las áreas más pequeñas con las alfombras y permitir que las escuelas de esquí las enseñen. Esto hace que el importante negocio navideño sea más seguro. Y los clubes de esquí pueden entrenar antes."

Es particularmente interesante que también es posible mezclar nieve y estera "siempre y cuando la máquina de limpieza de nieve se utilice con cuidado". El producto del Sr. Snow se convierte así en el complemento ideal para las zonas donde los cañones de nieve no tienen sentido, o para los momentos en que simplemente hace demasiado calor para hacer nieve. Además, las alfombras se pueden utilizar en puntos neurálgicos, por ejemplo, en puntos estrechos en pendientes. O en la estela de los drag lifts. Entonces los cañones podrían disparar donde la nieve artificial se necesita con más urgencia - en la pista.

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El uso de la nueva tecnología también es interesante en términos de precio. Preparar 5.000 metros cuadrados con nieve a máquina y mantenerlos transitables, según Reindl, cuesta unos 2.500.000 euros por invierno. "Las alfombras cuestan el doble, pero duran fácilmente diez años y se pueden usar todo el año."

Reindl ve un gran potencial en la nación de esquí de Alemania - con 15 millones de esquiadores activos, el segundo más grande del mundo después de los Estados Unidos. Entre sus clientes se encuentran escuelas de esquí, ferrocarriles de montaña, pistas de trineo, saltos de esquí, clubes de esquí de fondo y operadores de pistas de esquí de fondo, asociaciones de turismo, asociaciones internacionales y organizadores de eventos y carreras. La estación de esquí de Augustusburg en Sajonia acaba de hacer un pedido de 3.000 metros cuadrados. Otro pedido viene de Adelboden en Suiza. Las escuelas de esquí de Dinamarca también competirían en las esteras.

En Geilo, la estación de esquí más antigua de Noruega, la temporada de esquí comenzará a finales de septiembre con la ayuda de esteras. En el mercado de Navidad de Berlín, en Potsdamer Platz, el Sr. Snow volverá a equipar este año un tobogán para niños con colchonetas. "Incluso de Indonesia tenemos una orden."

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De hecho, Jens Reindl y sus socios podrían desarrollar un mercado muy grande en Asia. Después de todo, el jefe de Estado Xi Jinping había anunciado en diciembre de 2017 que quería aumentar el número de esquiadores en su propio país de siete a 300 millones para cuando se celebren los Juegos Olímpicos de Invierno en Pekín en 2022. Para lograr este objetivo, también hay que crear pistas en el sur cálido.

Por supuesto, a la gente de Chemnitz le gustaría cortarse un gran pedazo de este pastel. Pero también saben que no es tan fácil hacerse un hueco en China. "Produjimos un trabajo hace algún tiempo, que luego estalló. El resultado: miles de metros cuadrados de vías en el almacén. Y apenas queda dinero en efectivo."

Ahora el Sr. Snow ha contratado a un chino como su asesor estratégico. "Podemos imaginarnos producir en el lugar algún día. Pero no queremos centrarnos unilateralmente en la República Popular. Los negocios en los Alpes también están creciendo muy dinámicamente".

La nueva empresa facturó alrededor de un millón de euros en 2018, generando un pequeño beneficio por primera vez. Para 2020, se espera que las ventas alcancen de dos a tres millones de euros.

Reindl no cree que los competidores de Italia, Austria y Gran Bretaña puedan llegar a ser peligrosos para él. "Principalmente producen pequeñas láminas de plástico que no son tan blandas como nuestras alfombras. La experiencia de conducir en unserem Produkt supera con creces cualquier cosa familiar. Además, las estructuras ventiladas no se expanden cuando se exponen al calor. No resbalan y no lanzan olas. Y los materiales de Gran Bretaña aún necesitan irrigación permanente".

Sin embargo, queda un punto de crítica: la materia prima de Reindl es el plástico. Una sustancia que ha sido objeto de críticas por ser la causa de enormes problemas ambientales. "No producimos artículos desechables", defiende el empresario, "porque garantizamos al menos diez años de vida útil. Y los expertos confirman que las alfombras, que fueron nominadas para el Premio a la Innovación de Sajonia y ganaron el Premio ISPO 2019, son reciclables".

También es importante considerar la evaluación del ciclo de vida completo de las alternativas. "El consumo de energía de los cañones de nieve es enorme. En el futuro, cada vez menos consumidores tolerarán cantidades gigantescas de energía que se gasten para producir nieve artificial. ¿Por qué los clientes exigentes no deberían querer viajar en nuestras pistas cuando ven que los cañones corren menos a menudo y los limpiadores de nieve no tienen que salir en enjambre cada noche?

Reindl y sus compañeros de armas tienen una idea clara de qué hacer con el Sr. Snow: "Queremos ser el principal proveedor mundial de pistas de esquí artificial dentro de cinco años". Para ello, tienen que convencer no sólo a los compradores de las alfombras, sino también a los consumidores, es decir, a los atletas. Tienen buenos argumentos y una visión clara: "Nuestra principal preocupación es la localización y regionalización del esquí. Se trata de hacer posible que la gente entrene en el lugar al final del día y durante el fin de semana - y luego deslizarse por la perfecta pendiente de nieve durante sus vacaciones de invierno, que también pueden ser apoyadas por nuestras alfombras".

Tal vez, piensa el empresario, en el futuro ya no sea ecológicamente aceptable conducir cientos de kilómetros en coche (a menudo de gran tamaño) sólo durante un fin de semana en la nieve. Los operadores de ascensores regionales y de bajo coste podrían entonces experimentar un ascenso gracias a las esteras. "Es sólo cuestión de acostumbrarse a ello. En un futuro no muy lejano, la alfombra será tan normal como el asiento calefactado del telesilla de hoy. Hace 20 años nadie podía imaginárselo".

Autor: Dr. Günter Kast

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